updated 1:55 AM CET, Dec 5, 2016

El vídeo del calamar gigante filmado gracias al invento de una bióloga

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calamar gigante cerca de una e-medusa

Señuelos bioluminiscentes con forma de medusa sirvieron para acercarle a las cámaras

Algunas personas utilizan gusanos para atraer a los peces. Otras utilizan señuelos con moscas o plumas intrincadamente pintadas.

Para la captura de toda la vida, la bióloga marina Edith Widder construyó una esfera bioluminiscente que imita el frenético molinete de la campana de una medusa asustada.

Del tamaño de una pelota de fútbol, su creación atrajo a nadar a un calamar gigante cerca de donde le esperaban las cámaras submarinas. El vídeo resultante, grabado a 2.000 pies (unos 600 metros) bajo el Océano Pacífico Norte, a unos 420 kilómetros al sur de Tokio, fue el primero en captar a la criatura evasiva en acción y se convirtió en una sensación en Internet la semana pasada.

"Fue increíble", dijo Widder, que ha estado explorando las profundidades del mar durante más de tres décadas. "Todavía no me he cansado de mirar esas imágenes".

El calamar gigante, que puede alcanzar más de 40 pies (12 metros), es una de las especies más misteriosas de la Tierra. Ellos viven entre 1.500 y 3.000 pies bajo la superficie del océano en los cañones, cerca de los bordes de los continentes, haciéndolos casi imposible de estudiar. Los expertos en el calamar creen que los números de su población probablemente estén entre cientos de miles a millones de individuos.

En ocasiones se encuentran flotando en la superficie del océano o arrastrados hasta la orilla cuerpos de calamares gigantes, pero no fue hasta 2004 que fue fotografiado por primera vez un calamar gigante en su entorno natural. Tres años más tarde, un investigador japonés trajo un ejemplar a la superficie y lo filmó mientras se arrastraba detrás de su barco.

cámaras submarinas para filmar al calamar giganteHasta ahora, nadie había visto nunca imágenes en vivo del calamar gigante en su hábitat natural.

Widder, fundadora de la Asociación de Investigación y Conservación del Océano, en Fort Pierce, Florida, se unió a la caza del calamar gigante en 2010 a instancias del Discovery Channel. La cadena estaba ansiosa por capturar al animal en película y reunió a una gran variedad de exploradores de aguas profundas para conseguirlo.

Widder era una opción obvia.

En 2006, filmó un calamar de aguas profundas que era completamente nuevo para la ciencia. En 2007, grabó tiburones de aguas profundas cuando rebuscaban comida por la arena - un comportamiento nunca antes visto.

Ambos descubrimientos fueron posibles gracias a su costumbre de construir señuelos bioluminiscentes, por los que ganó una concesión de "genio" MacArthur.

La clave, dijo Widder, está en prestar atención a la ecología visual del mar - es difícil sorprender a un ser que tiene los ojos tan grandes como una cabeza humana.

"Han sido tan esquivos antes, porque cada vez que hemos ido a explorar nos ven llegar con nuestras luces blancas brillantes", dijo.

Robot Medusa y una e-medusa

Mientras que los científicos usan otros ruidosos vehículos sumergibles en sus intentos de filmar al calamar gigante, Widder desplegó Medusa - un sistema co-inventado que combina una cámara de alta sensibilidad y una fuente de luz en "rojo lejano" con una larga longitud de onda, sobre todo porque es invisible para la mayoría las criaturas del mar, que pueden ver sólo los verdes y azules.

No había motores en las cámaras para que se moviesen a través del agua, eran llevadas por las corrientes durante 30 horas seguidas. En cambio, estaban unidas por largos amarres a una boya que flotaba en la superficie del océano. Una baliza satélite en la boya ayudaba a Widder a encontrar el dispositivo cuando estuviera listo para filmarlo.

Dijo que esperaba que sin fuertes sonidos y luces intensas para ahuyentarle, el calamar gigante podría revelarse.

Y tenía razón. La segunda vez que la Medusa de Widder cayó muy por debajo de la superficie del océano, vio a un calamar gigante.

En el transcurso de seis semanas, la Medusa de Widder fue desplegada en nueve ocasiones y recogió cinco videoclips de lo que piensa son diferentes calamares gigantes. Los más de los videos capturan sólo un brazo o dos, pero consiguió una filmación de un calamar en acción con sus gruesos brazos y ventosas directamente sobre la cámara y envolviéndose en un breve abrazo.

Para atraer a los calamares a pasar por delante de Medusa, Widder utilizó otra de sus invenciones - un señuelo bioluminiscente conectado al sistema de cámara que ella llama el e-medusa.

e-medusa de Edith Widder
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medusa atolla
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En tierra, el e-medusa parece una esfera de cristal rellena de una maraña de cables. Pero en la oscuridad de las profundidades del océano, todo lo que es visible es un patrón de remolino vibrante de color azul por las luces LED que imita la sombrilla bioluminiscente de la medusa atolla.

Widder dijo que el espectáculo de luz de las medusas se activa cuando detectan un depredador. Al parpadear las luces, la medusa intenta atraer a un depredador de su depredador, por lo que puede ser su única oportunidad para escapar.

El calamar gigante come calamares más pequeños que a su vez comen medusas atolla, así que Widder pensó que el calamar gigante prestaría atención a la llamada de su e-medusa.

"Me tomó un poco convencerme que yo estaba viendo un calamar gigante", dijo. "Era algo que se hundía poco a poco, pero fue emocionante".

Michael Latz, que estudia la bioluminiscencia en la Institución Scripps de Oceanografía en la Universidad de California en San Diego, dijo que otros científicos han hablado sobre el uso de la gran iluminación roja para ver los animales sin molestarlos, pero Widder es la primera que lo ha puesto en práctica con éxito.

También describió el uso del señuelo luminiscente como "novel".

"Que yo sepa es bastante único, especialmente en el contexto de mirar el comportamiento animal", dijo.

El vídeo aparecerá en el Discovery Channel a finales de enero, durante un programa llamado "Monster Squid: El gigante es real".

Widder ya está planeando su próxima incursión con Medusa y las e-medusas. "Probablemente voy a regresar a las Bahamas para tomar más videos de comportamiento de los tiburones de aguas profundas, pero después de eso, me gustaría ir a por el calamar colosal. Esa es mi próxima aventura", dijo.

Ver la explicación de la propia Edith Widder: GIANT SQUID REVEALED