updated 10:44 PM CEST, Sep 29, 2016

Pez traidor lanza a sus amigos a "los lobos"

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Astyanax bimaculatus

El comportamiento egoísta como respuesta anti depredadora en cardúmenes de peces

Si estás siendo perseguido por un oso hambriento tendrás más probabilidades de escapar si hay un amigo corriendo a tu lado. De esta forma, el oso puede matar a tu amigo en vez de a ti.

En esta situación, como han señalado muchos bromistas, no estás realmente huyendo del oso. Sólo estás tratando de correr más rápido que tu amigo.

Podría ser peor. Podrías tratar de zancadillear a tu amigo o incluso romper su pierna, a menos que probablemente seas demasiado decente para hacerlo. Pero unos pequeños peces de América del Sur no tienen reparos.

A primera vista, el Astyanax bimaculatus (de nombre común canivete, mojarra, sardinita de dos puntos - en inglés Two spots astyanax) se ve bastante inocuo. Este pequeño pez nada en sólidos grupos de hasta 50, come una mezcla de plancton, plantas y desechos. Muchas personas en América del Sur los mantienen como mascotas.

Hidro invasores

Sin embargo, son un poco molestos. "Hay un gran problema con los peces que entran en la maquinaria de la estación de energía hidroeléctrica", dijo Robert Young, de la Universidad de Salford, en el Reino Unido.

Así que hace unos años, Young y Vinícius Goulart de la Universidad Católica Pontificia de Minas Gerais, en Belo Horizonte, Brasil, comenzaron a investigar maneras de disuadir a los peces de llegar a la maquinaria. Eso incluía unos pocos intentos de asustar a los peces. Para su sorpresa, la pareja descubrió que los Astyanax peleaban entre sí, si se acercaba un depredador.

"Fue un descubrimiento fortuito", dice Young. Él y Goulart ya han estudiado la "traición" del pez con mayor detalle.

Young y Goulart mantuvieron a peces Astyanax en ocho grupos de ocho, lo que garantizaba que todos los miembros de cada grupo tenían más o menos el mismo tamaño. Luego se los expuso a tres ataques simulados, y uno de control.

Simulacro de ataque

Astyanax bimaculatusEn algunos ensayos, los investigadores imitaron un ataque depredador colocando cerca de los Astyanax una réplica de resina de un pez de caza llamado trahira. En otras pruebas, el falso depredador acechaba en un tubo de plástico y hacia "una emboscada" cuando pasaban los Astyanax. Una tercera prueba simulaba un ave, como una garza intentando picotear al Astyanax fuera del agua. Por último, el experimento de control implicaba una caja de plástico que se puso suavemente en la pecera.

Cuando se enfrentó con el ataque de depredadores, el Astyanax se colocó como en un pez en el grupo, que se convirtió en un objetivo a perseguir para algunos de los otros. Se estrellaron contra él y lo mordieron. El Astyanax de mala suerte huyó y giró sobre sí mismo durante unos segundos antes de volver al grupo.

Los otros escenarios, incluyendo el de control, no provocaron esta respuesta. Young dice que se debe a que las aves y los depredadores de emboscada no se dirigen a los miembros más débiles del banco: sólo tiene que ir a por cualquier Astyanax más cercano. Así pues, en estas situaciones, el Astyanax no se beneficiaría de atacar a uno de ellos.

"En una situación de vida o muerte, las personas son egoístas", dice Young. "Pero este es uno de los pocos ejemplos de comportamiento directamente egoísta".

La seguridad en cifras

Los peces pequeños suelen protegerse nadando en grandes grupos, por lo que es difícil para los depredadores dirigirse a un pez específico: hay, literalmente, seguridad en los números. En teoría, todos los animales que podrían convertirse en presas tienen un incentivo para atacar a sus compañeros cuando el grupo se ve amenazado. ¿Por qué lo hace sólo el Astyanax?

Young dice que otras especies pueden traicionar a los demás de la misma manera, pero tal vez nadie ha podido todavía observar este comportamiento. "Podría ser que estas cosas sean más comunes de lo que piensa la gente". Sin embargo, los animales sociales a menudo castigan a los individuos que hacen trampa al grupo, y esto podría disuadir a los animales de atacar a sus compañeros.

El Astyanax también podría ser más probable que a su vez sean mejor presa uno u otro que otras especies, porque viven en esos grupos pequeños. En el experimento de Young, cada Astyanax tuvo una oportunidad sobre ocho de ser blanco de los depredadores, las probabilidades que proporcionan un fuerte incentivo para lanzar a uno de sus compañeros hacia el depredador. Pero muchos peces nadan en grandes cardúmenes de cientos o miles. Para estos peces, perdidos en la multitud, traicionarse entre sí podría no valer la pena el esfuerzo.

Incluso cuando se enfrentaban a un hambriento troll, los tres cabritillos traviesos nunca necesitaron un mercenario.

Artículo científico: Selfish behaviour as an antipredator response in schooling fish?