updated 3:21 PM CET, Dec 9, 2016

Encuentran el primer pez de sangre caliente

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pez opah (Lampris guttatus)

El opah (Lampris guttatus) mantiene su propia elevada temperatura

El opah, del tamaño de un neumático de automóvil, ya es suficientemente sorprendente gracias a su corpulento cuerpo plateado. Pero ahora los investigadores han descubierto algo sorprendente de este habitante de aguas profundas: Tiene sangre caliente.

Eso hace que el opah (Lampris guttatus) sea el primer pez de sangre caliente descubierto. La mayoría de los peces son ectotermos, lo que significa que requieren calor del ambiente para mantenerse calentitos. El opah, como endotermo, mantiene su propia elevada temperatura incluso cuando se sumerge a profundidades de 1.300 pies (396 metros) en los océanos templados y tropicales de todo el mundo.

"El aumento de la temperatura acelera los procesos fisiológicos en el cuerpo", dijo el líder del estudio, Nicholas Wegner, biólogo del Fisheries Science Center de la Administración Nacional Oceánica y Atmosférica (NOAA) en La Jolla, California. "Como resultado, los músculos pueden contraerse más rápido, aumenta la resolución temporal del ojo y se aceleran las transmisiones neurológicas. Esto se traduce en velocidades de natación más rápidas, mejor visión y tiempos de respuesta más rápidos".

El resultado, dijo Wegner, es un pez de rápida natación con ventaja para la caza de presas lentas de sangre fría.

pez opah (Lampris guttatus)

Luna submarino

El opah (también conocido como cravo, pez luna, pez real) tiene relativamente pequeñas aletas rojas que decoran su gran cuerpo redondo, que puede crecer hasta 6 pies (1.8 metros) de largo. Estas aletas, que aletean rápidamente a medida que el pez nada, para la opah llegan a ser importantes en la generación de calor del cuerpo.

"El opah parece producir la mayor parte de su calor batiendo constantemente sus aletas pectorales que utiliza en la natación continua", dijo Wegner.

Los investigadores sospecharon primero que algo podría ser extraño en el opah después de analizar una muestra de tejido branquial del pez. Según el nuevo estudio, publicado el 14 de mayo en la revista Science, los vasos sanguíneos en el tejido se configuran de manera que los vasos que llevan sangre fresca y oxigenada de las branquias en el cuerpo están en contacto con los vasos que llevan sangre caliente desoxigenada desde el cuerpo hasta los músculos. Como resultado, la sangre saliente calienta la sangre entrante, un proceso llamado intercambio de calor a contracorriente.

pez opah (Lampris guttatus)

"Nunca se había visto nada como esto en las branquias de un pez", dijo Wegner en un comunicado. "Esta es una innovación de estos animales que les da una ventaja competitiva. El concepto de intercambio de calor a contracorriente fue inventado por los peces mucho antes que los humanos pensaran en ello".

Para confirmar que estas branquias especiales ayudan al opah a mantenerse calentito, los investigadores etiquetaron varios peces luna con monitores de temperatura e hicieron un seguimiento a los peces cuando se zambulleron. Los peces pasan la mayor parte de su tiempo al menos a 150 pies (45 m) por debajo de la superficie del océano. No importa qué tan profundo se sumerjan, sin embargo, su temperatura corporal se mantiene alrededor de 9 grados Fahrenheit (5 grados Celsius) más caliente que el agua circundante. Los depósitos de grasa alrededor de las branquias y los músculos ayudan a aislar al pez, encontraron los investigadores.

Construido para la velocidad

La sangre caliente da a los peces de aguas profundas un impulso, según Wegner. Los músculos y sistema nervioso del opah probable funcionan más rápido que un pez equivalente con sangre fría. Otros peces de buceo de aguas profundas, como el atún y algunos tiburones, pueden derivar sangre a ciertas partes del cuerpo para mantener el calor durante las inmersiones profundas. Pero estos peces tienen que nadar hasta las profundidades con frecuencia para evitar que sus órganos se paren.

pez opah (Lampris guttatus)En contraste, el opah puede permanecer en profundidad durante largos períodos de tiempo.

"La naturaleza tiene una manera de sorprendernos con estrategias inteligentes donde menos te lo esperas", dijo Wegner en un comunicado. "Es difícil mantenerse caliente cuando estás rodeado por el agua fría, pero el opah lo ha llevado a cabo".

A continuación, dijo Wegner, él y sus colegas quieren estudiar al Lampris immaculatus, primo sur del opah. Este pez vive en aguas más frías que el opah del norte, por lo que sería más difícil mantener el calor, pero aún más beneficioso, dijo Wegner.

Artículo científico: Whole-body endothermy in a mesopelagic fish, the opah, Lampris guttatus