updated 3:21 PM CET, Dec 9, 2016

El extraordinario caracol con una armadura de hierro

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gasterópodos de pie escamoso (Chrysomallon squamiferum)

El gasterópodo de pie escamoso es el único animal en la Tierra que se conoce utiliza el hierro para protegerse

En las profundidades del Océano Índico cerca de respiraderos hidrotermales extremadamente calientes, donde entra en erupción agua caliente hirviendo en columnas de varios metros de altura, vive una extraordinaria especie de caracol llamada Chrysomallon squamiferum, conocido comúnmente como gasterópodo de pie escamoso.

[Arriba: Las tres poblaciones conocidas de Chrysomallon squamiferum: Kairei, Longqi, Solitaire (de izquierda a derecha).]

El duro ambiente ha causado que el caracol desarrolle un exoesqueleto único. Su concha exterior está cubierta con una capa de hierro, y sus blandos y carnosos pies que sobresalen de la concha están protegidos por duras escamas mineralizadas hechas de sulfuros de hierro. El gasterópodo de pie escamoso es el único animal en la Tierra que se conoce utiliza el hierro de esta manera.

gasterópodo de pie escamoso (Chrysomallon squamiferum)

El gasterópodo de pie escamoso fue descubierto por primera vez en 1999 a una profundidad de más de dos kilómetros en el Océano Índico central, en lo profundo de campos de respiraderos hidrotermales. El agua de estos respiraderos es rica en sulfuros y metales, que los caracoles han incorporado a sus conchas. Todo el animal está cubierto de compuestos de hierro, principalmente pirita, también conocida como el "oro de los tontos" y greigite. Debido a que el greigite es magnético, el animal realmente se pega a los imanes.

el gasteropodo de pie escamoso se pega a los imanes

La concha del gasterópodo se compone de tres capas. La capa exterior tiene aproximadamente 0,03mm de grosor, y está hecha de sulfuros de hierro. La capa media es equivalente al periostraco orgánico, un delgado revestimiento de proteína que se encuentra en otras conchas de caracol, y es también la más gruesa de las tres (aproximadamente 150 micras). La capa más interna está hecha de aragonita, una forma de carbonato de calcio que se encuentra comúnmente tanto en las conchas de los moluscos como en varios corales.

gasterópodo de pie escamoso (Chrysomallon squamiferum)

gasterópodo de pie escamoso (Chrysomallon squamiferum)

gasterópodo de pie escamoso (Chrysomallon squamiferum)

Cada capa parece contribuir a la eficacia de la defensa del caracol de diferentes maneras. La capa exterior de hierro está diseñada para agrietarse cuando es golpeada, pero de una manera que absorbe la energía, mientras que también se embota y deforma ante las garras de los depredadores. Las capa orgánica media actúa como acolchado para disipar aún más la tensión mecánica y la energía generada por un ataque de aplastamiento, como por las garras de un cangrejo, por lo que es menos probable que se agriete la frágil capa interior del molusco.

gasterópodo de pie escamoso pegado a una botella

La coraza es tan eficaz que el ejército de Estados Unidos está financiando una investigación sobre la armadura del caracol con la esperanza de desarrollar una visión de los nuevos diseños militares de armaduras.