updated 3:21 PM CET, Dec 9, 2016

El pulpo más raro del mundo en una increíble concentración nunca antes vista (vídeo)

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pulpo argonauta

La concha del argonauta, o nautilo de papel, es la más delgada secretada por los moluscos

A primera vista puedes pensar que has visto antes a este animal, pero mira de nuevo. Puede ser que se asemeje a un nautilo (o nautilus), el molusco con concha que nos encontramos recientemente frente a la costa de Palau, pero esto es una criatura totalmente diferente. Es un argonauta, un tipo de pulpo que se diferencia de cualquier especie que habita en el mar.

Pocas personas en el mundo estudian a estos misteriosos cefalópodos, que cruzan los océanos suspendidos en la columna de agua escondidos dentro de sus delicadas conchas. Los encuentros son raros así que cuando nos tropezamos con material filmado de un cardumen de argonautas, hay que agradecérselo a científicos como el Dr. Julian Finn del Museo Victoria. Para nuestra sorpresa, él nunca había visto nada igual.

"Son todas hembras", explica Finn, que junto con sus colegas descubrió que las finas carcasas como el papel que se ven en el vídeo ayudan a mantener a flote a los argonautas (ver dibujo al final del artículo). Los argonautas machos miden tan sólo un centímetro de longitud, y carecen de grandes tentáculos. Los pequeños tentáculos parecidos a redes son utilizados para secretar sus conchas de carbonato de calcio. "Creo que los argonautas hembras pasan toda su vida en congregaciones como ésta", añade. "Pero este es el primer vídeo que he visto que muestra una agregación tan espectacular".

macho Argonauta en un muestraDe tan sólo 225 micras - aproximadamente el doble del ancho de un cabello humano - la concha es la más delgada secretada por los moluscos. Es gracias a esta hermosa estructura que los animales consiguieron su inapropiado nombre común: el nautilo de papel.

"Al principio la gente no entendía realmente lo que estaba pasando", dice Finn. "Ellos encontrarían un pulpo dentro de esta concha con esas largas redes. Una mítica historia comenzó en la época de Aristóteles diciendo que la hembra argonauta en realidad vivía en la concha y utilizaba esas redes como velas para navegar a través de los océanos".macho de Argonauta

Fue con esta leyenda que el famoso naturalista Carl Linneo dio a la especie su nombre en latín (Argonauta), que se podría traducir como "veloz marinero".

La función de la concha se debatió durante milenios, confundiendo aún más la verdad por aquellos que especularon que los pulpos eran meros parásitos que se alimentaban de los habitantes originales de las conchas. "La gente creía que el pulpo y la concha no iban de la mano", explica Finn.

Pero "tragando" aire en la superficie, los animales son capaces de utilizar sus conchas como improvisados balastos, como hace el nautilo. Pero a diferencia de sus muy lejanos primos, los argonautas son capaces de salir de sus conchas en cualquier momento.

argonauta hembra a la izquierda y nautilo

El buzo Dam Nguyen, quien se encontró con esta agregación en la costa de California, estaba muy sorprendido por la agilidad de los animales. "Cuando la cámara se acercó demasiado, varios de ellos se pegaron a ella", recuerda. "Teníamos que desprenderlos del cuerpo de la cámara. Luego regresaron al cardumen".

Es probable que los argonautas se junten entre sí por la misma razón que lo hacen otras especies marinas: hay más seguridad en los números. Moverse al unísono puede desalentar a los depredadores dando la impresión de una sola criatura mucho más grande, y hacer que sea difícil elegir a uno fuera del montón. También es posible, sin embargo, que el comportamiento tenga que ver con los extraños hábitos sexuales de los argonautas.

hectocótilo de un pulpo argonauta

Cuando es el momento de aparearse el argonauta macho se separará de su hectocótilo, un tentáculo que se retuerce como un gusano y lleva un paquete de esperma. La hembra utilizará ese tentáculo desmembrado para fertilizar sus huevos, que están a salvo dentro de su cuna de papel. Podría ser que algunas hembras en el grupo no encontrasen compañeros adecuados para beneficiarse de los tentáculos desechados.

Estamos apenas adivinando la biología de la concha del argonauta, pero una cosa es cierta: encuentros como el capturado por Nguyen ofrecen una visión única de un mundo invisible, uno que podría no estar ahí para siempre. A medida que nuestros océanos continúan calentándose, aguas cada vez más ácidas erosionarán las conchas de animales marinos como el nautilo de papel.

flotabilidad del argonauta hembra, explicación

Para saber más sobre estos enigmáticos animales, Finn y sus colegas han pedido a la población que informe de avistamientos de argonautas. Averigua cómo puedes ayudar en la página web Argosearch.