Enormes peces, una vez odiados, vistos ahora como arma contra la invasiva carpa asiática

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transporte de un catán (Atractosteus spatula) en Missouri

El catán o pez cocodrilo puede llegar a medir cerca de tres metros

Un gigante con dientes que puede crecer más que un caballo y pesar más que un refrigerador, es un temible pez de aspecto prehistórico que surcaba las aguas de Estados Unidos desde el Golfo de México a Illinois hasta que desapareció de muchos estados hace medio siglo.

captura de catán en 1905Perseguido por los pescadores y privado de sus lugares para desovar, el catán, pejelagarto o pez cocodrilo (Atractosteus spatula) - con una cabeza que se asemeja a un cocodrilo y dos filas de afilados dientes como agujas ha sobrevivido principalmente en los estados del sur de los afluentes del río Mississippi y en el Golfo de México después de haber sido declarado extinto en varios estados más al norte. Para muchos, era un monstruo, una "morralla" que amenazaba la pesca deportiva, algo que debía ser exterminado.

Pero el depredador una vez vilipendiado, ahora está siendo visto como un pez valioso por derecho propio, y como una potencial arma contra un intruso más amenazante: la invasiva carpa asiática, que ha nadado casi sin control hacia los Grandes Lagos, con poco más que una barrera eléctrica para mantenerla a raya. Ahora, se están realizando esfuerzos para reintroducir al catán en la parte norte de su antiguo rango.

"¿Qué otra cosa puede ser capaz de comerse a la monstruosa carpa?", dijo Allyse Ferrara, un experto en catán de la Universidad Estatal Nicholls en Luisiana, donde la especie es relativamente frecuente. "No hemos encontrado ninguna otra manera de controlarla".

El catán, el segundo mayor pez de agua dulce de Estados Unidos detrás del esturión blanco de la Costa Oeste, ha demostrado un gusto por la carpa asiática, que se ha ido extendiendo y compite con los peces nativos por la comida. El catán es mucho más grande que las carpas invasoras, que a su vez pueden crecer hasta 4 pies y pesar 100 libras (1,21 metros/45 kilos). El mayor catán capturado fue de 8 ½ pies y 327 libras (2,60 metros/150 kilos), aunque pueden hacerse más grandes.

repoblación de catán en Missouri

repoblación de catán en Missouri

transporte de un catán adulto

Los nativos americanos utilizaban antiguamente sus escamas, similares al esmalte, como puntas de flecha, y los primeros colonos cubrieron las cuchillas de los arados con su dura piel y escamas. Pero la creencia errónea de que hacían daño a la pesca deportiva condujo al exterminio generalizado en toda la centuria de 1900, cuando fueron capturados a menudo o volados con dinamita.

"Se han hecho algunas cosas horribles con este pez", dijo Ferrara, y agregó que la pesca deportiva es más saludables con el catán para mantener bajo control las especies problemáticas como la carpa. "Es similar a la forma en que solía pensarse de los lobos; no se entendía el papel que desempeñan en el ecosistema".

El catán está siendo repuesto en lagos, ríos y aguas estancadas, a veces en lugares secretos de varios estados. En mayo, los legisladores de Illinois aprobaron una resolución instando a los funcionarios de los recursos naturales del estado a acelerar su programa y adoptar reglamentos para proteger a las cuatro especies nativas de catán en el estado.

carpa asiática invasora

Sin embargo, el grado en que el catán podría controlar la carpa aún no se entiende bien, y algunas personas se muestran escépticas. "No creo que el catán vaya a ser la bala de plata que controle la carpa, por cualquier tramo de la imaginación", dijo Rob Hilsabeck, un biólogo de Illinois que dice que la mejor esperanza es que la carpa sostendrá la pesca del catán para los cazadores de trofeos.

Otros son más optimistas acerca del impacto una vez que se establezcan los peces más grandes, lo que podría requerir abrir cortes en los canales para darles acceso a los sitios de desove.

La carpa asiática se reproduce más rápidamente, pero el catán también crece rápido: Catán soltados en un lago de Illinois hace seis años ya tienen más de 4 pies de largo (1,20 metros).

pez cocodrilo juvenil

Quinton Phelps, ecologista de peces del estado de Missouri, dijo que la única manera de controlar con eficacia la carpa es cuando son más pequeñas, antes que puedan desovar. Que es donde podría entrar el catán.

"Existe la posibilidad de que sean un arma maravillosa, pero en este momento es sólo potencial", dijo.

Uno de los retos es si el gran catán podría convertirse en una tentación para los pescadores de trofeos, incluso antes de que tengan la edad suficiente para desovar.

"Será interesante ver si los pescadores tienen suficiente integridad para dejar pasar un pez de 7 pies que pesa 200 libras", dijo Christopher Kennedy, supervisor de pesca de Missouri que está trabajando en las regulaciones de captura. "Nos encantaría crear una población autosostenible que podamos convertir en una pesquería de trofeo".

Aún así, el pez tiene un problema de relaciones públicas en algunos círculos, incluyendo un grupo de navegantes de Illinois cuyos miembros le han ridiculizado recientemente como una "morralla" y puesto en duda los esfuerzos de reintroducción.

Pero el ávido pescador Olaf Nelson, que en 2013 fue el primero en coger un catán en Illinois en 50 años, dijo que son importantes tanto si alguien quiere pescarlos como si no.

"Ya sea que sea amado u odiado, son una parte natural del ecosistema de Illinois", dijo. "Es bastante raro que podamos corregir un error".

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