updated 5:46 PM CEST, Oct 18, 2017

Las corrientes oceánicas dispersan a las serpientes venenosas por todo el mundo

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serpiente marina de vientre amarillo venenosa

Nunca vive en la tierra y puede sobrevivir durante meses en un estado de deshidratación

No tiene brazos y es casi tan larga como una barra de pan, pero eso no ha impedido que la serpiente marina de vientre amarillo conquiste los océanos del mundo.

Ahora, hay una nueva evidencia de que los reptiles viajan por todo el mundo con sólo dejarse llevar por la corriente.

La serpiente venenosa puede derivar en las corrientes oceánicas por miles de millas - posiblemente en distancias de más de 20.000 millas y más de diez años, muestran las simulaciones por ordenador. Eso significa que, al menos teóricamente, una serpiente podría flotar desde cerca de las Filipinas al este de Hawai o desde México a la isla de Mauricio, en el Océano Índico occidental.

"Estoy impresionado, sobre todo porque es una especie muy pequeña", dice el coautor del estudio François Brischoux, biólogo del Centro Nacional de Investigación Científica de Francia.

De tan sólo cien a 200 gramos, la serpiente "no es comparable con una ballena, pero las distancias recorridas son comparables a las de una ballena".

En general, la serpiente marina de vientre amarillo (Hydrophis platurus) cuenta con una increíble esperanza de vida para un animal que pesa menos que un mango. Respira aire, pero puede permanecer bajo el agua durante tres horas y media. Su arsenal incluye veneno que puede matar a una persona, aunque las muertes no son comunes, y una cola en forma de paleta que ayuda a dirigir al animal a través del agua. Nunca vive en la tierra y puede sobrevivir durante meses en un estado de deshidratación.

Serpientes en el Mar

serpientes marinas venenosas, distribuciónAún así, esas habilidades no explican cómo las especies lograron migrar de su lugar de origen evolutivo en el sureste de Asia a América y África. Ninguna otra serpiente, de tierra o de mar, tiene un alcance más amplio.

Para complicar las cosas, la serpiente marina de vientre amarillo ha escondido su cola en los esfuerzos por rastrearla. En un experimento en la década de 1970 un científico etiquetó casi un centenar de serpientes y recapturó exactamente cuatro.

Mientras, en el mar frente a Costa Rica, Brischoux y sus colegas han visto un gran número de serpientes en medio de los bancos de deriva de restos flotantes, lo que sugiere que las corrientes de agua llevan a los animales por el agua.

Por lo tanto, usando programas informáticos que simulan las corrientes oceánicas, los investigadores siguieron el progreso de más de 10.000 serpientes "virtuales" a la deriva desde 28 sitios diferentes donde se sabe que vive la especie.

Después de una década de montar las olas, el 12 por ciento de las serpientes "virtuales" estaban todavía vivas, informan los investigadores en Biology Letters.

Lo que es más, su propagación en la simulación por ordenador es una buen inicio para la distribución actual de la serpiente.

Elevada mezcla

serpientes marinas venenosas, derivasLos resultados también ayudan a explicar por qué las serpientes marinas del Pacífico oriental y occidental son genéticamente similares, a pesar del gran espacio entre ellas. Las corrientes ayudarían a las serpientes a asegurar la mezcla genética entre poblaciones, añade Brischoux.

La migración de larga distancia de reptiles no es conocida por la ciencia, ni siquiera de la mayoría de las especies que viven en la tierra, aunque estos viajes se produjeron cuando los continentes estaban más cerca. Iguanas en la isla del Pacífico oriental de Fiji se originaron en América del Sur, y los cocodrilos pasaron de África a las Américas, dice Peter Uetz, curador de la Base de datos del reptiles y profesor de la Universidad de Virginia Commonwealth.

Tales viajes épicos hacen plausibles los resultados del estudio, dice Uetz, pero él es "un poco escéptico" porque la mayoría de los datos sobre las serpientes marinas proviene de animales vistos cerca de las costas. Lo que les sucede en el océano abierto puede ser muy diferente, dice.

Por ejemplo, es bien sabido que las serpientes tropicales tienen problemas para tolerar el agua fría.

Pero Brischaux responde que su modelo mostró que muchos de los animales virtuales estuvieron a la deriva durante diez años sin tener que pasar demasiado tiempo en aguas letalmente frías.

"No me esperaba esta alta tasa de supervivencia... y las distancias simuladas que fueron capaces de viajar las serpientes fueron muy largas".

Artículo científico: Oceanic circulation models help to predict global biogeography of pelagic yellow-bellied sea snake

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