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updated 8:58 PM CET, Nov 24, 2017

¿Quién necesita fuegos artificiales?

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medusa biloluminiscente

La naturaleza pone sus propios espectáculos de luces

Podemos confiar en que la pirotecnia sonará en el Año Nuevo, pero el mundo natural ha estado produciendo llamativos "fuegos artificiales" durante milenios. ¡En honor de 2017, repasamos algunas de nuestras exhibiciones favoritas de luminiscencia!

Dama de rojo

medusa vientre de sangre

Midiendo tan sólo 4,5 pulgadas (12 cm), la medusa peine de sangre en el vientre (Lampocteis cruentiventer) brilla intensamente rojo. La luz roja no penetra en el océano profundo, por lo que las criaturas carmesíes aparecen casi invisibles en las profundidades. Los científicos especulan que el vientre rojo de esta medusa toma esa táctica de camuflaje un paso más lejos enmascarando la luminiscencia producida por la presa tragada. Esos brillantes destellos que ves vienen de la luz difractando los pelos como "cilios" que se mueven para impulsar a la medusa a través de la columna de agua.

Peculiaridad Rosa

sifonóforo rosa

Al igual que su prima, la carabela portuguesa, este brillante opalescente animal no es una medusa. Es un sifonóforo, un grupo colonial de minúsculos animales llamados zooidos. Este fue filmado en película en 2014 por el buque de investigación E/V Nautilus - pero está lejos de ser el único extraño sifonóforo que nos llamó la atención. Desde plumeros de plumas púrpuras hasta el extraño naranja de abajo, este grupo presenta algunas especies verdaderamente extrañas.

sifonóforo naranja

Ojo espia

escarabajo luciérnaga

No es difícil ver por qué los insectos del género Pyrophorus ganaron el apodo de "escarabajos faro", pero esos órganos de luz bioluminiscentes no les ayudan a ver en la oscuridad. En cambio, las luces atraen a las presas! Nativo de América Central y del Sur, México y el suroeste de EE.UU., el brillante escarabajo ha inspirado a muchos una leyenda. En las Indias Occidentales, por ejemplo, la tradición dice que los pueblos nativos ataron a los animales a los dedos de los pies para iluminar su camino (sin embargo, no recomendamos intentar atar al escarabajo a las zapatillas).

El sol sale y se apaga

mosquito faro

No podríamos dejarnos estos faros traseros, ¿no? Las luciérnagas pueden parecer un insecto común, pero todavía estamos aprendiendo mucho sobre ellas. De hecho, los científicos desentrañaron el secreto del resplandor de los insectos sólo en 2015. El abdomen de una luciérnaga contiene oxígeno y luciferina (un compuesto que emite luz), pero esas sustancias no suelen reaccionar cuando se mezclan - al menos no de una manera que produce la luz que vemos aquí. Una investigación del Connecticut College mostró que el oxígeno en la parte posterior de una luciérnaga posee un electrón extra, que cambia la forma en que los se mezclan los productos químicos.

Duende verde

tiburón hinchado

Los tiburones hinchados podrían no ser tan obviamente impresionantes como sus parientes depredadores cúspide pero, bajo una luz azul, podemos ver que tienen un truco festivo. A diferencia de los animales bioluminiscentes, que producen luz a través de reacciones químicas, estos tiburones son biofluorescentes. Los pigmentos especiales les permiten absorber la luz en una longitud de onda, transformarla y luego volver a emitirla en una longitud de onda diferente (o color). Los tiburones hinchados pertenecen a la familia Scyliorhinidae - un grupo conocido como "tiburones gato" - pero se sabe que más de 180 peces son fluorescentes. Se cree que estos animales en particular utilizan prendas exteriores DayGlo para anunciar su paradero, tal vez durante el cortejo.

Chico divertido

hongo bioluminiscente

De las casi 100.000 especies de hongos, más de 70 son conocidos productores de luz. La más extendida es el Armillaria mellea, la "seta de miel". Algunos hongos bioluminiscentes producen un resplandor total, pensado para atraer insectos, que les ayudan a esparcir sus esporas. Pero las setas de miel brillan sólo debajo de la capucha, en el micelio. Los científicos creen que, en esta especie, la luz sirve como señal de advertencia, una manera de decir: "Soy tóxico, no me comas".

Patas para días

milpiés

California es el único lugar en el mundo conocido EN albergar milpiés bioluminiscentes (género Motyxia) y, al igual que algunos hongos, su resplandor también sirve como una advertencia de toxicidad. Los cuerpos de estas criaturas están mezclados con cianuro!

Pero ese no es todo el resplandor que el Estado Dorado tiene que ofrecer. Durante un censo de ratas en la isla de Alcatraz, los científicos descubrieron también milpiés fluorescentes. Todavía no sabemos por qué esa especie, Xystocheir dissecta, se vuelve verde, pero el secreto se encuentra en algún lugar de su exoesqueleto.

milpiés fluorescente

Cueva de las Maravillas

cueva de las Maravillas

Un mosquito de hongo no suena como un animal particularmente seductor, pero una especie particular de mosquito de hongo que se encuentra sólo en Nueva Zelanda tiene un secreto de iluminación: en su fase larvaria, el Arachnocampa luminosa (también conocido como el gusano brillante) es capaz de realizar un impresionante espectáculo de luz. El resplandor azul-verde es emitido por unos órganos especiales en las colas de las larvas, y actúa como un señuelo luminoso para las presas. Colgando de los techos de la cueva instalados en tubos sedosos, las larvas del mosquito transforman sus moradas subterráneas en galaxias moteadas de estrellas.

Hijo de Odin

cangrejo con estrella brillante

Cualquiera que tenga este martillo, si es digno, poseerá el poder de Thor!

Este cangrejo puede no estar jugando con un arma de trueno, pero está empuñando algo: una estrella frágil bioluminiscente. A diferencia de las verdaderas estrellas de mar (clase Asteroidea), que se desplazan lentamente con cientos de pies de tubo, las estrellas frágiles (también conocidas como "estrellas de serpiente") se mueven muy rápidamente. Pero cuando fracasa la capacidad de hacer una escapada rápida, algunas especies pueden emitir una luz brillante de sus largos y flexibles brazos. Se cree que el flash incorporado asusta a los posibles depredadores.

Brillante merodeador

sepia mueve plancton bioluminiscente

Y hablando de escapadas rápidas, el escape de esta sepia se está difuminando por sus alrededores. Mientras que parece que la criatura está disparando luz, en realidad está activando el plancton bioluminiscente en el agua. Muchos organismos minúsculos (más comúnmente ostrácodos y dinoflagelados) brillan intensamente cuando son agitados, y la corriente de propulsión a chorro del cefalópodo proporciona suficiente movimiento para hacer el truco!

Soy azul

En la medusa vientre de sangre con que comenzamos, la debilidad de la luz roja ofrece una manera de combinar contra las aguas oscuras del océano. Pero, por otro lado, muchos animales usan luz azul brillante para destacarse. ¿Por qué? Vamos a ver.

medusa azul

medusa azul

Algunos organismos, como el impresionante ctenóforo (Beroe spp) y la medusa Atolla, utilizan ondulaciones hipnotizantes para protegerse de posibles depredadores.

Beroe spp

Los "camarones que respiran fuego", por otro lado, prefieren defenderse mediante la distracción. Cuando se les amenaza, los animales arrojan una nube de líquido ligero que confunde a los depredadores mientras hacen una escapada. El líquido es producido por un órgano similar a nuestro páncreas.

Watasenia scintillans

Cada año, millones de calamares luciérnaga (Watasenia scintillans) se reúnen en la bahía japonesa de Toyama para desovar. A pesar de tener sólo tres pulgadas (7 cm) de largo, las criaturas sacan deslumbrantes pantallas que ponen a los demás en vergüenza. Estos calamares usan miles de pequeños órganos ligeros, llamados fotóforos, para atraer a posibles compañeros y poner en juego su reclamo contra rivales durante los eventos de cría. Sorprendentemente, el calamar puede controlar cómo se ve su luz: los fotóforos pueden ser flashes al unísono o por separado en una serie interminable de patrones de transformación.

pez diablo

Aunque sus cuerpos oscuros se mezclan en el contexto negro, los señuelos brillantes de muchos pescadores de aguas profundas llevan a sus presas al alcance de sus afilados dientes.

calamar fresa

Los animales como el calamar de fresa (género Histioteuthis) son particularmente buenos en encontrar indicios azules en el mar. Ese resplandor, el ojo verde es afinado para absorber la luz azul, permite que el calamar detecte los cambios más débiles en sus alrededores.

Neblina púrpura

zafiro marino

Ahora me ves, ahora no me ves! Este Houdini subacuático, coloquialmente conocido como un "zafiro marino", es un pequeño crustáceo (copépodo) en el género Sapphirina. A pesar de lo que te están diciendo tus ojos, estos animales son completamente translúcidos (es por eso que parecen desaparecer entre destellos), pero los machos tienen un bonito truco en sus mangas llamada coloración estructural (más sobre eso aquí). Esto resulta en los hermosos y vibrantes colores que vemos aquí.

Vómito Patronum

pez cardinal

Terminamos con la pieza de resistencia: el pez que patalea a Patronus. A diferencia de los camarones que respiran fuego, este vomito luminoso es, bueno, vomito real. Lo que estamos viendo es un pez cardinal que come, y luego regurgita, ostrácodos bioluminiscentes.

pez cardinal

Los ostrácodos son crustáceos planctónicos, típicamente del tamaño de una semilla de pepino. Para evitar convertirse en almuerzo, los vagabundos emiten productos químicos que producen luz cuando se ingieren, lo que pone a sus atacantes en riesgo de atraer a los depredadores propios. La medusa vientre de sangre puede haber encontrado una manera de ocultar su comida, pero los peces cardinales son translúcidos, por lo que si sus comidas brillan, ellos también lo hacen. La única opción es liberar una brillante nube de majestuoso vómito, y seguir adelante.

¡¡ Feliz año 2017 !!

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