Este voraz pez tiene muchos trucos de camuflaje y depredación

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pez astrónomo

El pez astrónomo es tanto venenoso como eléctrico

Todos hemos tenido ese descuido. Te encuentras a media hora de casa y te das cuenta que dejaste la estufa encendida, ¿no? O en el caso de dos padres particularmente irresponsables a principios de los 90 que dejaron a Macaulay Culkin en casa, ¿no? Te quedas pasmado con los ojos muy abiertos y tu mandíbula cae un poco.

Es una especie de terror que un pez conocido como astrónomo (uranoscópido) personifica toda su vida. Puede que no le preocupe la visita de los Servicios de Protección Infantil, pero sí tiene que preocuparse por comer. Los ojos saltones y la boca fruncida lo hacen parecer un barro amasado acuático son brillantes adaptaciones para un depredador de emboscada. E incluso más allá de su singular aspecto, este es uno de los peces más notables del mar: es venenoso y hace descargas como una anguila eléctrica.

A menos que se tenga un arrecife de coral para esconderse, el fondo del océano es un lugar de constante peligro. La muerte viene desde arriba, de los lados y, con la estrategia de las aproximadamente 50 especies de peces astrónomo incluidos en la mezcla, desde abajo. Para saltar sobre su presa, los peces se esconden en la arena exponiendo solo sus bocas y ojos saltones. Esto tiene la ventaja adicional de esconder a los astrónomos (en inglés stargazers u observadores de estrellas) de sus enemigos que nadan arriba.

Entonces el astrónomo está enterrado allí, esperando su momento, probablemente pensando en comer y esas cosas. Algunas especies incluso utilizan en el interior de la boca una pieza de carne con forma especial, que actúa como un señuelo para los peces y los crustáceos que cazan en el lecho marino. "Son capaces de sacar esto de la boca cuando están en la madriguera, se asemeja a un gusano segmentado para llamar la atención de otros peces", dice el sistémico Martin Gomon del Museo Victoria de Australia. (Los rapes utilizan un ardid similar, solo que sus señuelos son espinas dorsales modificadas. Además, su sexo es rizado).

Los peces curiosos que esperan una comida fácil obtienen en cambio una buena dosis de muerte. Todo lo que tiene que hacer el pez astrónomo es abrir rápidamente sus fauces y el vacío resultante arrastra a la presa a su perdición. Es tan efectivo que el depredador no necesita dientes desagradables, grandes y puntiagudos para atrapar a su presa; sus colmillos son relativamente pequeños.

Pero este estilo de vida tiene desafíos únicos. Por un lado, el astrónomo tiene que preocuparse por el agua que fluye de sus branquias enterradas levantando arena. Si la potencial presa ve el sustrato burbujeando alrededor del depredador, el ardid está en peligro. Entonces el astrónomo tiene una inteligente adaptación: Sus coberturas branquiales están bordeadas con proyecciones parecidas a dedos que pueden dispersar mejor el agua que sale, en lugar de dispararla como un sólido.

pez astrónomo

Su boca, también tiene volantes alrededor de los bordes para evitar que la arena caiga mientras el pez se traga el agua. Y no es solo que el astrónomo quiera evitar ahogarse. La arena es, por supuesto, muy abrasiva. "Lo que quiere hacer es minimizar la cantidad de arena que con el tiempo daña las branquias", dice Gomon.

Mientras que el camuflaje del astrónomo puede ser de primera categoría, no es perfecto. Entonces, el pez implementa contramedidas adicionales en el caso de una situación de molestia "estoy en la situación de otra boca de otro animal". En primer lugar, tiene una columna venenosa justo por encima de la base de sus aletas pectorales (esas serían las de los lados del pez). Si bien su veneno aún está poco estudiado, aparentemente tiene algo de importancia, teniendo en cuenta que los astrónomos han dejado muertos a un puñado de humanos.

Algunas especies de astrónomos también despliegan una segunda contramedida: un órgano especializado detrás de sus ojos que dispara una ráfaga de electricidad. Al igual que una anguila eléctrica, los astrónomos pueden matar a sus enemigos, aunque lo usan para defenderse, no para cazar. Y la descarga de los astrónomos es mucho más débil que la de una anguila eléctrica, 50 voltios en comparación con 600, pero la sacudida puede ser suficiente para asustar a un depredador y liberar al pez.

Realmente, sin embargo, la estrategia de los astrónomos es pasar desapercibidos. Lo que hace que una especie, Pleuroscopus pseudodorsalis, sea particularmente extraña. Otros astrónomos nadarán como juveniles y se posarán en la arena una vez que alcancen aproximadamente 2 pulgadas de largo. Pero la larva de esta especie pasa una desmesurada parte de su vida enfrentándose a una zona aún más peligrosa que el lecho marino, el océano abierto, y solo se asienta una vez que ha alcanzado un pie de largo (unos 30 cm).

Pleuroscopus pseudodorsalis

El cuerpo del juvenil es especialmente adecuado para este estilo de vida. Sus ojos y boca, por ejemplo, no tienen un ángulo tan atrás en la cabeza, lo que le permite atacar mejor a la presa en línea recta. "Pensamos que era una especie completamente diferente", dice Gomon, "pero la forma del cuerpo cambia bastante dramáticamente" entre las etapas juvenil y adulta. Considerando que los barcos han atrapado a juveniles en líneas cebadas, los peces parecen ser depredadores activos como juveniles.

Pero a pesar de que se elimina de la relativa seguridad del lecho marino, el juvenil está lejos de ser conspicuo, habiendo desarrollado su propia inteligente forma de camuflaje. La mitad superior de su cuerpo es de color azul oscuro, mientras que su parte inferior es más pálida, el mismo tipo de contramarco, como es sabido, que despliega el gran tiburón blanco. Los depredadores que miren desde arriba tendrán más dificultades para detectar al astrónomo del fondo oscuro del agua, mientras que los depredadores que miran desde abajo tendrán más dificultades para distinguirlo de la luz del sol que cae desde la superficie.

Entonces parece que no hay nada que impida que este pez se camufle, sin importar dónde decida pasar su tiempo. Claro, el pez astrónomo no es guapo, pero al menos puede proteger a sus hijos de Joe Pesci. Quiero decir, esto es por decir algo.

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