updated 7:20 PM CEST, Aug 18, 2018

Un 'feo' pez sapo compone sus propias y extrañas canciones de amor

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pez sapo Bocon (Amphichthys cryptocentrus)

Los habitantes del fondo de ojos saltones no ganarán un concurso de belleza, pero seguro que pueden cantar

¿Cómo sabes cuando un pez sapo macho busca el amor? Fácil, solo escucha los gruñidos y silbidos.

Al igual que algunos pájaros y ranas, los peces sapo cantan para encontrar un compañero. De hecho, si no supieras qué buscar, las canciones del pez sapo probablemente serían la única pista de que existen estos moradores de piel lisa.

"No son el tipo de pez que ves nadando libremente", dice Erica Staaterman, bioacústica de la Oficina de Administración de Energía Oceánica de EE. UU. "Básicamente se esconden debajo de las rocas".

Sin embargo, si poco después del anochecer dejaras caer un micrófono bajo de las olas en la costa caribeña de Panamá, no escucharías nada más que el pez sapo Bocon (Amphichthys cryptocentrus) intentando llamar la atención.

Staaterman aprendió esto de la manera más difícil: viajó a América Central para realizar un estudio completamente diferente sobre los sonidos submarinos. Pero el pez sapo tenía otros planes.

"Lo que encontramos en ese estudio fue como, 'Santo cielo, este pez está sofocando todo lo demás. ¿Qué diablos es esto?'", Dice Staaterman.

"Realmente arruinó nuestros otros datos porque era muy dominante en algunos de estos ecosistemas".

Pez sapo de dos notas

Enfrentados a una avalancha de peces sapo cantando a capella, Staaterman y sus colegas decidieron estudiar los ruidos parecidos al silbato de un barco del pez sapo Bocon. Nadie había grabado al Bocon, una de las 70 especies de pez sapo de todo el mundo.

"A medida que avanzábamos y viendo estas llamadas en nuestro software de análisis, comenzamos a notar unas tendencias en las que cada uno de estos peces individuales parecía estar componiendo su llamada de forma diferente", dice Staaterman.

Cada pez sapo macho vibraba su vejiga natatoria para hacer su propia canción y, en otras palabras, cada una estaba compuesta de una combinación de dos notas básicas: silbidos y gruñidos.

"A veces hacían dos pequeños gruñidos antes del sonido de silbato. Algo así como que se están aclarando la garganta", dice Staaterman, quien dirigió un reciente estudio sobre los hallazgos en la revista Environmental Biology of Fishes.

"A veces hacían un gruñido y tres silbidos, o dos gruñidos y dos silbidos. Todo esto parece variar entre individuos", dice ella.

Además, el pez sapo gruñe en medio de la canción de un vecino en lo que los científicos creen que es un intento de interferir a sus rivales. Curiosamente, Staaterman dijo que los machos con patrones de canciones más únicos eran menos propensos a sufrir interrupciones de sus vecinos.

Allen Mensinger, biólogo de la Universidad de Minnesota, Duluth, dice que el nuevo estudio confirma lo que ha visto en el pez sapo de la ostra (Opsanus tau) en Woods Hole, Massachusetts, aunque señala que su especie, a diferencia del Bocon, deja de llamar cuando las aguas se calientan.

Espacio desconocido

Los científicos han estado estudiando al pez sapo desde el siglo XIX, y los animales nos han ayudado a comprender todo, desde la producción de insulina hasta la fisiología del oído interno y la comunicación acústica. Incluso se descubrió que el pez sapo era la fuente del llamado zumbido en Sausalito, un misterioso zumbido que los propietarios de embarcaciones en California informaron haber oído a través de los cascos de sus buques.

"Los pusimos en el transbordador espacial y los llevó en el espacio en dos diferentes misiones del transbordador y volvieron con vida", dice Mensinger.

Aún así, las criaturas probablemente no protagonizarán pronto películas animadas.

"Son muy feos", dice Staaterman. "Tienen esas barbillas que cuelgan del mentón y estos enormes ojos, y su piel es mucosa y esponjosa".

Pero esto no hace que su comportamiento acústico sea menos fascinante, dice Staaterman. Después de todo, un pez que se basa en el sonido para encontrar compañeros no puede hacerlo tan bien en un mundo cada vez más contaminado con ruido producido por el hombre.

"Es un mundo difícil para el pez sapo". Tiene que cantar lo mejor que pueda".

Artículo científico: Individual voices in a cluttered soundscape: acoustic ecology of the Bocon toadfish, Amphichthys cryptocentrus

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