Los camarones mantis tienen súper poderes que otros animales solo pueden soñar

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camarón mantis

Por qué estos crustáceos, no los tiburones, podrían ser los más increíbles depredadores marinos

Cuando piensas en temibles depredadores del océano, lo primero que te viene a la mente es probablemente un tiburón. Claro, los tiburones están bien, con su elegante y amenazadora forma y sus abiertas mandíbulas con hileras de afilados dientes.

Pero si fueras un pez que viviera en un arrecife de coral o navegaras por la costa sobre las arenas de una isla tropical, le temerías a un depredador mucho más aterrador.

Piensa en una criatura blindada parecida a un tanque que se asemeja a una langosta. La mayoría son bastante pequeñas, a menudo más pequeñas que tu dedo meñique, aunque algunas pueden medir tanto como tu antebrazo. Este animal no nada como un tiburón; en cambio, se esconde en la arena o en agujeros rocosos en el coral, buscando arriba en el agua con ojos constantemente errantes. Puede agarrar a la presa directamente del agua en una pequeña fracción de segundo.

Y logra esta hazaña sin garras. En cambio, está armado con una poderosa pareja de lo que los científicos llaman "apéndices raptoriales" que terminan en un brutal percusor o una serie de puntiagudas espinas. Estos brazos atrapadores de presas se parecen un poco a las patas delanteras de una mantis religiosa, que les da el nombre a estas criaturas: camarones mantis.

Son crustáceos, el grupo de animales de caparazón duro que incluye cangrejos, langostas y camarones. La fuerza de los apéndices raptoriales de los camarones mantis junto con sus increíbles ojos los hacen depredadores perfectos.

Depredadores enormemente poderosos

ataque de un camarón mantisLos apéndices raptoriales de los camarones mantis contienen grandes músculos que pueden extenderlos a toda su longitud en centésimas de segundo, produciendo tales fuerzas de ataque que en algunas especies pueden romper la pared de cristal de un acuario o desmembrar al instante un cangrejo.

Estos aplastantes ataques son tan contundentes que producen pequeñas burbujas en el agua. Cuando estas burbujas de cavitación colapsan en un destello de luz, liberan energía adicional sobre el objetivo. Las hélices de los barcos y de las turbinas suelen ser afectadas negativamente por las fuerzas de cavitación. Los camarones mantis las usan para romper las duras conchas de sus víctimas.

Otras especies, con apéndices raptoriales espinosos, atraviesan peces o camarones con una mordida similar a un tornillo que permite que el camarón mantis los arrastre hacia su madriguera, a menudo, en un abrir y cerrar de ojos.

Los camarones mantis, llamados crustáceos estomatópodos, aparecieron por primera vez en los océanos hace unos 400 millones de años, y desde entonces han evolucionado en su propia ruta hacia la perfección. A estas alturas, están emparentados lejanamente con cualquier otro animal vivo, incluidos los que surgieron de sus antepasados crustáceos. Son tan poco usuales que parecen haber llegado de otro planeta; de hecho, el científico de la visión Mike Land los llama en broma "gambas de Marte".

Hay casi 500 especies conocidas de camarón mantis. Sin embargo, permanecen bien ocultos en sus madrigueras rocosas y arenosas, y solo los estudian unos pocos científicos, por lo que probablemente haya aún por descubrir muchos nuevos camarones mantis. Casi todos viven en aguas marinas poco profundas, y la mayoría vive en los trópicos.

Los extraordinarios ojos del camarón mantis

ojos compuestos del camarón mantis

Como todos los crustáceos (también los insectos), los camarones mantis tienen ojos compuestos: piensa en los ojos de los cangrejos, las abejas o las mariposas. Cada ojo tiene cientos de facetas separadas, cada una de las cuales es una sola unidad del ojo compuesto completo. Pero los ojos del camarón mantis están mucho más especializados que todos los otros ojos compuestos, de alguna manera más que cualquier otro ojo que los biólogos hayan descubierto nunca.

Por un lado, cada ojo es como tres ojos apretados en uno. Las tres partes miran el mismo punto en el espacio, de forma similar a como nuestros dos ojos se enfocan en la misma escena. Usamos nuestros dos ojos para ubicar un objeto en el espacio. Los camarones mantis pueden calcular la distancia a los objetos que están mirando con un solo ojo.

Dos partes del ojo, en la parte superior e inferior del ojo, probablemente estén involucradas en esta visión a distancia. La tercera parte está construida a partir de filas paralelas de facetas que se extienden como un cinturón alrededor del medio del ojo. Por lo general, hay seis filas, aunque algunas especies solo tienen dos. Esta parte del ojo se llama "banda media" y admite muchas habilidades especiales.

camarón mantis en su madriguera

Además, la mayoría de los camarones mantis ven la luz ultravioleta, parte del espectro electromagnético que causa quemaduras solares en ti y en mí y que es invisible para nuestros ojos. Los camarones mantis no solo perciben esta luz, sino que con sus bandas intermedias especializadas incluso ven colores separados.

Esta característica se encuentra en la parte superior de otro conjunto de detectores de color que ven la misma luz visible a la que estamos acostumbrados, pero en ocho canales de color en lugar de los tres colores primarios que vemos. Imagínate tratando de construir un televisor que luzca perfecto para un camarón mantis. Además de los colores rojo, verde y azul que usa tu TV para crear una imagen vívida, necesitaría píxeles para violeta, índigo, azul-verde, naranja y un rojo más intenso de lo que podemos ver.

Y la banda media puede hacer aún más. Puede detectar la polarización de la luz, donde todas las ondas vibran en el mismo plano. Nuestros ojos no pueden ver esta propiedad de la luz. Los camarones mantis la usan en sus imágenes.

Así que al juntar todos sus talentos visuales, cuando un camarón mantis ve un pez, está en patrones de colores ultravioletas, ocho colores regulares primarios y luz polarizada. Sus ojos reúnen toda esta información y la transmiten al cerebro del animal, para que pueda decidir qué atacar, cuándo atacarlo, qué tan lejos está y qué aspecto tiene de una docena de formas diferentes. Es difícil para un humano incluso imaginar el mundo visual de un camarón mantis.

Descubriendo sus debilidades

camarón mantis, cortejo

Con una visión de superpotencia acoplada a explosivos brazos depredadores, parece que los camarones mantis serían invencibles. Pero incluso estos animales tienen sus preocupaciones. Los camarones mantis no solo pueden matar a otros animales, como peces, pulpos o cangrejos. También pueden matarse entre ellos. Esto plantea un serio problema. Eventualmente, es hora de reproducirse, pero, ¿cómo sabe un camarón mantis cuando otro que se encuentra quiere aparearse en lugar de hacer un asalto asesino?

Los camarones mantis se han visto obligados a desarrollar formas de reconocer cuándo es seguro intimar y señalar su propia intención no letal. Ellos también usan su visión especial para esto. Los camarones mantis son a menudo de colores y muestran patrones brillantes, invisibles para nosotros, en luz ultravioleta y polarizada. Los complicados patrones informan a otros miembros de su especie, o de diferentes, lo que planean hacer. Si sus planes incluyen la reproducción, y el espectador tiene una mente similar, entonces pueden aparearse de forma segura e iniciar una nueva generación de su especie.

Entonces, sí, los tiburones están bien. ¿Pero tienen apéndices tipo bala? ¿Tienen súper-visión? ¿Pueden derribar presas en milisegundos? Son los camarones mantis los que tienen estas habilidades, y las usan para convertirse en algunos de los depredadores más impresionantes del mundo.

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