¿Qué narices es un pez borrón?

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pez borrón, Mr. Blobby

El pez borrón, pez mancha o pez gota pertenece a la familia de los cabezas gordas (Psychrolutidae)

La imagen canónica de un pez borrón produce chillidos de deleite y estremecimientos de horror, encarnando una atractiva combinación de lo lindo y lo feo que no se conoce en la estética occidental (aunque es bastante popular en Japón).

Con su fruncido ceño, su reluciente carne y su nariz de apariencia increíblemente humana que recuerda al narigón de los dibujos de Ziggy y Kilroy, el pez era una estrella de Internet que estaba esperando a hacerse famosa.

Mientras que en estos días el pez borrón tiene suficiente reconocimiento facial para hacer que otras criaturas posiblemente carismáticas sean más envidiosas, los investigadores saben muy poco acerca de esta enigmática especie.

Los científicos deben inferir cómo pasa sus días y qué come de las características físicas del entorno del pez globo y las características biológicas de los demás peces de aguas profundas.

Irónicamente, la característica del cuerpo del animal, su flacidez, no es lo que lo distingue; más bien es algo común que comparte con muchos otros habitantes de las profundidades.

El pez borrón más famoso: Mr. Blobby

Las referencias a la familia de peces conocidos como de cabeza gorda (Psychrolutidae) aparecieron por primera vez en la literatura científica hace más de 150 años, pero el individuo específico destinado a la fama viral de Internet surgió en 2003.

Los investigadores recolectaron y fotografiaron a "Mr. Blobby", como lo apodaron, junto con muchas otras especies marinas durante el viaje de investigación NORFANZ entre Australia y Nueva Zelanda. Mientras rastreaban el océano para realizar un censo de biodiversidad, la tripulación capturó al Mr. Blobby a una profundidad de entre 3,323 y 4,396 pies (1.013 a 1.340 metros) en algún lugar entre Nueva Caledonia y Nueva Zelanda, según el Museo Australiano, donde actualmente reside el pez como un espécimen.

Mr. Blobby languideció en una relativa oscuridad durante aproximadamente una década, hasta que la Sociedad de Preservación de Animales Feos lo llevó al foco internacional cuando en 2013 el pez ganó la competición del grupo al ser seleccionado como el animal más feo del mundo. Organizada por el comediante y comunicador científico Simon Watt, tenía como objetivo llamar la atención sobre los miembros menos afortunados del reino animal. ("Los animales más feos: No todos podemos ser pandas" (The History Press, 2014) se lee en el título del libro de la Sociedad).

Mr. Blobby superó a casi una docena de otras especies, entre ellas el axolotl y el mono narigudo, obteniendo más de un cuarto de los 3.000 votos emitidos. En los últimos años, la fama del pez no ha disminuido, ya que el animal apareció en anuncios comerciales, en el programa de televisión "Saturday Night Live" y en más de un meme político.

Vida bajo presión

Más allá del ceño fruncido, los investigadores saben sorprendentemente poco sobre el pez que causó tal alboroto en Internet.

La familia Psychrolutidae contiene ocho géneros y más de 30 especies, de las cuales el buque insignia podría ser la especie representada por Mr. Blobby: Psychrolutes microporos (comúnmente pez borrón, pez mancha o pez gota, blobfish en inglés). Cada especie tiende a vivir en un área relativamente concentrada (P. microporos se encuentra exclusivamente entre Australia y Nueva Zelanda), pero otros miembros de la familia se mueven por el fondo del Océano Atlántico, Pacífico e Índico.

pez borrón

Nadando torpemente a lo largo del fondo, miles de pies bajo las olas, el mundo del pez borrón es frío, oscuro y vacío. El agua presiona allí a los animales con más de 100 veces la presión atmosférica que sentimos en tierra, lo que hace que las vejigas de natación compresibles que utilizan muchos peces de superficie para controlar su flotabilidad sean menos prácticas para estas criaturas de aguas profundas.

Más bien, la selección natural ha equipado a los peces borrón con partes exclusivamente incompresibles, como células y órganos llenos de agua, no muy diferentes a la mayoría de los nuestros. Esta construcción hace que el pez flote neutralmente, ni subiendo ni hundiéndose, lo que le permite flotar sin moverse mientras espera a su presa, como los caracoles y otros habitantes del fondo.

"Se alimentarán de lo que puedan recoger de manera oportunista como comida", dice Martin Gomon, un ictiólogo de los Museos Victoria en Australia. "Probablemente, en función del tamaño de la boca, uno podría suponer que se están alimentando de invertebrados que viven en el fondo".

Lejos de los rayos del sol que sostienen la vida, los peces de aguas profundas viven en un mundo sin muchas opciones de alimentos, lo que significa que la eficiencia energética es clave para la supervivencia. Como tal, muchos habitantes de las aguas profundas evitan los músculos que queman oxígeno y los huesos fuertes y densos en calcio que se encuentran en sus primos más remotos y más atléticos, como el atún o el pez espada.

Los peces de aguas profundas llevan vidas más letárgicas, moviéndose lentamente y solo cuando es absolutamente necesario. Sin la desarrollada musculatura de los peces de superficie, el Psychrolutidae se mueve por el fondo, imperturbable por el implacable tirón de la gravedad que nos acorrala en la superficie - hasta que son capturados por un arrastrero y su delicado semblante se funde en un permanente puchero.

"Encontrarás que muchos de estos animales que viven allí no tienen muchas estructuras duras", dice Gomon. Aunque nunca ha manejado un pez borrón en su ambiente natural, dice que, en nuestro mundo, la consistencia de un pez borrón se parece a algo parecido a la gelatina. "Son bastante blandengues".

En otras palabras, Mr. Blobby tuvo una gran ventaja en la competición de animales más feos de 2013, una que la mayoría de los peces de aguas profundas lo habrían compartido si se los extrajera del entorno de soporte del océano y se los dejara al aire libre. Nadando unos pocos miles de pies por debajo de la superficie del agua, los peces borrón se ven bastante guapos y se parecen mucho a los peces normales.

pez borrón en la superficie y en el fondo

Protegido por las profundidades del mar

Aparte de lo que los investigadores pueden inferir de las pocas muestras recolectadas, casi todo lo demás sobre el pez borrón sigue siendo un misterio. "Su biología general sería una de las preguntas más importantes", dijo Gomon. "Simplemente no sabemos mucho sobre ellos".

Y es probable que los científicos no aprendan mucho más en el corto plazo. Una expedición de investigación orientada a los peces borrón sería "una propuesta muy costosa", dijo Gomon, "solo por la profundidad en la que aparecen".

Esta separación de mundos al final puede beneficiar al pez borrón. Un hábitat que es difícil de alcanzar también es desafiante, y los miles de pies de agua sobre las blandas cabezas de los animales pueden proteger a estas extrañas criaturas de la amenaza de extinción que enfrentan muchos animales de la superficie.

De las seis especies en la familia Psychrolutidae que aparecen en la Lista Roja de la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza, cuatro caen en la categoría de "menor preocupación" y dos en la columna "datos deficientes", lo que significa que no hay suficiente información para decidir su estado.

Por ahora, solo tendremos que maravillarnos con la rara visión del extraño mundo del océano profundo que nos trae este improbable embajador. Los pocos científicos que saben sobre el pez globo reflejan lo poco que saben sobre la mayoría de los habitantes de las profundidades marinas, dice Gomon. "Solo estamos rascando la superficie con respecto a la comprensión de las comunidades de aguas profundas y los animales que viven en ellas".

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