La rápida danza de la muerte de este depredador 'fantasma' es elegante y espeluznante

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ataque de larva de gusano de cristal

El ataque del gusano de cristal es uno de los más rápidos del reino animal

En los lagos de todo el mundo, temibles criaturas atacan con velocidades que recientemente se encontraron entre las más rápidas del reino animal.

Imágenes de alta velocidad mostraron en acción a los nadadores de pesadilla. Partes bucales con múltiples articulaciones se extendían desde sus cabezas, revelando estructuras ramificadas para atrapar y sostener presas que se retorcían, incluso cuando la presa brotaba "dientes" de su cuello.

Afortunadamente para los humanos, estos depredadores son positivamente insignificantes, midiendo solo una fracción de pulgada.

Son los juveniles de las diminutas moscas del género Chaoborus. También conocidas como larvas de gusano fantasma o gusanos de cristal, se llaman así por sus cuerpos transparentes.

Y cuando los investigadores pusieron cámaras especiales en las diminutas larvas fantasma, descubrieron que el ataque mortal de las criaturas era uno de los más rápidos vistos en animales.

Los científicos informaron en un nuevo estudio sobre un cuerpo transparente de un gusano de cristal: su cabeza es "una compleja canasta de captura" con una serie de apéndices para atrapar rápidamente pequeños crustáceos.

Utilizando vídeo de alta velocidad y las tomografías computarizadas de rayos X (TC), los investigadores filmaron gusanos de cristal cuando capturaban pulgas de agua.

Luego, los científicos construyeron modelos computarizados en 3D de la "canasta" de estructuras en las cabezas de los gusanos de cristal, identificando la antena de agarre, los "pelos de cuchillos", las poderosas mandíbulas y una estructura en forma de dedo con cerdas y puntiagudas "espinas".

Cuando una pulga de agua flotaba cerca, el gusano de cristal que estaba esperando atacaba, su "canasta" se abría hacia afuera y luego se contraía rápidamente, empujando la pulga hacia el interior de la boca del gusano de cristal. El pequeño depredador metía la pulga de agua en su esófago, usando movimientos alternativos de sus mandíbulas. Si bien esta acción de "masticación" no parecía estar destinada a destruir las pulgas de agua, a veces estallan debido a la fricción, según el estudio.

El ataque promedio de un gusano de cristal duró aproximadamente 14 milisegundos (un milisegundo es una milésima de segundo) "desde el inicio del movimiento hasta el contacto con la presa", uno de los movimientos de ataque más rápidos en los animales, escribieron los investigadores.

ataque de larva de gusano de cristal desde varios ángulos

En comparación, el ataque de la mantis religiosa Coptopteryx viridis toma 42 milisegundos (ms). Los científicos también han registrado golpes fenomenalmente rápidos en el camarón mantis (4 a 8 ms) y en las hormigas de mandíbula trampa y algunas arañas de la mandíbula trampa (menos de 1 ms), según el estudio.

A pesar de la fenomenal velocidad de ataque de los gusanos de cristal, las pulgas de agua no están indefensas; unos "collares de dientes" especiales se asoman debajo de sus cabezas cuando aparece una amenaza. Cuando las pulgas de agua no desplegaron sus dientes, los ataques de los gusanos de cristal tuvieron éxito aproximadamente el 80 por ciento de las veces. Sin embargo, si las pulgas de agua mostraban su collar de puntiagudos dientes, los gusanos de cristal capturaban solo alrededor del 50 por ciento de sus presas, informaron los científicos.

Los hallazgos fueron publicados en línea el 22 de marzo en la revista PLOS ONE: Zooplankters’ nightmare: The fast and efficient catching basket of larval phantom midges (Diptera: Chaoborus)

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