Científicos recorren por primera vez elaborados 'palacios mocosos' en aguas profundas

larvácea

Pequeñas criaturas marinas transparentes hacen casas elaboradas con su propio moco

Pequeñas criaturas marinas transparentes llamadas larváceas construyen mansiones de moco que las albergan, protegen y alimentan, pero estos "palacios mocosos" son tan delicados que los científicos los han encontrado difíciles de estudiar.

Ahora, los investigadores han usado láseres montados en un robot submarino para comprender la arquitectura de las casas de telaraña de las larváceas, informa Seth Borenstein para Associated Press.

El nuevo estudio, publicado esta semana en la revista Nature, se centra en las larváceas gigantes que, a pesar de su nombre, solo miden aproximadamente cinco pulgadas de largo. Parecen renacuajos transparentes con colas planas de estilo castor, y cuelgan en las profundidades del océano capturando trozos de comida en sus casas flotantes.

Estas criaturas construyen sus viviendas a pequeña escala y las inflan para alcanzar tamaños de más de tres pies de ancho (casi un metro), lo que equivale a edificios de cinco pisos en comparación con el tamaño de las larváceas, según un comunicado.

"Piense en un globo que no ha sido volado", dice a Hannah Seo, de Popular Science, Kakani Katija, bioingeniero del Instituto de Investigación del Acuario de la Bahía de Monterey (MBARI) y primer autor de la nueva investigación, sobre las estructuras antes de que se inflen. El proceso es similar a cómo una araña construye su telaraña pero, a diferencia de una telaraña, estas casas de moco se secretan de una vez. Lamentablemente, las larváceas tampoco tienen las ventajas del apéndice que tienen las arañas.

luz láser inspecciona una larvácea

Imagen: Estas ilustraciones muestran cómo una lámina de luz láser ilumina el interior de un filtro de larvácea, revelando estructuras internas.

"Una araña tiene ocho patas para construir y colocar material para su red", dice Katija a Popular Science, "este animal realmente solo tiene una cabeza y una cola".

Dado que las excavaciones mohosas de la larváceas gigantes son demasiado frágiles para estudiar en la superficie, los investigadores del MBARI utilizaron un vehículo operado de forma remota de 12.000 libras equipado con láser de escaneo para observarlas de cerca, informa Rosanna Xia de Los Angeles Times.

Cuando el robot se encontró con una larvácea gigante, el equipo usó su rayo láser en forma de lámina para iluminar el diseño de la casa de moco al rastrear los movimientos de partículas a través de sus diversas cavidades, según la declaración. Las rebanadas de la tela de la larvácea gigante iluminada por el haz ancho del láser también proporcionaron a los investigadores secciones transversales de su estructura interna. Al combinar estas secciones transversales, el equipo creó una imagen en 3D del sistema de filtración del transparente animal, muy parecido a un radiólogo que toma una tomografía computarizada del cuerpo humano.

larvácea gigante

Los investigadores descubrieron que estos palacios de mocos tienen dos capas: una burbuja externa amorfa y un santuario interno más estructurado, del tamaño de un puño, hecho de dos cámaras estriadas por las que la larvácea bombea agua al mover su cola. Ambas capas filtran potenciales partículas de alimentos de la columna de agua y están conectadas por un par de canales de entrada. Todo el aparato funciona para finalmente entregar los bocados más selectos a la boca de la larvácea. Con solo las aletas de sus colas, estos pequeños animales pueden filtrar más de 20 galones de agua de mar por hora, según el comunicado.

Estos sombríos cuerpos hogareños construyen sus viviendas a partir de moco secretado por las células en la parte superior de sus cabezas y los abandonan cada día más o menos cuando se obstruyen demasiado con partículas. Investigaciones anteriores han demostrado que estos descartes similares a paracaídas proporcionan una fuente crucial de alimentos para los ecosistemas de las profundidades marinas, que también sirve para secuestrar toneladas de carbono y combatir el cambio climático, según LA Times.

Las nuevas imágenes tridimensionales de la casa de la larvácea gigante permitieron a los biólogos marinos "volar" a través de las cámaras de la mucosidad utilizando un casco de realidad virtual.

Aprender cómo construyen las larvácea sus estructuras podría ayudar a los humanos a diseñar mejores filtros, conducir a innovaciones en la impresión 3D o incluso inspirar a los ingenieros de la NASA, informa Yasemin Saplakoglu para Live Science.

"Hay muchos animales marinos que usan moco para crear estructuras realmente complejas", dice Katija en el comunicado. "Ahora que tenemos una manera de visualizarlos muy por debajo de la superficie, finalmente podemos entender cómo funcionan y qué roles juegan en el océano".

Artículo científico: Revealing enigmatic mucus structures in the deep sea using DeepPIV

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