Salvaje lucha entre un megalodon y un cachalote hace millones de años preservada en diente antiguo

lucha entre un megalodon y un cachalote

Ningún animal marino estaba a salvo de los ataques de estos tiburones gigantes

Hace millones de años, un antiguo cachalote tuvo un día muy, muy malo cuando un tiburón megadentado, posiblemente el temible Otodus megalodon o su antepasado Otodus chubutensis, los tiburones depredadores más grandes que jamás hayan existido, lo atacó brutalmente en lo que ahora es Carolina del Norte, sugiere un nuevo estudio.

Las marcas del ataque, conservadas como cortes en el diente del cachalote, son la primera evidencia en el registro fósil de que los tiburones megalodon peleaban con los cachalotes, dijeron los investigadores.

"Parecería que estos tiburones gigantes se estaban aprovechando de lo que quisieran, y ningún animal marino estaba a salvo de los ataques de estos tiburones gigantes", dijo el investigador principal del estudio Stephen Godfrey, curador de paleontología en el Museo Marino Calvert en Solomons, Maryland.

El único diente es todo lo que queda del antiguo cachalote. El co-investigador del estudio, Norman Riker, un coleccionista aficionado de fósiles de Dowell, Maryland, encontró el diente en lo que ahora se llama la mina de fosfato Nutrien Aurora, una gran mina de fosfato en Aurora, Carolina del Norte, en las décadas de 1970 o 1980, cuando la mina estaba abierta a los recolectores de fósiles. (Riker, quien donó el diente al Museo Marino Calvert, murió a los 80 años en enero de 2021, informó el boletín del museo [PDF]).

Los investigadores no están seguros de cuándo ocurrió esta pelea entre el tiburón megalodon y el cachalote. Para llegar a los lechos más antiguos ricos en fosfato, los trabajadores de la mina sacaron cubos llenos de roca sedimentaria suprayacente y los arrojaron cerca, donde los recolectores de fósiles podrían rastrearlos, dijo Godfrey.

Las diferentes capas de roca, que se depositan con el tiempo y, por lo tanto, se utilizan para fechar objetos en las capas, se mezclaron; debido a la mezcla, los científicos no saben si el diente proviene de los lechos sedimentarios más antiguos, que lo situaría en la época del Mioceno, hace 14 millones de años, o los lechos de fósiles más jóvenes, que lo datarían en la época del Plioceno, hace unos 5 millones de años.

De cualquier manera, el diente cae en el período Neógeno (hace 23 millones a 2,5 millones de años).

Durante el Neógeno, el clima de la Tierra era más cálido de lo que es hoy y, como resultado, los polos norte y sur tenían menos hielo, por lo que los niveles del mar eran más altos. Es por eso que "la costa de Carolina del Norte estaba cubierta por un vasto brazo poco profundo del Océano Atlántico", dijo Godfrey. "Estas aguas marinas estaban repletas de abundante vida".

diente de antiguo cachalote

Arriba: Un antiguo diente de cachalote muestra las tres marcas de gubia del tiburón megalodon en diferentes ángulos.

Tiburón contra ballena

El tamaño y la forma del diente curvo de 11,6 centímetros de largo indica claramente que pertenece a una especie extinta de cachalote, dijo Godfrey.

Mediante el uso de una ecuación que compara el tamaño de los dientes de un cachalote extinto con el tamaño del cuerpo, los investigadores estiman que esta ballena en particular era pequeña, de solo unos 13 pies (4 metros) de largo. Los cachalotes de hoy pueden alcanzar longitudes de más de 50 pies (15 m), señaló Godfrey.

Tres marcas de hendiduras en el diente muestran que lo que sea que mordió tenía dientes dentados y espaciados uniformemente.

Según el tamaño y el espaciamiento de las marcas de mordedura y las estrías, los únicos posibles culpables son el tiburón megalodon O. chubutensis (que vivió hace 28 millones a 13 millones de años) o su descendiente O. megalodon (que existió hace 20 millones a 3,5 millones de años), encontraron los investigadores.

"Ninguno de los otros tiburones fósiles que se conocen de la mina de fosfato tiene dientes lo suficientemente grandes y dentaduras como para haber dejado estos rastros de mordedura en el diente del cachalote", dijo Godfrey.

"Hasta ahora, se han encontrado rastros de mordeduras de estos tiburones gigantes (con una longitud corporal del megalodon de más de 60 pies [18 m] de largo) en otros huesos de ballenas y delfines extintos, pero nunca en la cabeza u otros huesos de un cachalote".

El equipo agregó que, si bien es posible que el tiburón megalodon estuviera buscando a un cachalote ya muerto, es más probable que se hayan hecho marcas de gubias durante un ataque depredador. Eso es porque las marcas de corte se hicieron en la raíz del diente o en la parte que estaba incrustada en la mandíbula de la ballena.

"Entonces, antes de que el diente de tiburón megalodon pudiera cortar el diente del cachalote, primero tenía que cortar el hueso de la mandíbula del cachalote que sostenía el diente", dijo Godfrey.

"Parece poco probable que un gran tiburón apunte a las mandíbulas de un cadáver de cachalot flotante o en el fondo marino. Habría poca carne a cambio del esfuerzo", continuó.

En cambio, las marcas de mordedura "insinúan un ataque a la cabeza con el objetivo de infligir una herida mortal. En otras palabras, si un tiburón gigante te muerde la cabeza, está tratando de matarte".

Los hallazgos arrojan luz sobre la ecología antigua de Carolina del Norte, dijo el paleontólogo Alberto Collareta, de la Universidad de Pisa en Italia, que no participó en el estudio.

Además, no es demasiado sorprendente que el tiburón megalodon mordiera el diente del cachalote, dijo. Se sabe que las orcas, depredadores ápice en los océanos de hoy, se comen las carnosas lenguas y la garganta grasienta de otras ballenas.

"Quizás los cachalotes tenían alguna reserva de grasa o estaba la lengua", lo que atrajo al tiburón megadentado, dijo Collareta.

El estudio aparece en la edición en línea del 9 de agosto de la revista Acta Palaeontologica Polonica: Otodus-bitten sperm whale tooth from the Neogene of the Coastal Eastern United States

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