La identidad equivocada puede explicar por qué los tiburones muerden a los humanos

surfista visto desde abajo

Surfistas, nadadores y pinnípedos se verán igual para un tiburón blanco que mire hacia arriba

Una investigación pionera en el mundo que prueba un modelo simulado de 'visión de tiburón' en patrones de natación de humanos, focas y leones marinos, confirma las teorías de que cuando los grandes tiburones blancos muerden a los humanos, puede ser un caso de identidad equivocada.

"Los surfistas son el grupo de mayor riesgo por mordeduras fatales de tiburones, especialmente por tiburones blancos juveniles", dice la autora principal, la Dra. Laura Ryan, investigadora postdoctoral en sistemas sensoriales animales en el Laboratorio de Neurobiología de la Universidad Macquarie.

Los grandes tiburones blancos también se denominan tiburones blancos y, junto con los tiburones toro y tigre, representan, con mucho, la mayoría de las mordeduras a seres humanos.

"Descubrimos que los surfistas, nadadores y pinnípedos (focas y leones marinos) en la superficie del océano se verán igual para un tiburón blanco que mire hacia arriba desde abajo, porque estos tiburones no pueden ver los detalles ni los colores", dice.

Ryan, que sigue siendo una entusiasta surfista a pesar de su inmersión en la investigación de mordeduras de tiburón, dice que este estudio ayudará a los científicos a comprender mejor por qué ciertos tiburones muerden a los humanos.

En respuesta, los científicos del Laboratorio de Neurobiología están trabajando en dispositivos no invasivos basados en la visión para proteger potencialmente a los surfistas y nadadores de las mordeduras de tiburones.

Ryan dice que el último estudio fue una prueba práctica que se basó en años de trabajo del equipo para comprender cómo ven los tiburones, al explorar la neurociencia de los sistemas visuales de los tiburones blancos.

tiburón persigue a una foca

Imagen: En la caza: un gran tiburón blanco persigue a un pinnípedo

Las focas son el ideal

El equipo comparó vídeos submarinos de flotadores rectangulares, focas y leones marinos nadando, humanos nadando con diferentes movimientos y humanos remando en tablas de surf de varios tamaños en un gran acuario en el zoológico de Taronga, con cámaras fijas y móviles apuntando hacia la superficie del agua.

"Conectamos una GoPro a un scooter submarino y lo configuramos para que se desplazara a la velocidad de crucero típica de los tiburones depredadores", dice Ryan.

De vuelta en el Laboratorio de Neurobiología de Macquarie, el equipo se basó en extensos datos de neurociencia de tiburones para aplicar filtros a las imágenes de vídeo y luego crear programas de modelado para simular la forma en que un tiburón blanco juvenil procesaría los movimientos y formas de diferentes objetos.

"No me di cuenta de que ser científico implicaría tanta codificación", admite Ryan, pero los resultados fueron esclarecedores: para un tiburón blanco juvenil, cuando los humanos nadan y reman en tablas de surf, se parecen mucho a las focas y los leones marinos.

Las tablas de surf más pequeñas eran más difíciles de distinguir de los pinnípedos, por lo que podrían representar una presa más tentadora que las tablas largas o incluso las tablas de remo de pie para los tiburones blancos, que generalmente apuntan a cachorros pinnípedos más pequeños y jóvenes.

Es probable que la mayoría de los tiburones sean completamente daltónicos, y la principal señal visual de los tiburones blancos es la forma de la silueta, por lo que es poco probable que los colores en las tablas y los trajes de neopreno cambien las impresiones de los tiburones sobre los humanos flotantes.

Sin embargo, los investigadores están explorando ahora otras formas de cambiar la forma en que los tiburones perciben diferentes siluetas, incluido el uso juicioso de luces LED.

Iluminando la seguridad de los surfistas

Si bien el riesgo de mordedura de tiburón es muy bajo, Australia sigue siendo el parque de juegos de tiburones más mortífero del mundo, ya que representa seis de los 10 encuentros con tiburones fatales no provocados registrados en el mundo solo en 2020.

Los incidentes de tiburones que muerden a humanos han aumentado en los últimos 20 años, y Ryan dice que los surfistas pueden tener un mayor riesgo porque pasan mucho más tiempo en el océano que los nadadores, a menudo en aguas más profundas.

"Los tiburones usan una variedad de señales sensoriales para distinguir entre diferentes objetos y concentrarse en su comida, y estos difieren en sensibilidad entre las especies de tiburones", dice Ryan.

Los tiburones blancos son muy visuales y los juveniles son más peligrosos para los humanos que los tiburones blancos adultos y más grandes que tienen mejor visión.

El profesor Nathan Hart, que dirige el Laboratorio de Neurobiología y es el autor principal de la investigación, dice que los tiburones blancos deben aprender qué comer y, a medida que crecen, su dieta cambiará.

"Cuando los tiburones blancos alcanzan alrededor de 2,5 metros de largo, sus mandíbulas comienzan a endurecerse para que puedan tomar presas más grandes como las focas", dice.

"Necesitan desarrollar una imagen de búsqueda de estas presas y combinarla con otra información sensorial; es un proceso de aprendizaje que podría ser propenso a errores".

Si bien los tiburones pueden ser peligrosos, también están en peligro de extinción; y nuestro miedo a los tiburones, a pesar de la baja probabilidad de mordeduras, ha llevado a métodos de prevención como redes para tiburones y líneas de tambor que amenazan aún más la vida marina.

"Comprender por qué ocurren las mordeduras de tiburones puede ayudarnos a encontrar formas de prevenirlas, al tiempo que mantiene a los humanos y los tiburones más seguros", dice Ryan.

Los hallazgos han sido publicados en el Journal of The Royal Society Interface: A shark's eye view: testing the ‘mistaken identity theory’ behind shark bites on humans

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