updated 3:47 PM CET, Dec 7, 2016

Hembra de tiburón cebra genera crías sin la presencia de un macho

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crías de tiburones cebra

Zebe, la mamá, está en el acuario del Burj Al Arab, en Dubai, desde el año 2001

Es la primera vez que se documenta que la especie se reproduce a través de un proceso llamado partenogénesis

Una hembra de tiburón cebra (Stegostoma fasciatum) en Dubai ha generado con éxito crías sin la presencia de un macho.

Zebe, que fue introducida en el acuario del Burj Al Arab como un juvenil en 2001, ha realizado puestas de huevos que han logrado nacer cada año durante los últimos cuatro años.

Es la primera vez que se documenta que la especie se reproduce sin ser fecundada por un macho, a través de un proceso llamado partenogénesis.

También conocido como nacimiento virginal, la partenogénesis se produce cuando las células del óvulo de la hembra doblan su genoma y se dividen en dos.

Uno de los óvulos asume el papel del esperma masculino y fertiliza eficazmente los otros óvulos. A continuación, se fusionan de nuevo juntos para convertirse en un embrión con dos cromosomas femeninos.

Comúnmente observado en insectos y algunas especies de peces y reptiles, la partenogénesis es vista rara vez en los tiburones y sólo se ha observado en otras especies de tiburones cinco veces en la última década.

"Ya se sabía que un tiburón había hecho esto antes, pero eran de un linaje totalmente diferente a los tiburones cebra, así que esto es muy emocionante", dijo David Robinson, uno de los biólogos marinos que ha estudiado a Zebe y su descendencia (pero según encuentro en internet ya se había producido otro caso de partenogénesis en tiburones cebra en Vietnan: "Maiden” sharks give birth at Nha Trang park).

Un primer nacimiento como este se documentó en 2001 por un tiburón martillo en un zoológico de Nebraska. El cachorro fue matado por una raya a los pocos días.

En otro ejemplo, dos tiburones bambú de manchas blancas nacieron en un acuario en Detroit, pero desaparecieron misteriosamente del tanque.

El Sr. Robinson, quien trabaja como asistente del gerente de operaciones del acuario en el Burj Al Arab, dijo que los cachorros fueron los primeros de Zebe que han sobrevivido.

tiburón zebra 'Zebe' en el acuario del Burj Al Arab, en Dubai

"Estos son los primeros animales, que están vivos y bien, que se reproducen por partenogénesis", dijo. "Y son también tan bonitos - que es lo mejor".

El señor Robinson y el gerente de operaciones del acuario, Warren Baverstock, descubrieron los primeros los huevos puestos por Zebe en 2007.

Según el Sr. Robinson, los huevos son a menudo puestos por hembras, incluso cuando no hay presencia de machos que los fertilizan, pero normalmente se pierden.

"Habíamos oído hablar de otros incidentes, así que decidimos dejar los huevos solos para ver qué pasaba, y tres meses más tarde descubrimos que dentro de algunos huevos había embriones", dijo.

Junto con el Dr. Kamal Khazanehdari, el jefe de biología molecular y genética en el Laboratorio Central de Investigación Veterinaria de Dubai, el proceso de partenogénesis fue confirmado por análisis de ADN.

Los resultados de las pruebas fueron publicados en el número de noviembre de Fish Biology. El mismo día que la cría de la primera hornada de este año eclosionó del huevo.

Zebe, que fue capturada en el Mar Rojo, ha dado a luz a 21 cachorros desde 2007, ocho de los cuales aún están vivos. El resto murió a causa de varias complicaciones, incluidos accidentes e infecciones.

"Hemos aprendido mucho desde el primer año para encontrar las condiciones adecuadas para que los tiburones se desarrollen, tales como la temperatura del agua y los niveles de pH [acidez]", dijo.

Jonathan Ali Khan, un director de cine con sede en Dubai que está produciendo un documental llamado Shark Quest Arabia, dice que el nacimiento virginal es un "excelente ejemplo de la adaptabilidad de la naturaleza".

"Algunas especies reaccionan a factores desencadenantes que hacen que los mecanismos de supervivencia entren en acción", dijo.

Según el Sr. Khan, el cautiverio del tiburón hembra "provocó algo en su código genético", lo que le permite reproducirse sin ser fecundada por un macho.

Los tiburones tienen un sistema de determinación del sexo XY, al igual que los seres humanos - que significa que las hembras llevan dos cromosomas X, mientras que los machos tienen uno X y otro Y. El resultado, en los tiburones, es que sólo las hembras pueden producir crías por partenogénesis, porque no hay un cromosoma Y disponible.

Aún no se ha visto si la descendencia de Zebe será capaz de producir crías propias, aunque el Sr. Khan lo duda.

"Estos animales son clones, más que una descendencia real, así que estoy seguro que ellos no serán realmente capaces de reproducirse. Ellos nacen básicamente estériles", dijo.

Pero el señor Robinson tiene aún esperanzas. Cuando las crías llegen a la edad en la que normalmente alcanzan la madurez sexual, traerá un macho de tiburón cebra para el acuario para ver si la naturaleza sigue su curso.

Artículo científico: Annually recurring parthenogenesis in a zebra shark Stegostoma fasciatum