updated 2:26 PM CET, Dec 1, 2016

La vida sorprendentemente sociable de los tiburones

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tiburón punta negra (Carcharhinus melanopterus)

Algunos investigadores y buzos describen a ciertos tiburones como sus "amigos"

Algunos tiburones eligen a un individuo específico de su grupo con el que pasan más tiempo

Cuando llamamos a alguien "tiburón" es muy poco probable que le estemos elogiando por su amabilidad. La palabra evoca imágenes de un asesino despiadado bajo el agua, aparte de pensar que podríamos ser desventuradamente su próxima comida. Sin embargo, nuevas investigaciones sugieren que los tiburones son animales sociales que interactúan unos con otros en la misma forma como hacen los delfines y los lobos marinos. Los tiburones han sido conocidos por establecer lazos con los seres humanos, aunque hasta ahora esto ha ocurrido raras veces.

Los científicos de tiburones, Johann Mourier, Julie Vercelloni y Serge Planes se han dedicado a estudiar la interacción social dentro de grupos de tiburones punta negra y se toparon con algunos resultados sorprendentes. Los científicos ya sabían que los tiburones son animales inteligentes, curiosos, con un lenguaje corporal complejo para comunicarse unos con otros. También sabían que los tiburones de vez en cuando forman grupos, generalmente con fines específicos como la reproducción, la caza o la protección. Lo que no sabían mucho es acerca de cómo los tiburones se relacionan entre sí dentro de esos grupos.

cuatro comunidades de tiburonesLos investigadores eligieron para su estudio tiburones punta negra (Carcharhinus melanopterus), una especie común en los arrecifes de coral del Indo-Pacífico. Observaron específicamente tiburones en el norte de la isla de Moorea - 133 individuos en total -, que se organizaban en cuatro grupos, uno de los cuales consistía en la superposición de dos sub-comunidades (ver gráfico a la izquierda).

Como era de esperar, los científicos descubrieron que los tiburones estaban obligados a menudo a sus comunidades territoriales por las similitudes de edad, el sexo y la caza. Sin embargo, también encontraron que los tiburones estaban creando relaciones sociales dentro de esos grupos. Algunos tiburones pasaban más tiempo con un compañero específico de lo que lo hacían con otros miembros de su grupo y, por el contrario, algunos tiburones encontraban la manera de evitarse unos a otros.

Estas interacciones fueron más allá de lo que cabría esperar si no fuera más que compartir el espacio juntos. Mourier lo expresó así: "Llegamos a la conclusión de que los patrones de agrupamiento observados no son sólo el resultado de agregaciones de recursos pasivos específicos, sino más bien de comunidades desarrolladas a partir de una elección activa de individuos como un signo de sociabilidad".

tiburones de punta negra en Bora Bora

Esta capacidad de reconocer y buscar a otros de la misma especie también se ha observado en al menos dos ocasiones. Ila France Porcher, autora del libro My Sunset Rendezvous, Crisis in Tahiti, pasó siete años con un grupo de tiburones de aleta negra estudiando sus interacciones sociales. Porcher no sólo observó muchas de las relaciones sociales entre los tiburones durante este tiempo, sino que llegó a describir a ciertos tiburones como sus "amigos" por la forma en que iban a buscarla y parecía que querían interactuar con ella.

tiburón amigo de buzo

El buzo Jim Abernethy pasa mucho tiempo en el agua con tiburones tigre, una raza potencialmente agresiva. Se las ha arreglado para crear un lazo tan fuerte con algunos tiburones individuales que le permiten acercarse lo suficiente para quitarles los anzuelos de la boca. En un encuentro registrado, un tiburón tigre se muestra haciendo caso omiso de los alimentos para tener la oportunidad de interactuar con Abernethy, algo que la mayoría de la gente encontraría muy sorprendente para lo que percibimos como un depredador feroz.

La investigación de la vida social de los tiburones continúa, tanto en términos de sus interacciones entre sí y con los seres humanos. Lamentablemente, los tiburones amigos de Porcher fueron asesinados para el comercio de aletas de tiburón. Ellos no son, después de todo, el depredador más implacable de los mares...

Artículo científico: Evidence of social communities in a spatially structured network of a free-ranging shark species