updated 1:27 PM CET, Dec 7, 2016

Espinas 'laser' ayudan a un raro tiburón a evitar a los depredadores

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espinas bioluminiscentes en el tiburón Etmopterus spinax

Sería el primer pez conocido en utilizar la luz para alejar activamente a sus atacantes

El Doctor maligno (Scott Evil) en la serie de películas Austin Powers hizo un regalo a padre: unos tiburones con rayos láser sujetos a la cabeza.

Los tiburones linterna vientre de terciopelo (Etmopterus spinax) pueden no satisfacer esa habilidad pero, dicen los investigadores, tal vez sean aún mejores: Ellos ya vienen hechos con brillantes espinas que se ven como sables de luz.

Las espinas transparentes de estos tiburones de aguas profundas son iluminadas por una hilera de células productoras de luz a lo largo de sus aletas dorsales, según un estudio publicado hoy (21 de febrero) en la revista Scientific Reports.

Los investigadores creen que las células brillantes ayudan a proteger a estos pequeños tiburones de ser comidos, alertando a los posibles depredadores que estas "hamburguesas" de tiburón vienen con un lado de la columna vertebral transparente que sería difícil de tragar. De ser cierto, este sería el primer pez en utilizar la luz, o bioluminiscencia , para alejar a los depredadores activamente, dijo el autor del estudio Julien Claes, un investigador de la Universidad Católica de Lovaina en Bélgica.

Por extraño que parezca, estos tiburones también tienen células más brillantes en la parte inferior de sus cuerpos, que imitan la luz que entra desde arriba, lo que les permite camuflarse y evitar que sean vistos por las criaturas de más abajo. "Esta contra-iluminación evita proyectar una sombra", dijo Claes.

Etmopterus spinax

Brillando arriba y abajo

"Es un sorprendente uso de estrategias aparentemente contradictorias", dijo Nicolas Straube, investigador de la Universidad de Charleston, que no participó en el estudio. "Parece contradictorio a primera vista, pero esa contra-iluminación les puede hacer invisibles a posibles depredadores que atacan desde abajo, mientras que las espinas sólo pueden ser vistas por los depredadores que atacan lateralmente o desde arriba y parece ser evolutivamente ventajoso para advertir a los posibles atacantes de antemano: si me tratas de comer, serás atravesado por estas dos desagradables espinas", dijo. "Así que, las dos estrategias en conjunto pueden, de hecho, funcionar bien".

Estos tiburones viven en el este del Océano Atlántico y el Mar Mediterráneo a profundidades de más de 560 pies (170 metros), dijo Claes. Por lo general, no tienen más que unos 2 pies (60 centímetros) de largo.

Los investigadores recolectaron varios tiburones con artes de palangre (un tipo de arte de pesca) de la costa de Noruega, ya que los animales son casi imposibles de mantener en un laboratorio, agregó.

espinas bioluminiscentes en el tiburón Etmopterus spinax
(A) Ubicación de las espinas mineralizadas en un adulto de Etmopterus spinax. (B) Primer plano de la primera espina dorsal con programas de ajuste estructural a la luz natural. (C) Detalle de la segunda espina dorsal con PAE espontáneamente brillante en la oscuridad. (D) luminiscencia espontánea de otro espécimen de esta especie que muestra el dorsal brillante PAE (círculos blancos), fotóforos ventrales (CVP) y áreas de fotóforos laterales que se cree están implicados en la comunicación intraespecífica: ca, caudal; ic, infracaudal; la, lateral; pe, pectoral. Las barras de escala, 5 cm.

Sables de luz

Usando modelos informáticos, los investigadores encontraron que la luz de las "espadas de luz" podían ser vistas por los depredadores desde una distancia moderada, pero "no podían ser utilizadas como un señuelo para atraer a sus presas", debido a su relativa oscuridad, dijo.

Los tiburones probablemente miden la cantidad de luz descendente a través de su "ventana pineal" o "tercer ojo", un área transparente encima de su cabeza, dijo Claes. La glándula pineal produce entonces hormonas, incluyendo la melatonina, que regulan la cantidad de luz producida por las células de la parte inferior de su cuerpo, lo que les permite camuflarse.

Otras varias especies de tiburones tienen puntas defensivas, aunque ninguno de ellos ha demostrado que brillen, dijo Straube.

También es probable que los tiburones utilicen estas células emisoras de luz para comunicarse y reconocerse entre sí, añadido Claes.

Artículo científico: A deepwater fish with ‘lightsabers’ – dorsal spine-associated luminescence in a counterilluminating lanternshark