updated 1:06 AM CET, Dec 11, 2016

El tiburón cortador de galletas, muerde pero no mata

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dientes de un tiburón cortador de galletas (Isistius brasiliensis)

Mike Spalding fue el primer humano en ser atacado por un Isistius brasiliensis

El nadador de maratón Mike Spalding realizaba un épico viaje de 10 horas y 33 millas entre Maui y Big Island, en Hawái, cuando su barco escolta lo perdió de vista. En medio de la noche el capitán se vio obligado a encender las luces para restablecer contacto con el kayak.

Esto, irónicamente, es el último recurso cuando uno se pierde nadando en la oscuridad. Con la luz del kayak encendida las criaturas marinas nocturnas empezaron a observar. Se acumularon calamares alrededor de Spalding mientras avanzaba con dificultad, formando lentamente un movimiento de cardumen. Dio un golpe a uno, y luego a otro y a otro. Después del cuarto golpe, Spalding sintió un dolor agudo en el pecho.

heridas a Mike Spalding hechas por un tiburón cortador de galletasFue el primer bocado, aunque sólo un mordisco. Spalding de 62 años de edad (no es un error tipográfico) se dirigió para el kayak.

"Cuando yo estaba cogiendo impulso para entrar en el kayak con las piernas perpendiculares a la superficie del agua, sentí un fuerte golpe en la pierna. No fue doloroso, pero era como si se recibe un puñetazo o algo así. Me pasé los dedos por mi pantorrilla y sentí este agujero".

"Era un agujero redondo".

Spalding se había ganado el dudoso título de ser el primer humano vivo confirmado en haber sido atacado por un tiburón cortador de galletas (Isistius brasiliensis), que le hizo en su pierna un agujero de 3 pulgadas de ancho. De no más de dos pies de largo (60 cm), este pequeño tiburón posee un conjunto de dientes que son más grandes que cualquier otro tiburón en relación con el tamaño del cuerpo, según George Burgess, un ictiólogo y director del Programa de Florida para la Investigación de Tiburones en el Museo Historia Natural de Florida. Es una maravilla evolutiva que brilla en la oscuridad del océano abierto atacando a bestias de cientos de veces su tamaño, incluidos los submarinos. Y casi siempre gana.

El objetivo del tiburón cortador de galletas no es matar a su presa. En su lugar, realiza ataques furtivos usando sus carnosos labios para succionar como un dardo a una ballena, un atún o bonito, o cualquier otra gran criatura. Sus dientes de sierra desgarran con facilidad a través de la carne, ya que "gira su cuerpo 360 grados de una manera que da vueltas y vueltas como un ejercicio", dijo Burgess. "Y a medida que excava cierra gradualmente su mandíbula poco a poco, con lo que la herida es un cráter en lugar de sólo un cilindro".

Burgess, que fue autor de un documento sobre el ataque a Spalding, compara la acción utilizando un melón y, al hacerlo, ha arruinado para siempre el melón. Todo sucede en no más de uno o dos segundos y cuando te das cuenta el tiburón cortador de galletas se ha ido. Es un depredador de emboscada del más alto orden.

tiburón cortador de galletas (Isistius brasiliensis)

Los dientes inferiores de la criatura son sumamente afilados, aunque sean de un tiburón, y por lo tanto excavan heridas muy limpias. Han evolucionado para realizar lo que parece una cerca blanca de grave daño corporal pero, al igual que cualquier otro tiburón, el cortador de galletas perderá los dientes día a día, tal vez con una frecuencia cada dos semanas, de acuerdo con Burgess. Pero en la mandíbula crecerán filas y filas de hermosos nuevos cortadores.

Además de estas herramientas de caza posee, como otros tiburones, electrorreceptores y un buen sentido del olfato, además de enormes ojos y un bioluminiscente resplandor verde, lo que sugiere que la criatura es todo un cazador nocturno.

Esta bioluminiscencia proviene de órganos emisores de luz en su piel llamados fotóforos, dice Burgess. "El control de mostrar o no mostrar la luz se realiza mediante el uso de pequeñas células llamadas melanóforos que son una especie de órganos de enmascaramiento", dijo. "Utilizan estas células de color oscuro para ir por encima de la luz o alejarse de la luz". De esta manera el cortador de galletas puede brillar como una luz estroboscópica, tal vez para comunicarse con su propia especie.

tiburón cortador de galletas (Isistius brasiliensis)Curiosamente, sin embargo, mientras que el rape en aguas profundas atrae con su señuelo brillante a presas más pequeñas, el tiburón cortador de galletas puede utilizar una estrategia más arriesgada: atraer a grandes depredadores que le podrían tragar fácilmente entero, sólo para atacarles en el último segundo y torpedear sus flancos.

Este comportamiento puede parecer... muy, muy tonto. Pero los animales, obviamente, no evolucionan para morir prematuramente. Los genes que ayudan a la supervivencia van pasando en el tiempo. Aquellos que no lo hacen acabarán disolviéndose en los estómagos de los depredadores. Así que si el cortador de galletas está desempeñando este comportamiento, ha estado haciendo las cosas realmente bien durante mucho tiempo.

"Nunca he visto un cortador de galletas en el estómago de cualquier otro animal", dijo Burgess. "Lo que significa que son bastante astutos, y deben ser bastante rápidos y solitarios al mismo tiempo".

Burgess reconoce que al igual que un montón de criaturas marinas, el tiburón cortador de galletas patrulla cerca de la superficie en la noche y luego se retira más profundo durante el día, un comportamiento llamado migración vertical. Nunca han sido observadas sus tácticas de caza, además del pobre Spalding observando el agujero en la pierna, pero Burgess señala que el cortador de galletas se asocia a menudo con el calamar bioluminiscente, que también destella ostentosamente.

"Creemos que probablemente ellos simplemente se quedan cerca de las otras criaturas", dijo, "y esperan a que vengan los depredadores que son conscientes de que el patrón intermitente por lo general significa una buena comida. Y cuando el animal, los peces más grandes, viene a agarrar las presas en la profunda oscuridad viene el tiburón cortador de galletas para hacer una sigilosa captura y morderles en el flanco".

También está ampliamente aceptado que el tiburón cortador de galletas puede camuflarse para imitar una presa más pequeña. Visto desde abajo, el brillo de su cara inferior coincide con la luz que se filtra por debajo de la superficie, por lo que el tiburón cortador de galletas parecería desaparecer.