updated 10:11 PM CET, Dec 4, 2016

Encuentran muy raros tiburones fluviales en un mercado de pescados de Papua Nueva Guinea

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tiburón río del norte (Glyphis garricki)

Los adultos de tiburón dientes de lanza son los primeros ejemplares adultos observados de esta especie

Todo el mundo sabe que los tiburones nadan las extensiones saladas del océano. Pero en agua dulce si eres galeofóbico(1) no tienes nada que temer, ¿verdad? Nope. Los científicos redescubrieron recientemente dos especies de tiburón de río después de analizar el ADN de los peces en un mercado de Papúa Nueva Guinea. Es la primera vez, ya sea el tiburón dientes de lanza o el tiburón río del norte, que se han visto oficialmente desde al menos la década de 1970.

Esta noticia no sólo significa que estas especies no se han extinguido, sino que también nos recuerda que el mundo es más grande de lo que a veces se siente, con misterios por descubrir. Claro, Google tiene cada cosa del mundo, desde el Monte Everest a la Gran Barrera de Coral, subida a la nube, pero hay todavía alguna manera turbia y remota de que mandíbulas como estas puedan eludir a los científicos durante décadas.

mandíbula de Glyphis glyphis

"Los adultos de tiburón dientes de lanza que grabamos en Papúa Nueva Guinea son los primeros ejemplares adultos observados de esta especie", dice William White, autor principal de un estudio publicado este mes en la revista PLoS One.

¿Lo entendiste? Los científicos nunca han visto antes esta especie, Glyphis glyphis, como adultos. Así de locos-crípticos-raros que son.

Los tiburones de río pueden sobrevivir en agua dulce, algunos de los únicos tiburones con posibilidad de hacerlo, pero también habitan en las zonas costeras salobres, como las aguas saladas de los estuarios.

región de Daru, Papua Nueva Guinea

Tienen pequeños y brillantes ojos de muñeca, probablemente una adaptación a su hábitat a menudo nublado, lleno de sedimentos. Por lo que sabemos, los tiburones de río comen gambas y peces, confiando en la electrorrecepción para localizar presas donde la visibilidad es tan clara como el barro.

White, un curador senior de la Commonwealth Scientific and Industrial Research Organization, explica cómo todos los tiburones de río en el Indo-Pacífico están muy poco estudiados. Dado su acto de desaparición, no es ninguna sorpresa que las dos especies se hayan ganado puntos en la Lista Roja de la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza. El tiburón dientes de lanza está en peligro de extinción, mientras que el tiburón de río del norte (G. garricki) está en peligro crítico. Tampoco gozan de ninguna protección que haya establecido la normativa de Papúa Nueva Guinea.

Estos depredadores han sido capaces de evadir la ciencia durante tanto tiempo porque vieven en lugares que en su mayoría son de difícil acceso, y francamente imposibles para la creación de una operación de muestreo de rutina.

El único lugar para buscarlos es en los mercados locales de pescado. La mayoría de los tiburones y rayas, explica White, son capturados accidentalmente por pescadores con redes de enmalle dirigidas a peces óseos como la perca gigante. A pesar de que los tiburones y las rayas no son los objetivos, todo lo arrastrado en las redes es llevado a tierra, ya sea que se utilice después para carne o cebo. Las aletas se cortan, se secan, y se venden en los mercados locales o se exportan a China y Taiwán como parte del comercio de aleta de tiburón.

aletas secas de Glyphis glyphis

Es por eso que en noviembre pasado, White y sus coautores visitaron varios mercados dentro y alrededor de Daru, la ciudad capital de la provincia de Papua Nueva Guinea occidental. Con la ayuda de los residentes locales, los científicos fueron capaces de obtener muestras de ADN de 66 aletas caudales secas que se encontraban a la venta.

Los resultados de ADN revelaron que estas aletas representaban a una gran cantidad de especies, incluyendo tiburones limón, balleneros, rayas y un tipo de tiburón martillo llamado tiburón winghead, que está también casi amenazado.

La aleta del tiburón dientes de lanza fue el hallazgo más importante en un primer momento. Cuando los científicos se dirigieron de nuevo a Australia, dejaron una cámara con un presidente local llamado Jogara Page y le dijeron que documentará cualquier tiburón traído al mercado en la cercana ciudad de Katatai. Page tuvo su gran momento al hacer fotos de un tiburón de río del norte de casi 3.5 pies (imagen de cabecera) y dos tiburones dientes de lanza varones adultos, cada uno más de 8,5 pies de largo (abajo). "Es difícil creer que un animal de ese tamaño haya pasado desapercibido durante tanto tiempo", dice White.

tiburón dientes de lanza (Glyphis glyphis)

tiburón dientes de lanza (Glyphis glyphis)

Que estos animales estén siendo atrapados con regularidad podría ser una señal de que a la población le va mejor que a los tiburones fluviales de otras partes del mundo, dice White. Por ejemplo, la posibilidad de que el tiburón del Ganges (Glyphis gangeticus), nativo de la India, todavía puede estar por ahí se basa totalmente en fotografías de una sola mandíbula tomada en 2001. Antes de eso, tendríamos que mirar hacia atrás a 1867 para encontrar otro informe confirmado.

Obviamente, el hecho de que estos raros tiburones estén siendo comprados y vendidos en los mercados de pescado no presagia nada bueno, ya que además de la pesca, la degradación del hábitat también puede estar tomando un peaje. La contaminación y la sedimentación de las operaciones mineras del interior, por ejemplo, tienen un gran efecto en la calidad del agua aguas abajo. Por otra parte, White dice que el aumento de la turbidez o nebulosidad, solo pueden crear más tipos de hábitats en que prosperan los tiburones del río.

Simplemente no sabemos mucho acerca de estas criaturas. Pero al menos ahora sabemos que existen en este planeta que aún conserva muchos de sus secretos.

Basta pensar que el tiburón de boca ancha fue recién descubierto en 1976 y esos "retoños" puede crecer hasta 18 pies de largo (5 metros y medio). ¿Quién sabe qué otra genialidad todavía acecha en la oscuridad?

Artículo científico: Rediscovery of the Threatened River Sharks, Glyphis garricki and G. glyphis, in Papua New Guinea

(1) Un miedo anormalmente grande y persistente a los tiburones. "Galeofobia" se deriva de las palabras griegas "Galeos" (tiburón con marcas parecidas a las de una comadreja) y "phobos" (miedo). "Galeofobia" también se utiliza a veces como término alternativo para ailurofobia, miedo a los gatos, ya que la palabra griega "Galeos" se deriva de "Galee", un significado griego de "hurón" y "comadreja".