7 preguntas sin respuesta acerca de los tiburones

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tiburón ballena 

Los investigadores todavía están descubriendo nuevas especies de tiburón

Pregunta a cualquier biólogo de tiburones una cuestión acerca de ellos, y en muchas las ocasiones la respuesta se iniciará con "No estamos realmente seguros, pero ..."

Esto se debe a que los investigadores saben muy poco acerca de estas criaturas oceánicas profundas. Hay más de 400 especies de tiburón,y muchos de ellos salen mal parados en cautiverio, por lo que es difícil de observar su apareamiento, navegación, aprendizaje y comportamiento social (o anti-social).

Por la celebración de la "Semana del Tiburón" de Discovery Channel, aquí hay siete misterios que los científicos todavía tienen que resolver acerca de los tiburones.

1. ¿Cómo navegan los tiburones?

gran tiburón blanco

El océano abierto tiene pocas señales visuales, por lo que ¿Cómo saben los tiburones a dónde van? Algunos tiburones viajan grandes distancias, como los grandes tiburones blancos que nadan a través del Océano Índico desde la costa oeste de Australia a Sudáfrica, dijo Andrew Nosal, un investigador postdoctoral en el Instituto Scripps de Oceanografía y el Acuario Birch.

"Es un misterio sin resolver cómo encuentran los tiburones su camino a través del océano, qué señales ambientales utilizan y exactamente cómo detectan y procesan esas señales", dijo Nosal.

Hay pruebas convincentes de que algunos tiburones utilizan la navegación geomagnética, lo que significa que pueden detectar el campo magnético de la Tierra, orientarse con él y utilizarlo como una herramienta de navegación, dijo. El olfato (olor) puede ser otra herramienta de navegación que utilizan algunos tiburones. Pero tal vez otros factores - tales como la temperatura del agua, sonido e incluso la visión (en cierta medida) - pueden ayudar a los tiburones a navegar mar adentro, dijo Nosal.

2. ¿Cuántas especies existen?

tiburón caminante (Hemiscyllium halmahera)

Los investigadores todavía están descubriendo nuevas especies de tiburón, especialmente de las profundidades del océano.

"Esos hábitats son muy misteriosos porque están muy retirados de la actividad humana", dijo Nosal. "Todavía no sabemos lo que vive allí".

Por ejemplo, el llamado tiburón linterna ninja (Etmopterus benchleyi) se anunció al mundo científico en diciembre de 2015; una especie recién descubierta de tiburón martillo (Sphyrna gilberti) de la costa de Carolina del Sur fue identificado en 2013; y una nueva especie de tiburón "caminante" (Halmahera Hemiscyllium), ocupó los titulares después de que investigadores los descubriera en un arrecife frente a una isla de Indonesia, según un estudio de 2013 en la Revista de Ictiología.

Por otra parte, los tiburones pueden variar mucho en tamaño, desde tan pequeño como un cigarro a tan grandes como un autobús escolar (tales como el tiburón ballena, un alimentador de plancton). También viven en diversos hábitats, por lo que una especie recién descubierta podría ser redescubierta en cualquier lugar, dijo Nosal.

3. ¿Por qué migran los tiburones?

tiburón leopardo

Esta claro que muchos tiburones migran estacionalmente, según muestran diferentes rastreadores. Pero sigue siendo un misterio por qué migran estos peces.

"Tenemos una gran tecnología que nos dice dónde van", dijo Gregory Skomal, un biólogo pesquero con la División de Pesca Marítima de Massachusetts. "Pero no sabemos lo que impulsa la migración".

¿Los tiburones migran para la alimentación, el apareamiento, la temperatura o tal vez una mezcla de los tres? Es difícil de decir, incluso después de estudiar un puñado de tiburones dentro de la misma especie, dijo Nosal.

"Yo podría realizar un seguimiento de 10 tiburones leopardo, y todos ellos harían algo que es un poco diferente", dijo Nosal. "Es difícil sacar los patrones que expliquen lo que está pasando".

Sólo mediante el estudio de un gran número de tiburones de una sola especie pueden los investigadores encontrar las tendencias generales y tal vez desentrañar las razones detrás de cada migración, dijo.

4. ¿Qué están haciendo bajo el agua?

tiburón blanco marcado

Es una incógnita lo que están haciendo los tiburones de profundidad en el océano, dijo Skomal.

Los rastreadores pueden decir a los científicos donde están nadando los tiburones, pero una vez que los peces se sumergen profundamente en el agua, es difícil seguirles sin alterar su comportamiento, dijo.

"Tenemos un montón de datos sobre los tiburones blancos que muestran que algunos de ellos están en el medio del Océano Atlántico, pasean y se sumergen a profundidades de hasta 3.000 pies (900 metros) por día", dijo Skomal. "Pero no tenemos ninguna idea de lo que están haciendo en realidad".

Recientemente Skomal y sus colegas enviaron un vehículo submarino autónomo (AUV) para espiar a los grandes tiburones blancos en la noche. Los datos sugirieron que los tiburones estaban descansando. "No me atrevo a decir "durmiendo" porque es difícil para nosotros determinar si y cuando estos tiburones duermen", dijo Skomal.

5. ¿Qué papel desempeñan los tiburones en el ecosistema?

tiburones limón

La mayoría de la gente dice que los tiburones son depredadores y son esenciales para mantener el equilibrio en la cadena trófica. Pero no todos los tiburones se encuentran en la parte superior de esa red, dijo Nosal.

"Mucho de esto es teórico, y es todavía un misterio cómo encaja exactamente en los tiburones", dijo. "Sin duda son importantes y, de hecho, muchas especies son depredadores. Sin embargo, las redes alimentarias son muy complicadas, por lo que es muy difícil predecir los efectos de la disminución de las poblaciones de tiburones".

6. ¿Qué tan inteligentes son los tiburones?

Los estudios sobre el cerebro sugieren que los tiburones son seres complejos.

olfato de los tiburones"Lo más fácil de estudiar es el cerebro", dijo Jelle Atema, profesor de biología en el Programa Marino de la Universidad de Boston. "Pero eso no quiere decir que sepamos cómo utilizan ese cerebro. Todas las medidas indican que es muy grande en comparación con el tamaño de los cerebros de otros los animales".

Los tiburones no tienen muchos pliegues en sus cerebros anteriores (un área asociada con la toma de decisiones y el razonamiento en los humanos), pero tienen un montón de pliegues en su cerebelo (una región asociada con la coordinación de los movimientos del cuerpo), dijo Atema.

Por otra parte, Atema ha estudiado el sentido del olfato de los tiburones, en gran parte debido a que tienen dos bulbos olfativos bien desarrollados - uno a cada lado del cerebro, dijo.

En un estudio realizado en 2010 en la revista Current Biology, Atema y sus colegas encontraron que las musola pintada (Mustelus canis) se volvieron hacia los olores si eran estimulados por primera vez en sus fosas nasales (nariz), incluso si la segunda estimulación de olor era de mayor concentración. Este truco puede ayudar a los tiburones a permanecer conectados a una nube de olor, incluso si otro olor en el concurrido océano es de mayor concentración, dijo.

7. ¿Son los tiburones animales sociales?

agrupación de tiburones leopardo

Algunos tiburones nadan en cardúmenes de varios tamaños, y otros se reúnen en grupos de cientos a miles de individuos. Pero no está claro si los tiburones son atraídos el uno al otro o si están simplemente en el mismo lugar, porque es un sitio agradable con buenas temperaturas y disponibilidad de alimentos, dijo Nosal.

"Casi con toda seguridad va a ser una combinación de los dos", dijo. "Sin embargo, no se sabe muy bien el grado en que los tiburones son animales sociales. Hay cada vez más pruebas de que son, pero los detalles son inciertos".

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