Primer nacimiento de un pez sierra filmado en la naturaleza (vídeo)

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cachorro de pez sierra recién nacido

Son bastante raros y se han ganado el apodo de "fantasmas de las costas"

Con sus afilados hocicos recubiertos de formidables dientes, los peces sierra han inspirado muchos mitos y leyendas. Y aún hoy, todavía estamos descubriendo detalles sobre sus misteriosas vidas. Recientemente, un equipo de investigadores que realizaban una encuesta en la isla de Andros en las Bahamas se convirtió en el primero en filmar un nacimiento de peces sierra en estado salvaje.

Una vez abundantes en las aguas de más de 90 países, las cinco especies de peces sierra han sufrido caídas extremas. La pérdida de hábitat y el enredo en las artes de pesca han surgido como principales amenazas a estas rayas parecidas a tiburones. El comercio con sus rostrum (hocicos) únicos, que están siendo codiciados como armas, trofeos y objetos curiosos, también se ha cobrado su precio.

Hoy en día, el pez sierra se puede encontrar en sólo dos bastiones restantes: en el norte de Australia y en la costa atlántica de la Florida. Son bastante raros y se han ganado el apodo de "fantasmas de las costas", y los investigadores a menudo luchan para encontrar incluso sobrevivientes solitarios en gran parte de su rango original.

Sin embargo, eventos como éste ofrecen un rayo de esperanza.

"Cuando vi por primera vez el pequeño hocico que miraba a escondidas, me confundí por un segundo, pero luego entré en éxtasis", recuerda el ecologista de la Universidad del Estado de Florida Dr. Dean Grubbs, que dirigió la expedición. Su equipo estaba etiquetando un pez sierra peine (Pristis pectinata) de 14 pies (4,2 m) - una de las tres especies de peces sierra en peligro crítico - cuando la hembra comenzó a dar a luz.

Grubbs y su equipo han estado estudiando a estas evasivas criaturas desde 2010 con el objetivo de colocar en el mapa el hábitat más vital de recuperación del pez sierra. ¿El plan? Detectar donde se acoplan los animales y donde se superponen sus movimientos con las pesquerías. Los investigadores también esperaban encontrar sus terrenos de parto.

"Esto es una ocurrencia muy rara", dice Grubbs. "Algo de lo que probablemente nunca seré testigo de nuevo. He etiquetado alrededor de 50 peces sierra adultos, pero nunca pensé que iba a ser testigo de un nacimiento. Le dije a mi equipo que este fue probablemente el día de investigación más emocionante de mi vida". Anteriormente, sólo se podía especular que los peces de sierra estaban realizando puestas en las Bahamas.

Con sólo una breve ventana para actuar, el equipo ayudó en el nacimiento de cinco diminutos cachorros antes de liberar a la madre para dar a luz al resto (probablemente de cinco a siete más) por su cuenta. A diferencia de los tiburones sensibles al estrés como los martillo, los peces sierra son animales relativamente resistentes, pero el trabajo de investigación como este debe ser rápido y eficiente para reducir el riesgo en todos los involucrados.

hocico del pez sierra saliendo durante el parto

cachorro de pez sierra recién nacido, detalle

suelta de cachorro de pez sierra recién nacido

"Etiquetamos alrededor de 3.000 tiburones al año y les digo a todos que, cuando se le restringe, el pez sierra es mucho más peligroso para trabajar que cualquiera de los tiburones", señala Grubbs. Los adultos pueden pesar más de 450 kilos pero, con muchas manos en la cubierta, el equipo liberó a la madre y a los cachorros sin ningún problema.

Algunos comentaristas en línea han expresado su preocupación de que el proceso de marcado en sí puede haber inducido el nacimiento. Pero si bien es cierto que las rayas pueden abortar prematuramente a sus crías cuando están estresadas, varios factores indican que este no era el caso aquí. Para empezar, los cachorros estaban activamente retorciéndose camino a la libertad - la madre no estaba tratando de empujarlos. Y se habían utilizado los sacos de yema de huevo que proporcionan sustento a los embriones durante el desarrollo - sugiriendo que los jóvenes estaban listos para emerger en el gran azul.

"En realidad había dos cachorros tratando de salir al mismo tiempo", dice Grubbs. "Así que ayudé a los que salían para que salieran uno a la vez. Las crías tenían 69-70 cm de longitud total y nuestro grupo de investigación de peces sierra en Florida ha capturado nadando muchos peces sierra recién nacidos que eran de ese tamaño o incluso más pequeños".

El análisis químico de la sangre de la madre también mostró que sus niveles de estrés eran bajos, tanto al comienzo del trabajo como en el momento de la liberación - una gran victoria para el equipo.

nacimiento de peces sierra

nacimiento de peces sierra, detalle

pez sierra madre

Mientras que dar a luz es complicado para las madres de todas las especies, hay implicados un conjunto de desafíos cuando en sus bebés salen las "agujas en primer lugar". Para evitar daños durante su viaje por el "conducto vital", el hocico de los cachorros sierra es flexible y está recubierto en una espesa vaina gelatinosa. Después de aproximadamente una semana este tejido se desintegra, dejando a los cachorros listos para aturdir a las presas y defenderse.

Los cinco cachorros fueron marcados con pequeños rastreadores (similares al chip que pone el veterinario a tu mascota), y se tomó una muestra de sangre de cada uno. Esto proporciona un ADN precioso que permitirá al equipo determinar el nivel de interacción entre las poblaciones de peces sierra en las Bahamas y la Florida. Esa información es necesaria para el desarrollo de planes vitales de recuperación de especies, y también ayudará al equipo a señalar - y potencialmente prevenir - el cuello de botella genético.

Los peces sierra obtuvieron un poco de la tan necesaria atención de los medios de nuevo en 2015, cuando la investigación reveló que eran capaces de nacimientos vírgenes libres sexo. Los científicos especularon que la estrategia, formalmente conocida como partenogénesis, era un esfuerzo de última hora del pez sierra en peligro de reproducirse en un acervo genético que encoge. Después de décadas de trabajo, sin embargo, está empezando a parecer que los peces marinos están volviendo lentamente a los Estados Unidos.

Grubbs y su equipo dan crédito a áreas protegidas bien gestionadas en la región. Una gran parte del potencial hábitat de crianza en Florida se encuentra dentro de las fronteras del Parque Nacional de los Everglades y el Ten Thousand Island National Wildlife Refuge. Del mismo modo, este nuevo sitio de cría en las Bahamas fue recientemente protegido como el Parque Nacional West Side. "Áreas como éstas pueden ser "botes salvavidas" críticos para recuperar la especie", dice.

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