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updated 6:40 PM CET, Dec 14, 2017

¿Por qué estos grandes tiburones blancos nadan en pareja?

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tiburones nadando en tánden

¿Tanteándose para una pelea? ¿Para aparearse?

Las aguas de la isla Guadalupe de México son visitadas por algunos de los tiburones blancos más grandes de la tierra, por lo que los buceadores acuden aquí para emocionantes encuentros. Recientemente, dos grandes blancos en la zona ofrecieron un espectáculo más sutil para los espectadores - este encuentro de natación en tándem es en realidad una interesante ojeada al comportamiento del tiburón.

Guadalupe es un punto caliente para el buceo con tiburones, por lo que es posible que el atractivo colocado en el anzuelo atrajese a estos dos animales a la vez. Áreas de alta actividad humana pueden crear falsas agregaciones, ya que los animales se agrupan temporalmente alrededor de los alimentos, por lo que el comportamiento que vemos en este clip no puede ocurrir naturalmente. Sin embargo, la interacción es lo suficientemente única como para despertar curiosidad entre los expertos.

En algunos casos, los tiburones que vienen a investigar al mismo sitio lucharán por el dominio - hemos visto este juego en la isla de Neptuno de Sudáfrica - pero la comunicación del gran blanco no es todo diente y pelea. Ellos también envían señales de advertencia más sutiles.

Si miras de cerca al tiburón en la parte superior, notarás un comportamiento conocido como "agujero abierto" (que no debe confundirse con espionaje). Esta abertura subacuática de la boca se piensa sea una exhibición agonística, una manera en que los tiburones dicen que se retroceda. El buceador Julian Gunther ha visto esto en numerosas ocasiones, y lo compara con el gruñido de advertencia de un perro.

Al atraer el agua rápidamente a la boca, los tiburones pueden forzar el agua sobre las branquias a un ritmo más rápido de lo normal. Esto hace que las branquias individuales se muevan en un patrón ondulado.

Vemos este movimiento de branquias en el clip de Guadalupe, así que es probable que el tiburón más pequeño se acercó demasiado para la comodidad. Aun así, pareció haber un período de tolerancia de ambos lados antes de que llegara a su fin este momento de té para dos.

Entonces, ¿qué está pasando? Es posible que veamos a dos tiburones que se miden el uno al otro, ninguno de los dos se siente amenazado lo suficiente como para arriesgarse a sufrir lesiones (y desperdiciar energía) en una pelea. El animal más grande, que parece ser femenino, sale por encima. El investigador local Mauricio Hoyos Padilla, que filmó por primera vez al gran peso pesado blanco Deep Blue, ha catalogado una serie de tales interacciones.

Pero el biólogo pesquero Dr. Gregory Skomal, que está trabajando en un estudio de cinco años de población de tiburones blancos con Atlantic White Shark Conservancy, ofrece otra posibilidad.

"Se cree que Guadalupe es un área de apareamiento para los tiburones blancos", dice. "Mientras que el tiburón superior parece una hembra, no puedo ver si el otro tiburón es un macho. Un escenario interesante, que no puedo probar, es que un macho más pequeño (si es que era un macho) se acercó a la hembra más grande para un potencial apareamiento y fue rechazado".

Después de registrarnos con algunos operadores locales de buceo, pudimos confirmar que el tiburón más pequeño es de hecho un macho llamado "Luca", que es fácilmente reconocible por sus cicatrices.

Por supuesto, la presencia en este escenario de los penes gemelos de Luca no significa que estemos viendo un intento de apareamiento - pero incluso la posibilidad es intrigante.

Todavía tenemos muchas preguntas sin respuesta acerca de la reproducción del tiburón blanco, pero sí sabemos que las hembras cubren grandes distancias para aparearse y dar a luz.

Los tiburones regresan a Guadalupe cada año, y se han visto blancos juveniles cerca de México continental. Dado un período de gestación de alrededor de 18 meses, la migración anual apoya la idea de que el apareamiento tiene lugar en o alrededor de Guadalupe. Estudios de seguimiento previos también han demostrado que algunos tiburones exhiben lo que podría ser un ritual de cortejo en un punto caliente en alta mar conocido como "White Shark Café (Café del Tiburón Blanco)", que se encuentra a medio camino entre Baja y Hawai.

Pero el biólogo de tiburones de la Universidad de California Long Beach, el Dr. Chris Lowe, señala que a pesar de todas nuestras sospechas sobre Guadalupe, la evidencia no es del todo convincente. Para los principiantes, los comportamientos conocidos del apareamiento del tiburón, como la mordida de la aleta pectoral, todavía no se han documentado aquí.

Entonces, ¿cuál es la explicación de Lowe sobre los tiburones nadando en tándem? "Yo me inclinaría más hacia alguna forma de exhibición agonística que de apareamiento", dice.

Para la ecóloga de predador-presa, Michelle Jewell, por su parte, que ha realizado un extenso trabajo sobre los tiburones blancos, el clip se destaca también por otras razones. "Este vídeo es muy interesante para mí, ya que siempre me he preguntado sobre la idea de "puntos ciegos" de sentido eléctrico en tiburones muy grandes y anchos", dice.

Estos animales son conocidos por su agudo sentido del olfato (todos hemos escuchado el adagio de gota de sangre en el océano), pero es su sistema electrosensorial lo que los convierte en cazadores tan astutos.

Al igual que otros peces, pueden detectar en el agua los movimientos y las vibraciones más débiles gracias a lo que se conoce como la línea lateral. Poros especiales (ampollas) cerca de la cabeza y canales llenos de gelatina a lo largo del cuerpo trabajan juntos como un radar finamente sintonizado. Basándonos en la posición de los poros, sabemos que la línea se transmite desde los lados y desde la cabeza hacia delante, pero ¿qué sucede en la parte trasera?

línea lateral de detección del tiburón blanco

"Si nos colocamos justo debajo y justo detrás de un tiburón ancho (como hace el compinche número dos) ¿está él esencialmente en su punto electro-ciego?", se pregunta Jewell. "Puedes ver que tan pronto como él desciende y va a la derecha de ella, ella parece detectarle y cambia de dirección".

Veámoslo una vez más:

Esto no es diferente a lo que sucede en una autopista: amplia carga, sin periféricos. Uno pensaría que millones de años de evolución del tiburón se habrían encargado de tal falla de diseño, pero Jewell se pregunta si un punto ciego podría ser de alguna manera realmente beneficioso.

El sexo del tiburón puede ser áspero, así que para un macho que intenta atracar (acoplarse) (sí, ése es el término técnico) con un gran compañero, podría ayudar el elemento sorpresa.

"Si te acercas a una gran hembra desde un lado, ella te detectará y se apartará", dice Jewell. "Si te acercas de arriba o de frente, te va a detectar y atacar, pero si te acercas a la ancha hembra desde abajo y desde atrás, se reduce el riesgo de ser detectado o atacado. Capaz de maniobrar a la posición de golpeo/apareamiento".

Por esa lógica, las hembras pequeñas, que pueden no ser tan físicamente aptas o maduras, serían menos propensas a aparearse debido a que todavía estarían "viendo" en 360°. En este escenario, los "puntos ciegos" podrían ayudar a los tiburones machos a obtener un mejor trato de apareamiento.

Aunque gran parte de esto es lluvia de ideas y especulación, muestra lo mucho que podemos aprender de cada encuentro con estos incomprendidos animales. Si estas muchas preguntas pueden ser provocadas por un clip de 50 segundos, imagina lo que viene a continuación!

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