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updated 7:17 PM CET, Nov 20, 2017

Tiburón tigre 'advierte' a buzo que no se acerque a su comida

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tiburón amenaza a un buzo

Una manera en que los tiburones dicen a otros tiburones que retrocedan

Los tiburones tigres tienen una reputación como una de las especies más agresivas entre sus miembros con aleta, pero ciertamente no son máquinas de matar sin sentido. De hecho, como muestra un reciente encuentro cercano filmado en la costa de Australia Occidental, estos depredadores pueden mostrar un comportamiento muy matizado.

Durante un viaje de buceo a principios de este mes, el residente de Coral Bay, Tim Van Beelen, notó que un tiburón tigre nadaba erráticamente cerca de su embarcación. El animal estaba flotando justo por encima del fondo del mar, moviéndose en estrechos círculos como si estuviera preocupado por algo situado debajo de él. Van Beelen decidió saltar para ver más de cerca, y un rápido vistazo bajo la superficie reveló que el tiburón estaba tratando de alimentarse de una tortuga marina.

No hace falta decir que interrumpir a un depredador durante las comidas nunca es una buena idea, y Van Beelen reconoce el riesgo que asumió al acercarse al animal. Hizo sin problemas varias inmersiones hacia la pareja de tiburón tigre tortuga, pero las cosas cambiaron cuando de repente el tiburón se volvió y se dirigió en su dirección, con la boca abierta.

"Esto es lo que sucede cuando te pones en el camino de un tiburón tigre y su cena!", escribió más tarde en Facebook. "Era consciente de la situación en la que me había metido, y sabía que tenía que mantener mi distancia para evitar interferir con la naturaleza. Lo que sucedió después, ¡definitivamente no lo esperaba y nunca lo olvidaré!".

El investigador de tiburones de la Universidad de Miami, Dr. Neil Hammerschlag, que ha realizado un extenso trabajo con tiburones tigres en las Bahamas y en otros lugares, sospecha que este individuo confundió a Van Beelen con un posible competidor. "Los tiburones y otros depredadores del océano son a menudo atraídos por los cadáveres y compiten por ellos, con un ganador, a menudo no el que incluso hizo la matanza inicial", explica.

Las tortugas marinas pueden ser una presa desafiante, incluso para los tiburones tigre. Los astutos reptiles han aprendido a esquivar a sus atacantes de aletas nadando en estrechos círculos (echa un vistazo a la técnica de evasión llamada "hombro frío"), y la táctica puede ser difícil de superar - especialmente para los tiburones juveniles como el de este vídeo.

Es muy posible que este joven depredador hubiera estado persiguiendo a la tortuga durante algún tiempo, así que no es sorprendente que estuviera tan ansioso por proteger su botín. "Creo que el tiburón probablemente pensó que el buzo era otro depredador que había sido atraído a la escena por el olor del cadáver y el sonido de que se desgarra. Con esto en mente, es posible que el tigre pensara que el snorkeller, como otro depredador, quería competir por el cadáver de la tortuga.

Esta explicación se ajusta tanto al cambio gradual en el comportamiento del tiburón, como a la naturaleza de esos cambios. Por ejemplo, el tiburón tigre permaneció tolerante a la presencia de Van Beelen durante varios minutos. No fue hasta que el buzo nadó repetidamente hacia el cadáver que el tiburón volvió su atención sobre el "intruso".

Y a pesar de lo que algunos titulares de noticias dramáticas hacen creer, Van Beelen no tuvo miedo por su vida durante el encuentro. "Los tiburones tigres no son los tiburones que los medios de comunicación hacen que sean", dijo. "Son muy plácidos y generalmente evitan cualquier contacto con nosotros. Esto no era un ataque, era simplemente una advertencia para escapar. Se puede ver cómo el tiburón nada lentamente y ni siquiera intenta morderme. Si me quería, me habría mordido, simple y llanamente.

La "advertencia" que Van Beelen recibió refleja las interacciones reales de tiburón-tiburón de esta naturaleza: sus rivalidades rara vez se vuelven violentas (aunque a veces sucede) dada la naturaleza de alto riesgo de tales eventos. Los individuos sanos tienden a resolver sus enfrentamientos con señales de advertencia y bravuconería, ya que el resultado de una batalla total puede ser perjudicial - incluso mortal - para ambos lados.

"En este caso, el tiburón tigre mostró alguna postura conductual típica que se ve entre los tiburones que compiten por un cadáver", explica Hammerschlag. El comportamiento boquiabierto que se observa en el vídeo es una muestra agonística conocida - una manera para que los tiburones puedan decirle a otros tiburones que retrocedan. Movimientos exagerados de la cola, aletas pectorales bajas y natación directamente hacia la competencia también envían un mensaje similar. El retiro precipitado de Van Beelen ante el acercamiento del tiburón pudo haber señalado al animal que su "competidor" había retrocedido del bocado de la tortuga.

"Salí de esta experiencia con muchos pensamientos", dice Van Beelen, "pero no he crecido ningún miedo". Si algo, más respeto por estos increíbles animales".

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