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updated 5:10 PM CET, Dec 15, 2017

Científicos buscan los lugares más peligrosos para ser un tiburón

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tiburón tigre de arena

En un intento por evitar que las poblaciones disminuyan, los científicos están recurriendo a los grandes datos

Los tiburones pueden ser los principales depredadores del océano, pero no pueden competir con la actividad humana. La gente mata entre 63 millones y 273 millones de tiburones por año, desde muertes causadas por el comercio de aletas de tiburón hasta criaturas capturadas como pesca incidental de embarcaciones que buscan otras criaturas.

Pero salvar a los tiburones no es tarea fácil. Hay alrededor de 400 especies de tiburones en el mundo y aún queda mucho por aprender sobre estos esquivos animales, incluidas sus poblaciones, áreas de alimentación, zonas de nacimiento y más.

Ahí es donde interviene el grupo de conservación marina Oceana. En septiembre de 2016, Oceana presentó una plataforma de datos en línea llamada Global Fishing Watch (Vigilancia Mundial de la Pesca). El sistema usa señales transmitidas desde barcos para identificar todas las naves en el mar con la esperanza de proteger nuestra colección de animales marinos. Un algoritmo recorre miles de millones de estas señales para mapear las rutas de los barcos y determinar qué barcos están pescando activamente, informó Emily Matchar en Smithsonian.com a principios de este año. Esa información puede ser utilizada por investigadores y conservacionistas para conocer el tamaño, la ubicación y las técnicas utilizadas por la flota pesquera mundial, e incluso identificar posibles métodos de pesca ilegal.

Pero en su última incorporación al sistema, presentada esta semana en un nuevo informe, el grupo está utilizando superposiciones de datos de tiburones para identificar puntos de acceso donde colisionan la vida humana y la marina. Pero para hacer esto, necesitaban etiquetar algunos tiburones.

Oceana se asoció con Austin Gallagher, biólogo marino de la ONG conservacionista Beneath the Waves, y con Neil Hammerschlag, biólogo de la Universidad de Miami, para etiquetar a tiburones azules en Nantucket Shoals.

Los tiburones azules pueden crecer hasta 3 metros de largo y se pueden encontrar en todo el mundo. Si bien no tienen ningún valor comercial, los tiburones azules son la especie de tiburones más comúnmente capturadas, que representa en algunas regiones entre el 50 y el 90 por ciento de los tiburones capturados accidentalmente por barcos de pesca de palangre.

El equipo etiquetó diez tiburones con transmisores SPOT-6 en sus aletas dorsales durante el verano de 2016, registrando datos entre 29 y 68 días. Importaron la información a Global Fishing Watch. Los resultados sugieren que durante un período de 110 días, un tiburón llegó a menos de media milla de un barco de pesca, mientras que otro tiburón se acercó a una décima de milla de tres buques que se cree que estaban pescando activamente.

Oceana Global Fishing Watch

Como dice Beth Lowell, directora senior de campaña de Oceana, a Smithsonian.com, el trabajo inicial es una gran prueba de concepto, y espera comenzar a recopilar más datos. "Con 10 tiburones es difícil dar con una revelación innovadora", dice ella. "Pero a medida que se transfieran más datos a la herramienta, surgirán más tendencias y los investigadores podrán ver en tiempo y espacio cómo operan los tiburones en la actividad pesquera".

En el futuro, los administradores de pesquerías podrían usar el sistema para evitar o limitar la pesca en puntos de acceso donde se reúnen especies sensibles. "Si sabemos que hay una gran guardería donde los tiburones están cazando en una determinada época del año, los gerentes pueden decir: 'Evitemos estas áreas en este momento'", dice.

Proteger a estas especies es crítico. La eliminación de los principales depredadores del océano cae en cascada a través de los ecosistemas marinos. Según algunos estudios, la pérdida de tiburones podría llevar a una reducción en los peces comerciales, ya que los tiburones a menudo mantienen a raya a los depredadores de nivel medio. Investigaciones recientes incluso sugieren que los tiburones ayudan a mantener el "carbono azul" encerrado en los océanos, lo que influye en el cambio climático.

pesca masiva de tiburones

Como explica Lowell, esperan que los científicos puedan ayudar a continuar construyendo la base de datos con datos de seguimiento históricos. Para garantizar la precisión, solo utilizan datos de seguimiento que datan de 2012. "Las mejoras en las etiquetas de satélite y la calidad de los datos ayudarán a que esto crezca exponencialmente", dice Lowell.

Oceana espera noticias de que la herramienta se propague rápidamente, y que los científicos que rastrean animales en el campo comiencen a compartir su información pasada y futura - incluyendo datos sobre otras especies de tiburones, así como sobre tortugas marinas, mamíferos marinos y peces. "Esperamos que este informe llame la atención de la comunidad investigadora", dice Lowell.

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