updated 9:07 PM CEST, Jun 23, 2018

Tranportista gigante de sushi vivo a domicilio

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cormorán arranca una rémora de un tiburón ballena

Astuto cormorán bucea para arrancar rémoras de la piel de un tiburón ballena

La pesca consume mucho tiempo, por lo que las aves que bucean en Baja California en México están frecuentando el "transportador de sushi" local. Ese transportador viene en la forma descomunal de los grandes peces que reinan en la región: el tiburón ballena. Los astutos cormoranes han descubierto que los tiburones gigantes proporcionan un suministro interminable de sashimi de rémora.

En el clip, un cormorán buceando tira furiosamente de un pez rémora pegado a la piel de un tiburón ballena que pasa, antes de finalmente liberar su comida. Es un avistamiento verdaderamente notable - de hecho, este metraje filmado en 2012 puede ser el primer (y único) ejemplo de este tipo.

De acuerdo con el biólogo marino Dr. Simon Pierce, quien ha realizado un extenso trabajo sobre tiburones ballena, los expertos han estado discutiendo el vídeo con entusiasmo desde que comenzó a hacer su aparición en línea a principios de esta semana.

"¡Es súper genial!", dice. "No creo que haya sido documentado. Nunca había visto o escuchado hablar anteriormente de ello, pero ese cormorán en particular ciertamente sabía lo que estaba haciendo. ¡Pájaro inteligente!"

Un clip extendido lanzado por Manta Scuba Diving confirma que el evento no fue una sola vez: después de su captura inicial, el ave - probablemente un cormorán Neotropic o cormorán de doble cresta (Phalacrocorax brasilianus o Phalacrocorax auritus) - regresó para el segundo desayuno o tomar un tentempié.

Las rémoras se unen a su especie anfitrión (animales como tiburones, cetáceos y tortugas marinas, así como a un extraño barco o buceador humano) usando un disco de succión con tablillas ubicado sobre los ojos. Una vez en su lugar, los autoestopistas navegan sin esfuerzo, listos para devorar cualquier bocado que flote en su camino.

El inmenso tamaño de los tiburones ballena ofrece "propiedades inmobiliarias" particularmente espaciosas para las rémoras (algunos transportan gratis a docenas de individuos), por lo que no es del todo sorprendente que las aves locales hayan aprendido a capitalizar una fuente de alimentos tan abundante.

Transporte a parte, hay otra razón por la que las rémoras se aferran a los tiburones ballena en grandes cantidades: la caca. Si bien durante mucho tiempo se creyó que la dieta de la rémora consistía principalmente en los restos de comida de sus anfitriones, los científicos descubrieron desde entonces que los peces chupadores prefieren comer algo un poco más abundante. Y no hay algo más abundante que una nube de caca de tiburón ballena: los animales pueden arrojar 56.000 litros de una sola vez.

Sin datos documentados de avistamientos adicionales, es imposible decir si este comportamiento de arrebatamiento de rémoras es exclusivo de los cormoranes en Baja, o incluso para este pájaro individual - pero sospechamos que el último escenario, al menos, es increíblemente improbable. La estrategia se ha visto anteriormente en otras especies, por lo que es lógico pensar que las aves marinas podrían emplear esta táctica con más frecuencia de lo que pensamos.

Los lobos marinos en las Islas Galápagos, por ejemplo, son conocidos por arrancar ocasionalmente a la "succionadora de tiburones":

 

Whale shark and man. Link to our latest blog post in bio.

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A diferencia de los leones marinos, los cormoranes pueden permanecer bajo el agua por solo unos 70 segundos, lo que limita el "terreno" que pueden cubrir durante cada inmersión predatoria. Una sola captura puede significar largas persecuciones y múltiples viajes de regreso a la superficie, por lo que el "método del tiburón ballena" podría ahorrarles a las aves una gran cantidad de energía.

La palabra "rémora" significa "obstáculo" en latín, y algunos animales (a saber, delfines y tiburones peregrinos) no quieren cargar con ellas: para desalojarlas saltan repetidamente cuando una cantidad suficiente de peces se asientan en su cuerpo. Los tiburones ballena, sin embargo, no parecen tan molestos con los autostopistas. Y, de hecho, puede haber algunos beneficios de tener un equipo de rémoras alrededor: los estudios en el contenido de su estómago han demostrado que los peces chupadores también atacan a los parásitos.

Algunos comentaristas tenían curiosidad por saber si en el clip de Baja el tiburón ballena pudo haber sido herido por el repetido tirón del ave, pero Pierce sospecha que este no era el caso. Después de todo, la piel de tiburón ballena se encuentra entre las más gruesas y fuertes del reino animal.

"El tiburón ballena bien podría sentirlo, cuando el pez aspirador esté firmemente instalado en su espiráculo [las aberturas suelen extraer agua oxigenada]", dice Pierce. "Pero aquí no hay sangre, no hay dolor".

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