Las aventuras en alta mar de Lydia, un gran tiburón blanco

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tiburón blanco Lydia

Los datos de seguimiento la muestran buceando profundamente en el océano abierto

En una mañana de julio de 2013 un gran tiburón blanco llamado Lydia nadaba en el Océano Atlántico Norte. Cuando el sol se elevó sobre las olas, ella hizo un abrupto descenso al abismo. Se sumergió, cada vez más, hasta que llegó a su destino un kilómetro por debajo de la superficie.

Lydia nadó hasta el fondo de la zona mesopelágica, un reino frío y crepuscular en el que penetra poca luz, pero la vida todavía bulle. Una estimación sugiere que hasta el 95 por ciento de los peces del mundo viven en el mesopelágico. Sus masas de enjambres están marcadas por animales más grandes, como cefalópodos y, aparentemente, grandes tiburones blancos.

Si bien la profundidad de la inmersión de Lydia fue impresionante, fue el medio por el que llegó allí lo que ha aportado nuevos conocimientos sobre nuestra comprensión de la ecología de los tiburones y cómo sobreviven los depredadores migratorios en el relativo desierto del océano abierto.

zonas del océanoCon los sensores de localización, temperatura y profundidad unidos quirúrgicamente a la aleta dorsal de Lydia, un equipo de científicos liderados por la Institución Oceanográfica Woods Hole (WHOI) siguió durante seis meses al tiburón de 900 kilogramos y 4.5 metros, registrando cuándo y dónde salió a la superficie y obteniendo información sobre cada inmersión cuando desapareció.

Al cotejar su comportamiento con las firmas rastreadas de las condiciones físicas del océano, los investigadores descubrieron que estaba buceando de una manera que nunca antes habían visto.

Lydia, un tiburón maduro que ha nadado más de 75.000 kilómetros desde que fue etiquetada en 2013, estaba buceando repetidamente directamente a través del núcleo de una característica oceanográfica conocida como un remolino. Azotados por corrientes más grandes, estos remolinos de vórtices son como distintas islas de agua en medio de las condiciones regulares de los océanos.

Los remolinos anticiclónicos, que giran en el sentido de las agujas del reloj, son más cálidos que las aguas circundantes. Los remolinos ciclónicos giran en sentido antihorario y son más fríos.

Los remolinos también se juntan y cambian la distribución de vida y nutrientes, como el plancton, que tiene poco control sobre su propia movilidad. Y parece que los tiburones, o al menos este tiburón, están utilizando los remolinos para aventurarse en la abundante profundidad.

Lydia se zambullía a menudo, tanto de día como de noche, aunque su situación variaba con el medio ambiente. En el océano abierto, Lydia tenía tres veces más probabilidades de descender en cálidos remolinos anticiclónicos que en los ciclones fríos.

etiquetas electrónicas en Lydia

Los investigadores sospechan que estaba usando el agua relativamente tibia para gastar menos energía manteniendo su temperatura, lo que hizo que el buceo, la caza y el ascenso fueran más eficientes, y le permitió pasar más tiempo a mayores profundidades. Al cruzar la corriente de Gulf Stream, donde los remolinos son muy enérgicos e incluso más cálidos de lo normal, el tiburón pasó casi la mitad de su tiempo buceando en el mesopelágico.

Por supuesto, sin verificación visual, no es seguro que estuviera buceando para alimentarse, aunque tendría sentido: la mayoría de las inmersiones profundas ocurrían durante el día, cuando la mesopelágica está llena de vida.

La investigación es significativa, dice Kim Holland, bióloga marina de la Universidad de Hawai'i en Mānoa que no participó en el estudio. Sugiere que los depredadores ápice como los tiburones tienen una conciencia íntima de los océanos y pueden explotar sus características naturales para su propio beneficio. Agrega que el sofisticado etiquetado electrónico desempeña un importante papel en nuestra creciente comprensión de los animales marinos.

"Esta es realmente la punta del iceberg", coincide Dennis McGillicuddy, un oceanógrafo de la WHOI y uno de los autores del estudio. "Quién sabe lo que depara el futuro cuando obtengamos más de estas etiquetas en tiburones y otros grandes animales pelágicos", dice. "Sospecho que vamos a aprender mucho más".

Mientras tanto, las empresas pesqueras industriales están sintonizando con la abundancia de vida en el mesopelágico, mirando a los peces para su uso como harina de pescado. Un potencial objetivo son los peces luciérnaga (familia Gonostomatidae), unos peces bioluminiscentes que se piensa que es el vertebrado más común en el planeta.

pez luciérnaga (Gonostoma elongatum)

McGillicuddy dice que el estudio agrega peso a la idea de que las redes tróficas complejas se verían afectadas por la pesca mesopelágica, lo que debería informar las futuras consideraciones de conservación. "Obviamente, aunque existe la gran tentación de cosechar esos recursos, debemos poder hacerlo de manera sostenible".

Artículo científico: Mesoscale eddies influence the movements of mature female white sharks in the Gulf Stream and Sargasso Sea

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