El primer tiburón omnívoro conocido del mundo come más plantas que carne

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tiburón cabeza de pala (Sphyrna tiburo) comiendo pasto

El tiburón cabeza de pala (Sphyrna tiburo) es primo del más conocido tiburón martillo

Los primeros tiburones omnívoros del mundo han sido confirmados por científicos, que dicen que el tiburón cabeza de pala (Sphyrna tiburo) es el primero y aparentemente el único en su tipo en obtener nutrientes de la vegetación.

A principios de este año, investigadores de la Universidad de California en Irvine anunciaron que habían descubierto una especie de tiburón que come y digiere pastos marinos. El equipo ha publicado sus hallazgos en Royal Society B: Biological Sciences, que muestran cómo este "notorio carnívoro" es, de hecho, un "claro omnívoro".

El tiburón cabeza de pala es un pariente pequeño del más famoso tiburón martillo. Se estima que hay 4,9 millones viviendo en las costas del Atlántico y el Golfo de México en los Estados Unidos, por lo que es una de las especies de tiburones más abundantes en estas aguas costeras. Viven en praderas de pastos marinos y en general se pensaba que su dieta consistía principalmente de crustáceos y moluscos.

En 2007 los científicos anunciaron que los cabeza de pala ingerían enormes cantidades de algas marinas. En ese momento no estaba claro si estaban comiendo las hierbas marinas porque formaban parte de su dieta. Se acepta que los tiburones son uniformemente carnívoros, por lo que se asumió que los tiburones podrían estar ingiriendo algas marinas por accidente.

Sin embargo, la gran cantidad de cabeza de pala que ingerían algas marinas planteó la posibilidad de que estuvieran comiendo vegetación por el valor nutricional y que formaba una parte importante de su dieta. Después de analizar los tiburones y su dieta, los científicos han confirmado ahora que los cabeza de pala son, de hecho, omnívoros.

tiburón cabeza de pala (Sphyrna tiburo)La autora del estudio, Samantha Leigh, del Departamento de Ecología y Biología Evolutiva de la Universidad, dijo que el descubrimiento fue una gran sorpresa. "Siempre hemos sabido que los tiburones son carnívoros estrictos", dijo. "Esta es la primera especie que conocemos que está haciendo esta estrategia digestiva omnívora".

El equipo alimentó a tiburones cautivos con una dieta compuesta por un 90% de pasto marino y un 10% de calamar. Luego analizaron qué tan bien digieren y asimilan el material de pastos marinos. Los hallazgos mostraron que los tiburones pudieron digerir las hierbas marinas con "al menos una eficiencia moderada", revelando que podrían retener nutrientes y potencialmente sobrevivir solo con la vegetación.

"Alimentaron al tiburón con una dieta de pasto marino al 90% durante tres semanas y todos ganaron peso y se mantuvieron saludables", dijo Leigh. "Sin embargo, en este momento, no sabemos cómo los afectaría esta dieta a largo plazo".

Debido a la gran cantidad de cabeza de pala que viven a lo largo de la costa de Estados Unidos, los hallazgos plantean importantes preguntas sobre el ecosistema en el que viven los tiburones y el papel que desempeñan en su mantenimiento. "Podrían estar desempeñando un papel muy importante en la estabilidad de la red alimentaria y el transporte de nutrientes en todo el ecosistema", dijo Leigh.

tiburón cabeza de pala (Sphyrna tiburo)

Sin embargo, no todos están convencidos por el estudio.

Gavin Naylor, Director del Programa de Florida para la Investigación de Tiburones en la Universidad de Florida, dijo a Newsweek que si bien el documento es interesante y ha planteado el problema de que los tiburones podrían obtener energía de fuentes no cárnicas, es prematuro decir que al comer pastos marinos los cabeza de pala desempeñan un papel importante en el mantenimiento del ecosistema de su hábitat.

Además, Naylor no está de acuerdo con la forma en que se realizó el estudio: "El experimento se realizó en cinco animales durante un período de tres semanas. Esto es insuficiente para ser convincente. Tendrían que ejecutar el experimento con muchos más individuos durante al menos seis meses. Un estudio de tres semanas probablemente solo sirvió para demostrar una respuesta al estrés como lo demuestran las respuestas variables entre los individuos".

Añadió: "Los tiburones generalmente se encuentran cerca de la cúspide de las jerarquías tróficas. Los depredadores ápice tienen mucha más influencia sobre los patrones de vegetación a través de efectos indirectos que a través de la ingestión directa. Los depredadores controlan las poblaciones de herbívoros de los que se alimentan, que a su vez controlan la vegetación sobre la que se alimentan. La noción de que los tiburones cabeza de pala podrían tener un gran impacto en las praderas marinas a través del pasto marino que consumen directamente como juveniles es, en mi opinión, una especulación sin fundamento".

Artículo científico: Seagrass digestion by a notorious ‘carnivore’

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