El tiburón gigante Megalodón se extinguió antes de lo que se pensaba

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Otodus megalodon

La competencia con el gran tiburón blanco fue una de las razones más probables de la extinción del Megalodon

El Megalodon, un tiburón depredador gigante que ha inspirado numerosos documentales, libros y películas de gran éxito, probablemente se extinguió al menos un millón de años antes de lo que se pensaba anteriormente, según una nueva investigación publicada el 13 de febrero en PeerJ, la revista de Life and Environmental Sciences.

Investigaciones anteriores, que utilizaron una muestra mundial de fósiles, sugirieron que el Otodus megalodon, un tiburón gigante de 15 metros de largo, se extinguió hace 2.6 millones de años. Otro estudio reciente intentó vincular esta extinción (y la de otras especies marinas) con una supernova que se sabe ocurrió en ese momento.

Sin embargo, un equipo de investigadores dirigido por el paleontólogo de vertebrados Robert Boessenecker del College of Charleston, Charleston, Carolina del Sur, observó que en muchos lugares había problemas con los datos sobre fósiles individuales en el estudio que estimaban la fecha de extinción.

En el nuevo estudio, para estimar la extinción los investigadores informaron cada aparición fósil del O. megalodon en el registro de rocas densamente muestreadas de California y Baja California (México).

dientes de Megalodon en CaliforniaEncontraron que las apariciones de fósiles genuinos estuvieron presentes hasta el final de la época del Plioceno temprano, hace 3,6 millones de años. Todos los fósiles posteriores tenían una mala procedencia de los datos y probablemente provenían de otros sitios fósiles o mostraban evidencia de erosión de depósitos más antiguos. Hasta hace 3,6 millones de años, el O. megalodon tenía un registro fósil continuo en la costa oeste.

"Utilizamos el mismo conjunto de datos a nivel mundial que los investigadores anteriores, pero examinamos a fondo cada aparición de fósiles y descubrimos que la mayoría de las fechas tenían varios problemas: fósiles con fechas demasiado jóvenes o imprecisas, fósiles que han sido mal identificados, o fechas antiguas que desde entonces han sido refinadas por mejoras en la geología; y ahora sabemos que los especímenes son mucho más jóvenes", dijo Boessenecker.

"Después de realizar extensos ajustes a esta muestra mundial y volver a analizar estadísticamente los datos, encontramos que la extinción del O. megalodon debe haber ocurrido al menos un millón de años antes de lo que se determinó previamente".

gráfico de extinción del megalodon

Este es un ajuste sustancial, ya que significa que el O. megalodon probablemente se extinguió mucho antes de que desaparecieran una serie de extrañas focas, morsas, vacas marinas, marsopas, delfines y ballenas, hace unos 1-2,5 millones de años.

"Anteriormente se pensaba que la extinción del O. megalodon estaba relacionada con esta extinción marina en masa, pero en realidad ahora sabemos que las dos no están relacionadas de inmediato", dijo Boessenecker.

Tampoco está claro si esta propuesta extinción masiva es en realidad una extinción, ya que los fósiles de mamíferos marinos de entre 1 y 2 millones de años son extraordinariamente raros, lo que da un período de dos millones de años de "espacio de maniobra".

"Más bien, es posible que haya un período de recambio faunístico (donde muchas especies se extinguen y aparecen muchas nuevas) en lugar de una verdadera extinción inmediata y catastrófica causada por un cataclismo astronómico como una supernova", dijo Boessenecker.

dientes de Otodus megalodon

Los investigadores especulan que la competencia con el nuevo gran tiburón blanco moderno (Carcharodon carcharias) es una de las razones más probables de la extinción del Megalodon.

Los grandes blancos aparecen por primera vez con dientes serrados hace unos 6 millones de años y solo en el Pacífico. Hace 4 millones de años, finalmente se encuentran en todo el mundo.

"Proponemos que esta breve superposición (hace 3,6 a 4 millones de años) fue tiempo suficiente para que los grandes tiburones blancos se expandieran en todo el mundo y superasen al O. megalodon en todo su rango, llevándolo a la extinción, en lugar de por la radiación del espacio exterior", dijo Boessenecker.

Artículo científico: The Early Pliocene extinction of the mega-toothed shark Otodus megalodon: a view from the eastern North Pacific

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