El tiburón más rápido del mundo logra su velocidad por una piel que cambia de forma

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tiburón mako

La piel del 'guepardo del océano' podría tener aplicaciones en aeronáutica

Millones de pequeños "dientes sueltos" que cubren la piel del tiburón mako podrían ser el secreto de su increíble velocidad. Los tiburones mako son conocidos como los guepardos del océano, disparándose a través del agua a velocidades de hasta 68 kilómetros por hora.

Una nueva investigación muestra que unas parcelas de dentículos flexibles y con forma de escamas en la piel del tiburón le permiten deslizarse más eficientemente a través del agua.

Acaricia a un tiburón de la nariz a la cola y su piel se siente suave. Sin embargo, frótalo de manera incorrecta y un tiburón se siente áspero. Esto se debe a que está cubierto con millones de los diminutos dentículos que sobresalen.

"El mako tiene dentículos translúcidos de aproximadamente 0.2 milímetros de tamaño", dice Amy Lang de la Universidad de Alabama. “Resulta que el mako tiene dentículos muy flexibles. Estos se asientan como pequeños dientes sueltos. Si el flujo de agua comienza a revertirse, emergen las escamas".

Menos de un arrastre

El efecto de reconversión de los dentículos ya se ha copiado para aplicaciones como el famoso traje de baño LZR "shark skin" de Speedo. Lang sospechaba que los dentículos altamente flexibles eran clave para reducir otro tipo de resistencia: la separación de flujo. Después de pasar la parte más ancha del cuerpo de un tiburón, generalmente sus branquias, el flujo de agua disminuye, lo que conduce a una caída de presión y puede provocar remolinos y vórtices. El mismo fenómeno explica por qué aparecen los remolinos en los bordes de los remos de los palistas.

dentículos del tiburón makoAl estudiar en el laboratorio el flujo de agua sobre la piel de tiburón, Lang vio que los dentículos evitan que ocurra esta separación de flujo al erizarse en el agua en remolino. "Es completamente pasivo, y ocurre en aproximadamente 0.2 milisegundos", dice ella. Las escamas más flexibles se ven en las áreas que experimentan la mayor separación de flujo: el flanco detrás de las branquias y los bordes posteriores de las aletas pectorales de un tiburón.

La piel que cambia de forma podría tener aplicaciones en aeronáutica. Por ejemplo, la separación de flujo en la parte superior de las palas del rotor del helicóptero las hace menos eficientes. Estas palas y las alas de los aviones de combate podrían beneficiarse de las microestructuras inspiradas en tiburones.

Lang y su equipo ya tienen modelos impresos en 3D de los dentículos flexibles del tiburón mako y han demostrado que funcionan tan bien en el aire como en el agua. "Probablemente podamos fabricarlos del orden de la piel del tiburón, de 0,2 milímetros de tamaño", dice Lang. "Definitivamente estamos avanzando para poder replicarlo".

Lang presentará los hallazgos (Experimental Evidence of Passive Separation Control by Shortfin Mako Shark Scale Bristling) esta semana en la reunión de marzo de la American Physical Society en Boston.

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