Los tiburones tigres comen, sorprendentemente, pájaros cantores

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ataque de tiburón tigre

Estudio del contenido del estómago no encuentra gaviotas ni aves marinas, si muchos pájaros terrestres

Una nueva investigación revela un sorprendente componente en las dietas de tiburones tigres: aves terrestres.

Los tiburones tigre (Galocerdo cuvier) son conocidos por su amplia y variada ingesta de alimentos, incluyendo presas vivas como peces, tortugas marinas, mamíferos marinos y aves marinas. También hurgan en los cadáveres de las ballenas, e incluso en los neumáticos de automóvil.

Los investigadores han sospechado durante mucho tiempo que también comen aves terrestres, pero hasta ahora ningún estudio había evaluado el mecanismo de esta inusual interacción trófica.

"Los tiburones tigres verán una comida fácil y la recogerán, pero me sorprendió saber que los tiburones comían pájaros cantores. Supuse que serían aves marinas", dice Kevin Feldheim, investigador del Field Museum de Chicago en los Estados Unidos y coautor del estudio.

plumas del estómago de tiburones tigreEn 2010, Marcus Drymon, de la Universidad Estatal de Mississippi, EE. UU., estaba realizando un monitoreo rutinario de la población cuando un pequeño tiburón tigre regurgitó las plumas antes de ser marcado y liberado.

El posterior análisis de ADN reveló que las plumas pertenecían a un cuitlacoche rojizo (Toxostoma rufum), un ave de campo común en Canadá y el sureste de los Estados Unidos.

Intrigados por este descubrimiento, Drymon y sus colegas investigadores agregaron otro elemento a las encuestas mensuales: a cualquier tiburón tigre joven capturado se le bombeaba el contenido del estómago, antes de ser liberado ileso. Las plumas parcialmente digeridas son difíciles de identificar, por lo que los restos de aves se enviaron al laboratorio del Field Museum para su análisis.

De los 105 tiburones examinados, 41 (39%) contenían restos de aves. El análisis de ADN facilitó la identificación concluyente de 11 especies.

recogida de muestras del estómago de un tiburón tigre

Y lo que reveló fue sorprendente.

"Ninguno de ellos eran gaviotas, pelícanos, cormoranes o cualquier tipo de ave marina", dice Drymon. "Todos eran pájaros terrestres".

Se incluían los tipos encontrados en el jardín de muchos de los Estados Unidos, incluidos los pájaros cantores, como el chochín criollo (Troglodytes aedon) y el pitirre americano (Tyrannus turannus), e incluso una especie de pájaro carpintero, el chupasavia norteño (Sphyrapicus varius).

La mayoría de las aves fueron devoradas por tiburones tigre en el otoño, aunque algunos restos aparecieron en tiburones jóvenes durante la primavera. El equipo examinó una gran base de datos en línea de avistamientos de aves conocida como eBird para evaluar los movimientos de los pájaros cantores terrestres en estas épocas del año.

La migración bianual de aves canoras en el Golfo de México involucra cada temporada a más de dos mil millones de aves. El equipo encontró que estos períodos de migración coinciden con un pico de tiburones jóvenes en el Golfo.

"En todos los casos, el momento en que el tiburón tigre se comió al ave coincidió con el avistamiento máximo de esa especie de ave frente a nuestra costa", dice Drymon.

pájaro estómago de un tiburón tigre

Feldheim agrega: “Los tiburones tigre van por los pájaros cantores que tienen problemas para volar sobre el océano. Durante la migración, ya están agotados y luego se cansan o caen al océano durante una tormenta".

Los hallazgos sugieren que los agotados pájaros cantores son una fuente de nutrientes fácilmente accesible y predecible estacionalmente para los tiburones jóvenes. La inclusión de aves terrestres en su dieta es una rara interacción trófica entre los ecosistemas terrestres y marinos porque, a diferencia de las aves marinas y el guano, el intercambio de energía se invierte de la tierra al mar.

El estudio también ilustra el beneficio del acceso a una extensa base de datos de ADN.

"Nos muestra cuánto más podemos aprender sobre los tiburones en general y qué puede decirnos el ADN que la observación no puede", dice Feldheim. "Fue uno de los proyectos más geniales que me han relacionado con el uso del ADN para contar una historia".

La investigación fue publicada en la revista Ecology: Tiger sharks eat songbirds: scavenging a windfall of nutrients from the sky

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