¿Por qué tenemos miedo a los tiburones? Hay una explicación científica

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gran tiburón blanco

Los tiburones no son los asesinos sin sentido que hemos hecho que sean

Los tiburones, especialmente los grandes blancos, fueron catapultados al ojo público con el estreno de la película "Tiburón" en el verano de 1975. La película es la historia de un inmenso gran blanco que aterroriza a una comunidad costera, y solo la imagen de la cubierta, las fauces expuestas de un enorme tiburón que se eleva en agua turbia, es suficiente para inyectar miedo en los corazones de los posibles nadadores. Otros thrillers han perpetuado el tema de los tiburones como villanos.

Pero, ¿de dónde viene nuestro miedo a los tiburones y hasta dónde llega? A continuación, esa y otras consultas relacionadas con tiburones.

¿Por qué la gente teme a los tiburones?

"La pregunta implica que no deberían ser", dice David Ropeik, un consultor en percepción de riesgos y autor del libro "How Risky Is It, Really? Why Our Fears Don't Always Match the Facts".

El miedo a los tiburones, o galeofobia, no es irracional, dice el biólogo marino Blake Chapman, un experto en tiburones de la Universidad de Queensland en Australia. En pocas palabras, los peces depredadores dan miedo. Los grandes blancos, por ejemplo, la especie que Hollywood inmortalizó como asesinos sin sentido, tienen las bocas alineadas con varias filas de hasta 300 dientes con forma de daga que pueden destruir fácilmente la presa. También pueden sentir pequeños campos electromagnéticos expulsados al agua por otros animales, lo que les ayuda a alcanzar su próxima comida.

Pero no necesariamente tenemos miedo de los tiburones por adelantado, y los animales son diversos. Hay más de 465 especies conocidas de tiburones, y pueden variar en tamaño desde el tiburón pigmeo de 7 pulgadas hasta el tiburón ballena de 15 metros de largo. Muchos de estos cartilaginosos nadadores comen pescado, crustáceos, moluscos, plancton, krill, mamíferos marinos y otros tiburones; en resumen, los humanos no están en el menú.

Más bien, dice Ropeik, estamos aterrados de cómo podrían matarnos los tiburones. Ser comido vivo por un tiburón tigre de 4 metros y medio de largo parece ser una forma dolorosa de sufrir la muerte, y tememos la posibilidad de que un ataque de tiburón sea lo que nos mate.

Es más probable que te aplastes hasta morir bajo una máquina expendedora que cae en tu oficina o una vaca que se derrumba sobre ti en un campo que por morir en las fauces de un tiburón. Pero los temores no necesariamente coinciden con los hechos, y el temor de ser atacado por un tiburón es más sobre nuestra respuesta emocional que sobre la realidad.

Por encima de todo, tenemos miedo de perder el control. Si estás nadando en aguas habitadas por tiburones, no quieres que las mandíbulas de un misterioso depredador te ataquen y determinen tu destino.

"La idea de ser mordido por un animal que tiene el control es otro factor", dice Ropeik. "Es la naturaleza de la experiencia, y no el agente, por decirlo así".

¿De dónde vino este miedo?

El miedo no es necesariamente algo con lo que nacemos, pero es algo que hemos desarrollado con el tiempo. Los bebés no tienen miedo de las serpientes y las alturas pero, como adultos, nuestro cerebro se vuelve más sensible a los estímulos temerosos.

Pero, ¡oh niño, tenían nuestros temores mucho que temer! Piensa en cómo habrían sobrevivido las personas antiguas en sus primitivos hábitats. Habrían evitado los altos acantilados y los animales salvajes porque sabían que esas amenazas podrían matarlos, y eso es lo que los mantuvo con vida. Desarrollaron el miedo como una adaptación para protegerse.

"El miedo es algo que hemos heredado de nuestros primeros ancestros", dice Chapman. "[Los tiburones] son un animal. Las cosas biológicas como los animales son algo que somos muy propensos a temer".

Los tiburones todavía parecen bastante temibles. ¿Cuáles son las posibilidades de que me puedan matar?

Al escribir su libro, "Ataques de tiburones: mitos, malentendidos y miedo humano", Chapman descubrió que el cerebro humano tiende a simplificar en exceso los números. Si te digo que hay una posibilidad entre 3.748.067 de que un tiburón te pueda atacar y matar, ese número es demasiado abstracto para que tu cerebro sea sensible a él. (Si te digo que los humanos matan a unos 100 millones de tiburones cada año, también podría ser difícil procesar eso).

Las posibilidades de que te coma un tiburón son muy poco probables. Es más probable que mueras por un ataque de perro, un rayo o un accidente automovilístico. El cáncer y las enfermedades del corazón también son mucho más propensos a matarte.

Las escasas posibilidades de que nos ocurra un ataque de tiburón son irrelevantes. Escuchamos la palabra "tiburón" y no podemos evitarlo, pero inmediatamente completamos el espacio en blanco con "ataque".

"Si bien podemos sentir el miedo y podemos interpretar el miedo, la sensación real de miedo está completamente fuera de nuestro control", dice Chapman.

Está bien, pero ¿qué puedo hacer para luchar contra mi miedo a los tiburones?

Hay algunas maneras en las que puedes sentir menos miedo a los tiburones. Pueden darte la ilusión de control, porque cuando no se sientes el control, las cosas parecen más aterradoras.

Para hacer esto, puedes leer sobre qué tipo de tiburones viven en el agua en la que estás a punto de nadar, o aprender sobre qué especies de tiburones se sabe que persiguen a los humanos.

Si nadas en aguas claras, puede darse la ilusión de tener el control si viste a un tiburón. (Los grandes blancos pueden alcanzar velocidades 10 veces más rápidas que los humanos típicos, por lo que, lógicamente, si uno de estos tiburones viniera hacia ti, no tendrías tiempo para escapar. Pero es más que probable que te escupiera).

Para evitar un ataque de tiburón, también puedes aprender a no ser un cebo para tiburones al evitar nadar si estás sangrando o acostado en una tabla de surf. (Los tiburones suelen ir tras las focas y, desde abajo, una tabla de surf puede parecer una). También puedes evitar la pesca submarina, ya que los peces en pinchos envían señales eléctricas que pueden atraer a los tiburones.

En el improbable caso de que seas atacado por un tiburón, los expertos dicen que es mejor defenderse. Chapman recomienda ir por sus ojos o branquias si es posible. Si puedes darte una sensación de control, sientes que estás en menos peligro.

¿Por qué es importante que nos preocupemos por los tiburones?

Chapman dice que sí, el número de ataques de tiburones por año está aumentando, pero esto no está en línea con la creciente población humana. De los 80 ataques de tiburones que ocurren cada año, las tasas de mortalidad están disminuyendo gracias a la mejora de la medicina y el tiempo de respuesta médica.

Es difícil contar los tiburones, dice Chapman, pero parece que sus números están disminuyendo. Para satisfacer la demanda de sopa de aleta de tiburón, algunos pescadores en Asia capturan tiburones, les cortan las aletas y luego los liberan en el agua para que mueran. Los tiburones también son capturados involuntariamente como captura incidental.

Los animales son importantes para las cadenas alimentarias oceánicas, y los tiburones mantienen sanos los ecosistemas. Los estudios han demostrado que las poblaciones de tiburones pueden tener un efecto en la composición del pasto marino y en la presencia de otros animales en un hábitat. Los tiburones también están siendo estudiados para tratamientos de cáncer y regeneración de extremidades.

Los beneficios de tener tiburones alrededor superan con creces los negativos.

"Son sobrevivientes, han evolucionado para sobrevivir básicamente bajo cualquier estrés", dice Chapman.

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