Tiburones en el depósito de gasolina

tiburón en una red

Se están realizando experimentos de biocombustibles hechos con aceite de hígado de tiburón

La búsqueda de reemplazos rentables para los combustibles fósiles es cada vez más urgente. El biodiesel, producido a partir de aceites vegetales grasos, manteca de animales y aceites de cocina usados de restaurantes, son alguna de esas alternativas.

Son biodegradable y producen menos emisiones tóxicas que los combustibles tradicionales, pero la solución casi perfecta tiene una desventaja: puede ser prohibitivamente costosa.

Un nuevo artículo de un equipo de investigadores de la Universidad de Newcastle en Inglaterra describe una fuente alternativa de biodiesel más barata, aunque controvertida: los hígados de tiburón.

Los hígados pueden representar hasta el 30 por ciento de la masa corporal de un tiburón y los tiburones son una gran fracción de la captura secundaria en muchas pesquerías. Dado que los hígados a menudo son un producto de desecho de la pesca, y a veces incluso se arrojan al mar debido a su bajo valor, tienen el potencial de ser una económica fuente de biodiesel. Además, extraer el aceite es relativamente simple. Cuando se colocan al sol, los hígados se derriten, liberando el aceite graso que se puede mezclar con un catalizador y alcohol para hacer un biodiesel de grado comercial.

Si bien parece una forma plausible de usar un producto de desecho que a menudo se descarta, existen posibles problemas con la idea. La principal preocupación es la dificultad para determinar la especie fuente del aceite y si los hígados fueron un subproducto de una pesquería legal o el objetivo de una ilegal.

"Odiaría incentivar matar tiburones como combustible", dice Adam Harvey, coautor del artículo, y agrega que "si los tiburones ya están muertos, es mejor sacarles el mayor valor posible".

"La mayoría de las pesquerías de tiburones están mal o no están reguladas en absoluto", dice Colin Simpfendorfer, copresidente del Grupo de especialistas en tiburones de la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza. Como resultado, muchas poblaciones de elasmobranquios están amenazadas o tienen poblaciones con tendencia a la baja.

Muchas poblaciones de tiburones corren el riesgo de ser muertas por sus preciadas aletas cartilaginosas. Si otra parte de un tiburón pudiera obtener una buena cantidad de dinero, dice Simpfendorfer, "los pescadores intentarían maximizar los retornos que pueden obtener de lo que capturan, agregando más presiones a las poblaciones de tiburones".

Rastrear las fuentes de los hígados es un desafío, incluso con fines experimentales. Harvey reconoce que él y su equipo no sabían qué especies estaban en los barriles de aceite de hígado de tiburón que usaron en su estudio. El aceite disponible comercialmente se compró en el Sultanato de Omán y provenía de la familia de tiburones Carcharhinidae. Esta gran familia contiene varias especies raras y altamente amenazadas, muchas de las cuales se encuentran en el Golfo de Omán y el Mar Arábigo.

Actualmente, el aceite de hígado de tiburón se usa para cosméticos, productos farmacéuticos, medicamentos alternativos y tabletas de aceite de hígado de tiburón.

Desde un punto de vista económico, si un mercado se desarrolla para otro uso de hígados de tiburón, podría contribuir al colapso de las poblaciones de tiburones, haciendo que la industria potencial del biodiesel de hígado de tiburón sea de corta duración, advierte Simpfendorfer. Desde un punto de vista ecológico, sería catastrófico. Agrega, "el siguiente paso es asegurarse de que no nos sumerjamos en esto sin pensar muy críticamente al respecto".

Artículo científico: Production of biodiesel from waste shark liver oil for biofuel applications

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