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Filipinas y Estados Unidos están tratando de verificar un informe de que los barcos chinos de la Guardia Costera han dejado un banco de arena en disputa, permitiendo a los pescadores filipinos regresar a la rica zona pesquera que China incautó en 2012, provocando tensiones en el Mar de China Meridional.

El secretario de Defensa de Filipinas, Delfin Lorenzana, dijo que la guardia costera filipina ha informado que los buques chinos no han sido avistados en Scarborough Shoal en los últimos tres días, pero agregó que el informe tiene que ser validado.

Lorenzana dijo a The Associated Press que la fuerza aérea filipina planea llevar a cabo una vigilancia aérea del banco de arena del noroeste de Filipinas tan pronto como el sábado para verificar la situación.

China tomó el control efectivo de Scarborough en 2012 después de un tenso enfrentamiento con buques filipinos. Desde entonces, los barcos chinos de la Guardia Costera han estado alejando a los pescadores filipinos de la zona, mientras que más al sur en las Islas Spratly, China construyó siete islas artificiales a pesar de las protestas de otros reclamantes.

En Washington, el portavoz del Departamento de Estado, Mark Toner, dijo que Estados Unidos sigue evaluando informes de que barcos chinos han salido de Scarborough Shoal y que los filipinos han reanudado la pesca allí.

"Esperamos que no sea una medida temporal, queremos que sea una señal de que China y Filipinas están avanzando hacia un acuerdo de acceso a la pesca en Scarborough que estaría de acuerdo con la decisión arbitral del 12 de julio", dijo Toner a los periodistas.

Un año después de que China tomará el control de Scarborough el entonces presidente Benigno Aquino III llevó el asunto al arbitraje internacional. En julio, un tribunal dictaminó que China había violado el derecho de los filipinos a pescar en sus pesquerías tradicionales. También invalidó las extensas reivindicaciones territoriales de Beijing en el Mar de China Meridional. China ignoró la decisión y su guardia costera siguió bloqueando a los pescadores filipinos del bajío.

El actual presidente de Filipinas, Rodrigo Duterte, ha intentado mejorar las relaciones con China. Después de visitar Pekín la semana pasada, dijo sin confirmar que los pescadores filipinos "pueden" poder regresar a Scarborough después de hablar de la ruptura territorial con los líderes chinos.

Dijo que insistió en sus conversaciones con los líderes chinos de que el banco de arena pertenecía a Filipinas, pero que los chinos también afirmaron su reclamo de propiedad.

"Si los barcos chinos se han marchado, significa que nuestros pescadores pueden reanudar la pesca en la zona", dijo Lorenzana a los reporteros. "Nuestros pescadores no han estado pescando allí desde 2012. Esto les devolverá su fuente tradicional de sustento".