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El horizonte de la ciudad de Davao se iluminó mientras los bomberos lucharon en la noche del viernes durante más de cinco horas contra las llamas que saltaban rápidamente de una chabola a otra en un pobre barrio costero de Isla Verde, dijeron testigos.


"Estoy de vuelta a cero. No sé cómo voy a recuperarme", dijo Norayna Serad, una tendera.


Serad, de 28 años de edad, perdió su tienda y mercancías por valor de 100.000 pesos (2.225 dólares) que había pagado por tres años con el valor de los ahorros de trabajar en el extranjero.


"Tal vez voy a tener que volver a Kuwait y trabajar de nuevo como empleada doméstica", dijo.


El incendio fue puesto finalmente bajo control poco después de la 1:00 de la mañana del sábado, pero para entonces más de 5.000 personas se quedaron sin hogar, dijeron funcionarios de defensa civil locales.


Todo lo que quedaba de las casas estaba carbonizado o ennegrecido, según un fotógrafo de la AFP en el lugar.


Niños recogían metales retorcidos y chapas onduladas entre las ruinas para vender como chatarra.


"Se trataba de casas hechas de materiales ligeros. Todas ellas fueron arrasadas", dijo Jimmy Martínez, funcionario de la oficina de defensa civil de la región de Davao.


Algunas de las casas habían descansado sobre pilotes que sobresalían de las aguas costeras, y los bomberos dijeron que tenían dificultades para moverse por las estrechas y sinuosas callejuelas entre las chabolas, dijo.


Más de 1.000 familias se refugiaron en una escuela gubernamental que escapó del incendio.


El Sr. Martínez dijo que la barriada se asentó en un terreno del gobierno previamente vacante que se había establecido poco a poco por los inmigrantes empobrecidos de la ciudad de 1,5 millones de personas - un fenómeno común en los centros urbanos de Filipinas.


El incendio al parecer se inició cuando una vela desatendida en una de las casas se volcó en la tarde, dijo el investigador de incendios Davao Ramil Gillado.