Las algas marinas podrían sobrevivir a una guerra nuclear y evitar la hambruna

Cultivo de algas en Filipinas
Algas marinas que crecen en largas líneas sumergidas a 1-2 m debajo de la superficie del agua en la provincia de Quezón, Filipinas. Foto proporcionada por MYRoleda AlgaE Lab.

Aún podrían hacer la fotosíntesis con poca luz solar

Imagina un catastrófico evento que bloquease el sol, como la erupción de un gran volcán o incluso una guerra nuclear.

Un equipo internacional de investigadores dice que se necesitan fuentes de alimentos resilientes para salvar a la humanidad del hambre en el caso de tal evento, y que las algas marinas podrían ser la solución.

Las algas son ricas en nutrientes y proporcionan medios de vida a las comunidades costeras en muchos países de bajos ingresos.

"Invertir en la construcción de granjas de algas marinas podría prevenir la hambruna global en escenarios de reducción abrupta de la luz solar, evitando potencialmente un número significativo de muertes por inanición", dijo David Denkenberger, profesor asociado de ingeniería mecánica en la Universidad de Canterbury, en el Reino Unido.

La investigación encontró que las algas son un producto versátil, que puede servir como fuente crítica de alimento y combustible cuando todo lo demás escasea después de una catástrofe generalizada.

Son lo suficientemente resistentes como para sobrevivir y prosperar en océanos tropicales incluso después de una guerra nuclear en toda regla, según investigadores de la Alliance to Feed the Earth in Disasters (Alianza para Alimentar a la Tierra en Desastres), la Universidad Estatal de Luisiana, EE.UU., el Instituto de Ciencias Marinas de la Universidad de Filipinas (UP- MSI) y la Universidad de Canterbury.

Los investigadores construyeron un modelo basado en el alga Gracilaria tikvahiae, comúnmente conocida como hierba roja grácil. Utilizando los datos climáticos disponibles del invierno nuclear, simularon el crecimiento de las algas después de un evento global adverso.

Invierno nuclear

Según los autores, si estallara una guerra nuclear y se intercambiaran miles de ojivas entre potencias nucleares, se estima que se podrían expulsar a la atmósfera 150 Teragramos (Tg) de emisiones de hollín, bloqueando la luz solar durante años.

Pero descubrieron que todavía habría suficiente luz solar para que las algas realizasen la fotosíntesis y crecieran, incluso con carbono negro en la atmósfera.

Michael Roleda, profesor de la UP-MSI y coautor del estudio, dijo a SciDev.Net: "El requerimiento de luz de algunas especies de algas para saturar la fotosíntesis podría ser tan bajo como 50 a 100 µmol de fotones". Dijo que la luz solar en los trópicos durante el mediodía de un día sin nubes puede alcanzar casi 2.000 µmol de fotones.

crecimiento de Gracilaria tikvahiae

Imagen: Ubicaciones globales de los grupos de regímenes de crecimiento de Gracilaria tikvahiae para un escenario de guerra nuclear de 150 Tg. Los colores indican los diferentes grupos. Las áreas blancas indican datos faltantes. Crédito: El Earth's Future (2024). DOI: 10.1029/2023EF003710

Según el estudio, con una superficie óptima para la producción y preparación, las algas marinas podrían satisfacer el equivalente al 45% de la demanda mundial de alimentos después de sólo nueve meses de producción intensificada. Sin embargo, los investigadores también observaron que las algas marinas solo podían proporcionar hasta el 15% de la dieta humana debido a su alto contenido de yodo.

Aparte de un escenario de guerra nuclear total, dijeron que las algas marinas podrían ser ahora una adición viable a la seguridad alimentaria mundial, así como en intercambios nucleares más pequeños y erupciones volcánicas.

Valor nutricional

Las algas marinas, que a menudo se comen en ensaladas o como envolturas de alimentos secos, son ricas en proteínas, minerales, vitaminas, aminoácidos esenciales y ácidos grasos.

Cuando se le preguntó si las algas serían aptas para el consumo humano después de una guerra nuclear, Roleda dijo que absorberían naturalmente los contaminantes del medio ambiente, pero que las sustancias tóxicas unidas y concentradas en las algas podrían reducirse a niveles seguros.

"Por ejemplo, se ha descubierto que el procesamiento poscosecha y la preparación previa al consumo, como el lavado y secado, la reacción enzimática y el escaldado o cocción, entre otros, reducen significativamente la concentración de yodo y metales pesados en las algas", dijo.

La producción de algas marinas es un salvavidas para muchas familias que viven en comunidades costeras pobres en países de bajos ingresos. El organismo está en gran medida protegido bajo el agua y puede crecer más rápido que cualquier otro cultivo agrícola conocido.

Según un informe de 2021 de la Organización para la Agricultura y la Alimentación, la producción de algas cultivadas en Asia contribuyó con el 97% de los 34,7 millones de toneladas producidas a nivel mundial. Además de consumirse como alimento, se utiliza como aditivo alimentario para animales y cosméticos.

China produce actualmente más del 50% del suministro mundial, seguida de Indonesia. Otros productores destacados son Corea del Sur y Filipinas.

Sin embargo, otro estudio reciente ofrece una perspectiva diferente sobre el impacto de una guerra nuclear y las nefastas consecuencias para toda la vida en el mundo, incluida la aniquilación de la vida marina.

Los autores simularon los impactos climáticos de las guerras nucleares entre Estados Unidos, Rusia e India-Pakistán y dijeron que el resultado sería un enfriamiento global, con el hielo marino expandiéndose hacia las comunidades costeras.

La recuperación del océano, según ese estudio, sería muy lenta: décadas en la superficie y cientos de años en la profundidad, con miles de años con aguas más frías como el Ártico. Dijo que los ecosistemas marinos no sólo se verían profundamente perturbados por el impacto inicial de una guerra nuclear, sino que se deteriorarían aún más con el nuevo estado del océano, impactando el ecosistema global.

Ravi Rebbapragada, presidente de Mines, Minerals & PEOPLE, una alianza emergente de defensores del medio ambiente en la India, destacó que se debe evitar una guerra nuclear a toda costa, independientemente de cualquiera de los hallazgos.

"En un punto fundamental, una guerra nuclear no sólo es peligrosa sino que tendrá un efecto duradero en el clima global hasta un punto sin retorno", dijo.

Referencias:

Seaweed as a Resilient Food Solution After a Nuclear War, Earth's Future (2024)
The new ocean state after nuclear war, AGU Advances (2022)

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