Los devastadores incendios forestales de Australia vistos desde el espacio

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incendios forestales de Australia desde satélite

Se pueden ver con increíble detalle a través de la herramienta Worldview de la NASA

Los satélites en el espacio pueden detectar cambios en el clima de la Tierra, y están proporcionando una atemorizante visión a vista de pájaro de las devastadoras consecuencias del calentamiento global.

Los incendios forestales en los estados australianos de Nueva Gales del Sur y Victoria comenzaron en noviembre de 2019, y continúan planteando graves problemas ambientales y de seguridad. NBC News informó que miles de australianos huyeron de sus hogares en la víspera de Año Nuevo (31 de diciembre), buscando refugio cerca de la costa. El jueves (2 de enero), NBC News también informó que Nueva Gales del Sur (NSW) declaró un estado de emergencia de una semana, por lo que esta es la tercera vez que se anuncia un período de emergencia desde que comenzaron los incendios.

"Mi último día de la década se sintió como el apocalipsis", tuiteó el fotoperiodista Matt Abbott, con sede en Sydney, el 31 de diciembre. Abbott, quien está cubriendo los incendios forestales para The New York Times, agregó: "He estado cubriendo los incendios forestales de Australia durante las últimas 6 semanas, pero no he visto nada como el incendio de ayer que diezmó la ciudad de Conjola, NSW".

La información de los satélites de la NASA puede enseñar a los científicos sobre las persistentes consecuencias de estos eventos, como la producción de peligrosos gases como el monóxido de carbono.

La NASA opera un grupo de 26 satélites conocidos colectivamente como el Sistema de Observación de la Tierra (EOS), y su satélite insignia, una nave espacial del tamaño de un autobús llamada Terra, alcanzó su marca de 20 años en el espacio en diciembre de 2019. Otros satélites de la NASA, como Aqua y Suomi NPP, también aportan datos a EOS, una misión encargada de tomar mediciones globales del aire, la tierra y el agua para ayudar a los científicos a aprender cómo se unen y se transforman con el tiempo esos sistemas.

La herramienta Worldview del Sistema de Información y Datos EOS de la NASA transforma los datos satelitales en una página interactiva con más de 900 capas de imágenes. En Worldview se pueden ver los actuales desastres naturales, como los incendios forestales de Australia (imagen de cabecera), por fecha y capa de información (como anomalías térmicas, límites y etiquetas de lugares). También se puede ver una animación de actividad seleccionando un rango de tiempo.

Una mirada a la superficie de Australia a partir de octubre de 2019 muestra la asombrosa evolución de los incendios forestales a medida que se multiplicaron y arrojaron humo a través de la costa este de Australia.

incendios forestales en Australia desde el satélite Aqua

Imagen: El satélite Aqua de la NASA utilizó su Espectroradiómetro de Imágenes de Resolución Moderada para capturar esta vista de los incendios forestales que asolaron la costa este de Australia el 9 de diciembre de 2019. Según la agencia Espacial los incendios forestales fueron alimentados por un clima inusualmente cálido y una potente sequía que sacudió la región en octubre de 2019. (Crédito de la imagen: NASA EOSDIS)

Una severa sequía en octubre de 2019 preparó al país para la destrucción que todavía está ocurriendo. En los meses siguientes se produjeron más de 100 incendios. Para el 12 de diciembre, los incendios forestales en Nueva Gales del Sur de Australia habían arrasado un área de aproximadamente 10.000 millas cuadradas (27.000 kilómetros cuadrados), según representantes de la NASA en una descripción de imágenes satelitales.

Los incendios forestales están causando estragos en la costa este de Australia, exponiendo a muchas comunidades, incluida Sydney, a peligrosos niveles de contaminación. Las mediciones de la contaminación con el instrumento de la troposfera en el satélite Terra descubrieron que la región está cubierta por niveles anormalmente altos de monóxido de carbono, un inodoro y peligroso gas que se libera al quemar plantas y combustibles fósiles.

radiación de onda larga saliente

Imagen: Este mapa muestra las mediciones de la radiación de onda larga saliente en noviembre de 2019. Los datos sobre la emisión de calor de Australia provienen de las Nubes y el Sistema de Energía Radiante de la Tierra a bordo del satélite Terra de la NASA. (Crédito de la imagen: EOS-Terra / NASA)

Los incendios han sido particularmente dañinos para los bosques de eucaliptos. Los bosques existen tanto en regiones secas como lluviosas, y ambos climas son vulnerables a los incendios forestales por razones únicas. Las plantas de eucalipto que prosperan en áreas secas tienen hojas ricas en aceite que pueden encenderse fácilmente durante un incendio, según una descripción de la NASA de las imágenes de EOS. Los incendios ayudan a estas plantas a liberar sus semillas, pero la estación seca en octubre fue tan intensa que limitó la germinación de las semillas.

incendios forestales en la costa de Australia desde satélite

Imagen: En esta imagen, capturada el 12 de noviembre de 2019 a las 23:15 UTC (13 de noviembre a las 09:15 hora local) por la misión de la ESA Copernicus Sentinel-3, se ven los incendios que arden cerca de la costa. Se pueden ver columnas de humo a la deriva hacia el este sobre el mar de Tasmania. La calidad del aire peligroso debido a la neblina de humo ha llegado a las ciudades de Sydney y Brisbane y está afectando a los residentes, advirtió el Departamento Ambiental de Australia.

Las especies de eucaliptos de la selva tropical, por otro lado, no están acostumbradas a los incendios. El ecosistema no puede recuperarse como lo haría un bosque seco de eucaliptos en condiciones más suaves. Incapaces de tolerar las llamas, la mayoría de estas plantas de la selva tropical mueren en estas condiciones extremas.

Un instrumento en el satélite de la Misión de Medición de Lluvias Tropicales de la NASA observó las condiciones inusualmente cálidas y secas de noviembre de 2019 que alimentaron los incendios forestales. El sensor, llamado Nubes y el Sistema de Energía Radiante de la Tierra, mide el calor emitido de vuelta al espacio. El instrumento midió cómo la radiación del sol fue absorbida, emitida y reflejada por la superficie de la Tierra durante el primer mes de los incendios forestales.

Las llamas destruyen los bosques y hacen que el aire sea irrespirable para los humanos, pero también dañan a los animales que viven allí. Los animales de navegación como los canguros son expulsados por el fuego por un corto tiempo, y el tratamiento térmico del suelo reduce la cantidad de insectos que se alimentan de plantas y organismos del suelo durante el período de crecimiento temprano", dijo Ayesha Tulloch, bióloga conservacionista de la Universidad de Sydney, en una descripción de imagen de la NASA.

Vídeo: Esta animación es un modelo de donde viaja el humo negro de los furiosos incendios forestales australianos. Se basa en el modelo de procesamiento directo de GEOS (GEOS FP), que combina información de satélites, aeronaves y sistemas de observación terrestres y utiliza datos como la temperatura del aire, los niveles de humedad y la información del viento para proyectar el comportamiento de la columna. (Crédito de la imagen: GEOS FP / NASA GSFC)

Muchos koalas también han sido afectados, o incluso muertos, por estos incendios. "Pero el rango del koala cubre la mayor parte [de] la costa este de Australia", dijo Tulloch. "En relación con su alcance, los incendios son relevantes solo para una proporción muy pequeña de la población de koalas existente en Australia".

Una animación realizada utilizando el modelo de procesamiento directo GEOS (GEOS -FP) muestra los altos niveles de carbono negro emitidos por los incendios forestales a principios de noviembre de 2019, que luego sopló a través de la atmósfera y cruzó el Océano Pacífico. Según una descripción de la NASA de la animación, las columnas de humo se han elevado hasta 7 a 8 millas (12 a 13 km) en el cielo, lo que es inusualmente alto para los incendios forestales.

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