Nuevo estudio revela qué hacen los peces debajo del hielo

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peces de río en invierno

El comportamiento de los peces en invierno es radicalmente diferente del observado durante los meses de verano

¿Alguna vez te preguntaste cómo pasan los peces el invierno? Usando nueva tecnología, investigadores de la University of Toronto Mississauga han echado un vistazo debajo del hielo invernal para revelar nueva y sorprendente información sobre los ambientes acuáticos en invierno.

La profesora asistente de biología Bailey McMeans es ecóloga acuática que estudia peces de agua dulce en el Laboratorio de Investigación Pesquera Harkness en el lago Opeongo en el Parque Provincial Algonquin de Ontario. Una nueva investigación de su laboratorio, en coautoría con el estudiante de posdoctorado Timothy Fernandes revela por primera vez que el comportamiento de los peces en invierno es radicalmente diferente del observado durante los meses de verano.

"Mucho de lo que creemos saber sobre los lagos es completamente diferente cuando volvemos y miramos en invierno", dice McMeans. "Estos datos completan la historia durante el resto del año y nos dicen que los períodos invernales de temperatura y luz reducidas podrían desempeñar un papel poco apreciado y no reconocido en las interacciones y la coexistencia de especies".

Las condiciones invernales como la temperatura, la nieve y la capa de hielo representan un desafío para los investigadores, por lo que, hasta ahora, los biólogos acuáticos han dependido de los informes de los pescadores recreativos de hielo para determinar dónde picaban los peces en los meses de invierno.

"Los peces que estudiamos (trucha de lago, lubina, burbot y lucioperca) tienden a ser los principales depredadores", dice McMeans. "Son importantes para la pesca recreativa, y también culturalmente importantes para la comunidad indígena".

"Hay una gran diversidad de preferencias térmicas en esa comunidad de peces", continúa. En los meses de verano, las lubinas prefieren aguas poco profundas y cálidas, mientras que las truchas de lago permanecen en las áreas más profundas y frescas del lago. Cumplir con sus entornos preferidos y separados significa que los peces no están compitiendo por las mismas fuentes de alimentos.

Los investigadores rastrearon los movimientos invernales de los peces marcados utilizando receptores acústicos estacionados en el fondo del lago. Las etiquetas de los peces hacen ping en los receptores cada pocos segundos, dando a los investigadores información constante sobre la ubicación y la profundidad de los peces y qué tan rápido se mueven alrededor del lago.

McMeans, quien ha estado rastreando a los peces durante dos años, dice que experimentó "un verdadero" momento "Eureka" cuando miró los resultados. Los datos revelaron que cuando la temperatura del lago en invierno descendió a entre 0°C y 4°C, la trucha del lago se movió a aguas poco profundas donde estaban las lubinas y permaneció allí todo el invierno.

"Los datos nos mostraron que, en invierno, estos peces profundos se convierten en peces costeros", dice McMeans. "Creemos que la trucha de lago está siguiendo la temperatura. Al hacerlo, se está acercando mucho más a la orilla, de la que generalmente está separada".

Los resultados también revelaron otra diferencia previamente desconocida para los investigadores. Mientras que la trucha del lago permanece activa durante todo el invierno, la lubina entra en un estado de semi-hibernación, lo que ralentiza su actividad de natación y alimentación. Como resultado, las dos especies no están compitiendo por alimentos a pesar de que están ocupando la misma área. "Es algo que pensamos que estaba sucediendo, pero nunca tuvimos los datos", dice McMeans.

"Los datos muestran cambios fundamentales en el comportamiento e interacciones de las especies. No se pensaba que las dos especies interactuaran mucho, pero estamos viendo un aumento en su superposición durante los meses de invierno. Eso es realmente emocionante".

Los datos de invierno también establecen una importante línea de base para futuras investigaciones sobre cambio climático.

"Esta información podría llevar a un manejo más efectivo de estos importantes peces", dice McMeans. "Ya se enfrentan a estresores debido a temperaturas más cálidas e inviernos más cortos. Si podemos arrojar luz sobre cómo están cambiando las interacciones biológicas, nos colocará en una mejor posición para predecir y gestionar estos sistemas frente al cambio climático".

Artículo científico: Winter in water: Differential responses and the maintenance of biodiversity

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