La mayor migración masiva del planeta ocurre todos los días, y nunca la vemos

calamar atrapa un pez linterna

La migración vertical diaria se produce en todos los océanos del mundo

Se levantan por la noche. A medida que el Sol desaparece en el horizonte, se produce un gran movimiento en los océanos del mundo cuando innumerables criaturas marinas comienzan la larga caminata hacia las aguas superficiales.

No se quedan mucho tiempo. Cuando sale el sol, trayendo luz y la amenaza de los vigilantes depredadores de la superficie, se retirarán una vez más a las profundidades más bajas del mar, refugiándose en cualquier protección que pueda proporcionarles la envolvente oscuridad.

Se cree que esta interminable ida y vuelta, llamada migración vertical diaria, es la mayor migración en masa del planeta en términos de la enorme cantidad de biomasa involucrada, y es algo que sucede todos los días y noches, a pesar de que los humanos, en su mayor parte, apenas lo notan.

Algunos lo hacen, sin embargo. Los científicos del Instituto de Investigación del Acuario de la Bahía de Monterey en California la han estado observando de cerca, analizando miles de horas de imágenes de este fenómeno y publicando sus hallazgos en un nuevo estudio.

En resumen, la migración no es un picnic. Para los migradores verticales que se alimentan, realmente no existe un puerto verdaderamente seguro, ya que los depredadores los cazan básicamente en cada paso del camino hacia arriba y hacia abajo, que generalmente abarca cientos de metros en cada sentido.

"Así como hay un segundo grupo de depredadores que ocupan las oscuras profundidades diurnas de los migrantes, también hay un conjunto diverso de depredadores que comprenden un grupo de amenazas durante las migraciones", escriben los autores del artículo.

peligros para los migradores verticales

Imagen: Estas imágenes muestran algunos de los calamares que se aprovechan de la migración del pez linterna.

Aprovechando una gran cantidad de observaciones registradas entre 1997 y 2015 en la Bahía de Monterey, y tomadas por vehículos ocupados por humanos (HOV), vehículos operados a distancia (ROV), y vehículos submarinos autónomos (AUV): los investigadores buscaron examinar la migración vertical "desde el punto de vista de los migrantes", para medir el nivel y el tipo de amenazas que enfrentan durante los movimientos diarios.

"Nadie ha visto la migración desde esa perspectiva", dice el ecologista de aguas medias Bruce H. Robison.

"La gente siempre han hecho predicciones de depredación en los migradores verticales basadas en datos de redes de arrastre o encuestas acústicas. Pero pasamos tanto tiempo en el agua grabando en vídeo a los animales que nos dimos cuenta de que podíamos ver los riesgos de la migración directamente, en función de lo que realmente encuentran".

Además de un enfoque particular en el estudio sobre los encuentros que enfrentan dos animales de presa: el krill (Euphausia pacifica y Thysanoessa spinifera) y el pez linterna (también conocido como myctophids), los investigadores también desarrollaron un modelo basado en los datos del encuentro, para calcular los "potenciales de amenaza" que estos animales enfrentan de los depredadores durante la migración vertical.

animales que se alimentan del krill

Imagen: Estas fotografías muestran algunos de los animales que representan una amenaza para el kril migratorio. Incluyen (en sentido horario) un sifonóforo, una larva de Nanomia y una medusa de peine. Imágenes: © MBARI

"El potencial de amenaza es una medida del riesgo latente de encontrar un posible depredador u obstáculo durante la migración vertical diaria", explican los investigadores.

"No equivale a mortalidad ni es un indicador de la tasa de depredación o el impacto depredador".

Dados los obstáculos depredadores aparentemente omnipresentes que enfrentan estos migrantes verticales, los investigadores reconocen que "las probabilidades de una migración exitosa parecen muy pequeñas" y, sin embargo, de alguna manera, los altos potenciales de amenaza no siempre implican altas tasas de mortalidad.

La razón por la cual depende de las capacidades defensivas y de evasión de una presa en particular, pero puede incluir tácticas como mimetismo, bioluminiscencia, escolaridad y comportamiento de enjambre, entre otros, dice el equipo.

Si bien pueden tener que correr el riesgo durante toda su vida, todos los días y todas las noches, las poblaciones de presas tienden a encontrar una manera de persistir ante los peligros del hambre, ya sea nadando hacia la luz o rápidamente en la dirección opuesta.

Los hallazgos se informan en Frontiers in Marine Science: Running the Gauntlet: Assessing the Threats to Vertical Migrators

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