Inundaciones históricas revelan cómo las marismas pueden salvar vidas en el futuro

marismas de Westerschelde, Países Bajos

Durante las fuertes tormentas, las marismas reducen el número y el ancho total de las brechas en los diques

Los humedales costeros como las marismas se reconocen cada vez más como valiosas defensas naturales que protegen las costas contra los fuertes golpes de las olas. Sin embargo, rara vez se ha contado su desempeño durante tormentas extremas en el mundo real.

Al indagar en los principales registros históricos de desastres por inundación, un equipo de investigación dirigido por científicos del Instituto Real de Investigación Marítima de Holanda (NIOZ), la Universidad Tecnológica de Delft, Deltares y la Universidad de Amberes, revela en una publicación de esta semana en Nature Sustainability que el valor de la naturaleza para la defensa contra inundaciones ha sido evidente durante cientos de años.

Las marismas redujeron la cantidad de brechas en un dique durante un conocido desastre histórico en los Países bajos en 1717. Más interesante aún, el desastre por la inundación de 1953 también nos dice que las marismas no solo son 'absorbentes de olas' que producen los golpes de olas en el dique, sino que también son 'luchadoras contra inundaciones' que reducen la profundidad de la inundación al limitar el tamaño de las brechas cuando el dique falla durante fuertes tormentas.

Y tener brechas más pequeñas y menos profundas debido a la protección de las marismas puede salvar muchas vidas.

Las marismas han hecho que los diques sean más estables durante tormentas históricas severas

marismas cerca del dique Groningen, Países Bajos

La subida del nivel del mar y las tormentas más fuertes aumentan los riesgos de inundación costera e inspiran el desarrollo de una nueva estrategia de inundación: complementar las estructuras de ingeniería con humedales costeros como las marismas. Aunque hemos aprendido de experimentos y modelos que estos amortiguadores naturales son 'absorbentes de olas' que reducen el impacto de la tormenta, no está claro si y cómo pueden agregar seguridad considerable a las defensas diseñadas durante tormentas severas en el mundo real.

"Sin embargo, la evidencia de dos notorios desastres de inundaciones que mataron a miles de personas después de la ruptura de diques: la inundación navideña de 1717 y la inundación del Mar del Norte de 1953, muestran que las marismas ya han demostrado su papel de 'luchador contra inundaciones' durante cientos de años", dice Zhenchang Zhu, el autor principal de este artículo, quien realizó esta investigación en NIOZ, pero actualmente trabaja en la Universidad Tecnológica de Guangdong, China.

"Las marismas no solo redujeron el número y el ancho total de las brechas en los diques durante la inundación navideña de 1717, sino que también redujeron la profundidad de las brechas durante la inundación del Mar del Norte de 1953. Especialmente esta última función previamente desconocida de las defensas naturales, puede reducir en gran medida el daño por inundación al disminuir la profundidad de la inundación", continúa Zhu.

El valor oculto de la defensa natural inspira nuevos diseños de protección contra inundaciones

protección contra inundaciones

Imagen: Una descripción general de los pasos para implementar una nueva protección contra inundaciones basada en la naturaleza con marismas entre diques dobles

¿Qué podemos aprender de las lecciones históricas? "Las defensas contra inundaciones que combinan características verdes y grises son en realidad más beneficiosas de lo que se consideró anteriormente. Más allá de la atenuación de las olas, las marismas pueden reducir el impacto de las inundaciones simplemente limitando el tamaño de la ruptura del dique, y continúan haciéndolo bajo la subida del nivel del mar", agrega Zhu.

Esta función de las marismas generalmente ignorada es en realidad más aplicable que la disipación de las olas, ya que no se limita a ubicaciones expuestas a las olas. Para aprovechar la defensa natural, las marismas idealmente tienen que ser preservadas o desarrolladas en la costa del dique para amortiguar las olas.

Sin embargo, esto no siempre es posible. El estudio implica que incluso en esta situación, aún es posible mejorar la seguridad costera mediante la creación de marismas entre diques dobles, donde está presente un dique secundario más hacia tierra y el dique primario está abierto más hacia el mar para permitir procesos naturales para garantizar desarrollo de la marisma.

A pesar de que ya no son útiles para la reducción de las olas, tales marismas siguen siendo muy útiles para la protección contra inundaciones al hacer que el dique terrestre sea más estable durante las tormentas extremas y amortiguar los efectos de la subida del mar a largo plazo.

"En general, esta investigación permite nuevos diseños de defensas costeras basadas en la naturaleza mediante el aprovechamiento inteligente de diferentes funciones naturales de defensa contra inundaciones", dice Zhenchang Zhu.

Artículo científico: Historic storms and the hidden value of coastal wetlands for nature-based flood defence

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