Se descubren corrientes desconocidas en el Océano Austral con la ayuda de focas

foca equipada con un sensor

Las corrientes de los océanos son invisibles, sobre todo las que discurren bajo el hielo marino del Océano Austral

Utilizando robots oceánicos de última generación y sensores científicos unidos a focas, los investigadores de Ciencias Marinas de la Universidad de Gotemburgo han observado por primera vez pequeñas y enérgicas corrientes oceánicas en el Océano Austral.

Las corrientes son críticas para controlar la cantidad de calor y carbono que se mueve entre el océano y la atmósfera, información vital para comprender nuestro clima global y cómo puede cambiar en el futuro.

Dos nuevos estudios, uno dirigido por el Profesor Asociado Sebastiaan Swart y el otro dirigido por la Dra. Louise Biddle, ambos trabajando en la Universidad de Gotemburgo, utilizan técnicas altamente novedosas para recopilar datos raros en el océano, tanto debajo como cerca del hielo marino que rodea la Antártida.

Las corrientes oceánicas tienen un efecto significativo

Estos documentos presentan por primera vez corrientes oceánicas superiores de aproximadamente 0.1-10 km de tamaño. Se observa que estas corrientes, que son invisibles para los datos satelitales y basados en barcos, interactúan con fuertes tormentas del Océano Austral y con procesos físicos que ocurren bajo el hielo marino.

"Utilizando los datos recopilados por las focas, podemos observar por primera vez el impacto que estas corrientes oceánicas superiores tienen debajo del hielo marino. Es una visión realmente valiosa de lo que antes era completamente desconocido en el Océano Austral", dice la Dra. Louise Biddle, del Departamento de Ciencias del Mar, Universidad de Gotemburgo.

Era asumindo que el invierno era un momento "tranquilo" debido al efecto amortiguador del hielo marino en la superficie del océano. Sin embargo, los dos estudios muestran que estas corrientes oceánicas superiores tienen un efecto significativo en el océano durante el invierno.

Mediciones de alta resolución sin precedentes

Algunos de los hallazgos de Sebastiaan Swart y su equipo dan una idea más detallada de cómo funcionan estas corrientes oceánicas observadas. Su estudio destaca que durante los momentos en que no hay tormentas y los vientos son débiles, las corrientes del océano superior comienzan a ser mucho más enérgicas. Esta energía mejora la velocidad de la mezcla oceánica y el transporte de propiedades, como calor, carbono y nutrientes, alrededor del océano y hacia el océano profundo.

despliegue de  un robot oceánico

"Estos nuevos robots oceánicos, los llamados planeadores o gliders, que controlamos por satélite durante meses, nos han permitido medir el océano a una alta resolución sin precedentes. Las mediciones han revelado fuertes vínculos físicos entre la atmósfera y el océano. Es bastante sorprendente que podamos 'dirigir' de forma remota estos robots en las partes más remotas del mundo, el océano alrededor de la Antártida, mientras recopilamos nuevos datos científicos", dice el profesor asociado Sebastiaan Swart, del Departamento de Ciencias Marinas, Universidad de Gotemburgo.

Llenar un vacío de conocimiento crítico

Juntos, estos estudios contribuyen a mejorar nuestra comprensión de los procesos oceánicos y climáticos a pequeña escala que tienen impactos a nivel global. Este tipo de observaciones son una brecha crítica de conocimiento en el océano que tiene un impacto en varios procesos que ocurren a escala global, como los ecosistemas y el clima.

"Estamos entusiasmados de aumentar esta capacidad de investigación en la Universidad de Gotemburgo. Esta es realmente una dirección líder mundial que deberíamos tomar para recopilar parte de nuestros datos en ciencias marinas", dice Sebastiaan Swart.

Referencias:

Submesoscale Fronts in the Antarctic Marginal Ice Zone and Their Response to Wind Forcing.
The Observed Seasonal Cycle of Submesoscale Processes in the Antarctic Marginal Ice Zone.

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