Peces domestican diminutos camarones para ayudar a prosperar sus granjas de algas

pez damisela domestica camarones

Los camarones mísidos proporcionan al damisela fertilizante para su granja

Los humanos somos expertos en domesticar otras especies y nuestro mundo sería irreconocible sin ellas. No habría ciudades, ni supermercados, ni mascotas. La domesticación es un tipo especial de relación cooperativa, en la que una especie proporciona un apoyo prolongado a cambio de un recurso predecible.

Si bien los humanos han domesticado varias plantas y animales, estas relaciones son sorprendentemente raras en otras especies. Es cierto que algunos insectos (hormigas, escarabajos y termitas entre ellos) domestican hongos, pero existen pocos otros ejemplos fuera del mundo de los insectos.

En un nuevo estudio, los investigadores describen lo que parece ser el primer ejemplo de un vertebrado no humano que domestica a otro animal.

Pez agrícola domestica camarones

En los arrecifes de coral de la costa de Belice, en América Central, el pez damisela de aleta larga (Stegastes diencaeus) crea, administra y se alimenta de granjas de algas. Los científicos observaron que regularmente tienen "enjambres" de pequeños crustáceos llamados camarones mísidos (Mysidium integrum) flotando sobre sus granjas.

Encontraron esto inusual, ya que la mayoría de las damiselas agrícolas ahuyentan todo lo que se aventura cerca de su granja. No estaban seguros de por qué estas especies se asociaban entre sí, por lo que decidieron intentar averiguar qué estaba pasando.

granja de algas de pez damisela

Imagen: En los arrecifes de coral de la costa de Belice, en América Central, el pez damisela de aleta larga crea, administra y se alimenta de granjas de algas. Crédito: Andy Blackledge - P4120130, CC BY 2.0, CC BY

Primero, para ver si los camarones mísidos y el pez damisela agrícola se encuentran juntos con regularidad, ejecutaron una serie de lo que se conoce como "transectos". En otras palabras, realizaron una serie de nados de 30 metros a lo largo del arrecife, y durante cada uno de ellos registramos cada vez que vimos camarones mísidos, así como si estaban cerca de la granja de damiselas u otras especies de peces.

Descubrieron que estos mísidos eran mucho más propensos a encontrarse cerca de especies agrícolas, como el pez damisela, que con otras especies.

A continuación quisieron saber si los mísidos buscan específicamente a sus parejas damiselas.

Entonces, recolectaron camarones mísidos del campo, los llevaron al laboratorio y los expusieron a agua empapada con diferentes cosas. Por ejemplo, ¿evitan el olor de un depredador? ¿Les atrae el olor de una damisela agrícola?

Descubrieron que los camarones mísidos se sintieron atraídos por el pez damisela de aleta larga, repulsados por un depredador e indiferentes hacia los peces no agrícolas y hacia la granja misma.

centro de investigación de Belize

Imagen: La estación de investigación marina Carrie Bow Cay del Smithsonian frente a la costa de Belice. Crédito: Rohan Brooker

Si yo te ayudo tu me ayudas

Muchos peces comen camarones mísidos, por lo que los investigadores realizaron un experimento para ver si el pez damisela brinda protección a los mísidos cuando están en la piscifactoría.

Para hacer esto, colocaron camarones mísidos en una bolsa de plástico transparente y colocaron la bolsa dentro o fuera de una granja.

Descubrieron que cuando se colocaban fuera de una granja, otros peces intentaban comerse los camarones mísidos. Dentro de las granjas, cualquier pez que intentara acercarse a la bolsa era perseguido por el pez damisela. Esto sugirió que los mísidos buscan peces damisela de aleta larga, ya que brindan protección contra los depredadores.

lábrido doncella rayada

Imagen: El lábrido doncella rayada es un depredador común de los camarones mísidos. Crédito: Brian Gratwicke / Flickr, CC BY

Quedaba una pregunta: ¿los camarones mísidos proporcionan un beneficio al pez damisela?

Dado que los peces damisela comen las algas que cultivan, pensaron que tal vez al flotar sobre la granja, los desechos de los camarones mísidos podrían actuar como fertilizante.

Para probar esto, examinaron la calidad de las algas dentro de las granjas que tenían o no camarones mísidos. También examinaron la condición corporal de los peces que tenían o no tenían camarones mísidos dentro de sus granjas.

Descubrieron que las granjas con camarones tenían algas de mayor calidad y los peces de las granjas con camarones mísidos estaban en mejores condiciones.

Información sobre cómo ocurre la domesticación

Estos diferentes análisis en conjunto sugieren que la damisela de aleta larga ha domesticado camarones mísidos. El pez damisela proporciona un refugio seguro y, a cambio, los camarones mísidos proporcionan al damisela fertilizante para su granja.

relación damisela-camarones

Imagen: La relación damisela-mísido, donde (1) el nicho creado por el cultivo territorial de algas, el pez damisela de aleta larga proporciona (2) un refugio protector a los mísidos, conduciendo a (3) aumento de la supervivencia. A su vez, los mísidos proporcionan (4) un suministro predecible de nutrientes, enriqueciendo la comunidad de algas y, por lo tanto, la calidad de los alimentos disponibles para los peces damisela.

Esta relación es importante, porque si bien una investigación fantástica ha proporcionado información sobre la historia de la domesticación en nuestros antepasados, estas cosas sucedieron en un pasado lejano.

En el pez damisela de aleta larga, podemos observar las primeras etapas de la domesticación a medida que ocurre.

Esto es fascinante porque es muy similar a la serie de eventos propuestos que llevaron a nuestra domesticación de especies como pollos, gatos, perros y cerdos.

Los hallazgos se han publicado en Nature Comunications: Domestication via the commensal pathway in a fish-invertebrate mutualism

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