¿Los confinamientos por la COVID-19 están causando realmente que se recupere la naturaleza?

playa cerrada los la Covid-19

Algunos ecosistemas dependen mucho del apoyo humano para mantenerlos viables

Cuando la pandemia de COVID-19 se apoderó de la primavera pasada y la gente de todo el mundo quedó encerrada, comenzó a surgir un cierto tipo de noticia: la idea de que, en ausencia de personas, la naturaleza estaba regresando a un estado más saludable y prístino. Hubo informes virales de delfines en los canales de Venecia, Italia y pumas en las calles de Santiago de Chile.

Pero una nueva investigación muestra que el verdadero efecto de sacar repentinamente a las personas de tantos entornos ha resultado ser mucho más complejo.

"Fue sorprendente lo variables que fueron las respuestas", dice Amanda Bates, ecologista de la Memorial University en Terranova y Labrador que dirigió un equipo internacional de más de 350 investigadores en un esfuerzo por estudiar cómo han afectado los confinamientos el mundo natural. "Es imposible decir", dice Bates, si la consecuencia de la repentina desaparición de personas "fue positiva o negativa".

El equipo recopiló y analizó datos de cientos de programas de monitoreo científico, así como informes de los medios, de 67 países. Como muchos esperarían, encontraron evidencia de que la naturaleza se beneficia de la repentina caída en los viajes por aire, tierra y agua.

La vida silvestre también se benefició de la reducción de la contaminación del aire y el ruido a medida que disminuyó la industria, la extracción de recursos naturales y la fabricación. Se encontró menos basura en las playas y en los parques, y los cierres de playas en algunas áreas dejaron la costa a la vida silvestre. En Florida, por ejemplo, los cierres de playas llevaron a un aumento del 39 por ciento en el éxito de anidación de las tortugas bobas.

La pesca en el océano se redujo en un 12 por ciento y murieron menos animales por choques contra vehículos en las carreteras y en el agua. El ruido del océano, que se sabe que perturba una variedad de animales marinos, se redujo drásticamente en muchos lugares, incluido el ajetreado puerto de Nanaimo en la Columbia Británica, donde cayó un 86 por ciento.

Pero también había muchas desventajas en la falta de humanos. Los confinamientos interrumpieron los esfuerzos de investigación y aplicación de la conservación, y en muchos lugares aumentaron la caza y la pesca ilegales a medida que la gente pobre y desesperada buscaba formas de compensar la pérdida de ingresos o alimentos.

Se agotaron las actividades de ecoturismo que brindan apoyo financiero para muchos esfuerzos de conservación y muchos proyectos de restauración tuvieron que cancelarse o posponerse. Los parques que estaban abiertos a los visitantes fueron inundados por multitudes anormalmente grandes. Y, en muchos lugares, los excursionistas expandieron senderos, destruyeron hábitats e incluso pisotearon plantas en peligro de extinción.

Los investigadores estiman que los retrasos en los programas de control de especies invasoras causados por los confinamientos tendrán un gran impacto. Si no se eliminan los ratones invasores de las remotas islas de anidación de aves marinas, solo este año podría provocar la pérdida de más de dos millones de polluelos.

La escala de estos impactos negativos fue inesperada, dice Bates. "Pensé que íbamos a ver impactos más positivos", dice, y agrega que resalta cuánto dependen algunos ecosistemas del apoyo humano para mantenerlos viables. "No creo que algunos de estos sistemas persistan sin nuestra intervención".

impacto en las especies por la Covid-19

Imagen: Los informes de 275 especies que ocuparon un área inusual (cambio de distribución) o que cambiaron de número (cambio de abundancia) se atribuyeron a una reducción de las actividades humanas.

Y algunos de los cambios llevaron a complejas cascadas, en las que fue difícil separar lo positivo de lo negativo. Los gansos de las nieves, por ejemplo, generalmente se cazan para evitar que se alimenten de los cultivos durante su migración hacia el norte a través de Estados Unidos y Canadá. Pero este año, enfrentaron menos presión de caza, por lo que llegaron al Ártico alto más grandes y más saludables de lo habitual, según los cazadores de Nunavut. Podría ser bueno para los gansos, pero también pastan en la frágil tundra ártica y degradan el hábitat de otras especies, por lo que más gansos tendrán efectos colaterales en el resto del ecosistema que podrían persistir durante años.

A medida que el mundo vuelve lentamente a la normalidad, los datos recopilados durante este tiempo de confinamientos serán útiles para desarrollar formas de conservación más efectivas que tengan en cuenta todas las formas en que los humanos influyen en su entorno, dice Rebecca Shaw, científica en jefe del Fondo Mundial para la Naturaleza (WWF).

"Lo bueno será observar cómo estas respuestas cambian con el tiempo a medida que la movilidad humana vuelve a la normalidad y utilizar la información para diseñar mejor las acciones de conservación para aumentar la biodiversidad tanto cerca como lejos, lejos de las poblaciones humanas", dice.

Alison Woodley, asesora estratégica senior de la Canadian Parks and Wilderness Society, está de acuerdo. Ella dice que es probable que los impactos positivos que se observaron sean cambios temporales, por lo que será vital encontrar formas de desarrollar sistemas de conservación más resilientes. "El hilo conductor es la necesidad de financiación adecuada, estable y a largo plazo para garantizar que la conservación sea resiliente y que los aspectos positivos de la conservación superen los negativos", dice.

Eso beneficiará no solo a la naturaleza, sino también a los humanos, dice Woodley. Existe una creciente comprensión de que proteger la naturaleza ofrece nuestra mejor defensa contra futuras pandemias, al reducir el contacto y el conflicto entre humanos y animales que pueden llevar a que los virus salten de una especie a otra.

"La prevención de futuras pandemias y la restauración de nuestro sistema de soporte vital requiere decisiones y gestión por parte de las personas para proteger grandes áreas de tierra y océano, y para gestionar de forma sostenible el resto del paisaje. Y hacerlo de forma integrada", dice Woodley.

La nueva investigación fue publicada en Biological Conservation: Global COVID-19 lockdown highlights humans as both threats and custodians of the environment

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