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La minería en aguas profundas podría llevar a la extinción a muchas especies delicadas

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molusco en un respiradero hidrotermal

Lista roja global de moluscos en peligro en los respiraderos hidrotermales

Hay cientos de especies de moluscos que viven en las profundidades marinas y alrededor de dos tercios de ellas podrían enfrentarse a la extinción si los planes para explotar el lecho marino continúan según lo planeado, informa un nuevo estudio.

Los hallazgos ya desencadenaron reacciones, con 184 especies de moluscos que viven cerca de fuentes hidrotermales agregadas a la lista global de especies amenazadas.

El lecho marino alberga no solo una amplia gama de organismos vivos, sino también una gran cantidad de minerales de valor comercial como el cobre, el níquel y el manganeso. Estos se encuentran en estructuras específicas como los nódulos polimetálicos que se encuentran en el fondo marino. Por supuesto, mucha gente quiere tenerlos en sus manos.

mapa de nódulos polimetálicos

Imagen: Depósitos minerales de aguas profundas: los nódulos polimetálicos, los terrones del tamaño de una patata, están en azul; costras de cobalto en amarillo; respiraderos en rojo. Miller et al (2018) / Frontiers in Marine Science

Los países y las empresas están discutiendo actualmente la extracción de estos entornos de aguas profundas y sus recursos, a medida que crece la demanda de minerales y la oferta es cada vez más escasa. Desde teléfonos inteligentes hasta vehículos eléctricos, prácticamente todos los dispositivos tecnológicos necesitan minerales para su fabricación, y algunas personas buscan cada vez más en el mar para encontrar nuevas fuentes de minerales.

Pero el problema es que la minería de aguas profundas puede ser devastadora para el medio ambiente.

moluscos de los respiraderos hidrotermales

Imagen: Los moluscos de los respiraderos de aguas profundas vienen en muchas formas y tamaños diferentes. Chong Chen, proporcionado por el autor

Varios estudios han encontrado que la minería de aguas profundas tendría adversos e irreversibles efectos sobre la biodiversidad, pero hasta la fecha solo se han implementado algunas medidas de conservación. Aún así, la minería aún no ha comenzado oficialmente, ya que los países deben acordar un código internacional de minería, que depende de la Autoridad Internacional de los Fondos Marinos.

Un grupo de investigadores del Reino Unido, EE. UU., Alemania y Canadá quería comprender mejor los impactos de la minería en aguas profundas en los respiraderos hidrotermales. Estos ocupan áreas pequeñas (solo 50 kilómetros cuadrados del fondo marino a nivel global) pero albergan una multitud de especies únicas debido a su entorno único. Los moluscos son el grupo dominante en los respiraderos, por lo que probablemente sean los más afectados.

"Como miembros importantes de la comunidad de los respiraderos, habitan una variedad de nichos que incluyen el alojamiento de bacterias endosimbióticas en órganos especializados, formando densas agregaciones que proporcionan sustrato para otras especies y exhiben rasgos ecológicos únicos", escribieron los investigadores en su artículo, refiriéndose al papel de los moluscos.

Minería vs moluscos

Los investigadores evaluaron 184 especies de moluscos endémicas de respiraderos de todo el mundo y enumeraron más del 60% de ellas como amenazadas (vulnerables, en peligro o en peligro crítico) por la minería de aguas profundas. Otras 45 especies (24%) fueron catalogadas como casi amenazadas, con solo el 13% de todas las especies de moluscos clasificadas en un nivel de riesgo bajo.

mapa de respiraderos hidrotermales

Imagen: Distribución mundial de la amenaza para las especies de moluscos endémicos de los respiraderos hidrotermales de la minería de aguas profundas, según las evaluaciones de la Lista Roja de la UICN. (A) Mapa que muestra la riqueza de especies de moluscos endémicos de respiraderos descritos hasta la fecha en los campos de respiraderos hidrotermales incluidos en este estudio. (B) Mapa que muestra la localidad y extensión de diferentes áreas reguladoras del fondo marino relevantes para los campos de respiraderos hidrotermales incluidos en este estudio. (C) Mapa que muestra la escala de la amenaza minera para cada campo de respiradero hidrotermal incluido en este estudio.

Entre las nueve regiones biogeográficas examinadas, se consideró que los moluscos de los respiraderos ubicados en el Océano Índico estaban bajo el mayor riesgo de extinción, con todas las especies allí enumeradas en categorías amenazadas. Esto coincide con la distribución de licencias mineras en los sitios hidrotermales en las cordilleras del centro y suroeste de la India en el Océano Índico.

Los investigadores pidieron que se implementen "medidas de conservación reales" para mitigar los efectos de la minería en aguas profundas en las especies de los respiraderos. Un enfoque es la implementación de áreas marinas protegidas (AMP). De hecho, la razón por la que algunas especies de moluscos se clasificaron como de bajo riesgo es que se encuentran en lugares con AMP.

Sin embargo, las AMP no garantizan necesariamente la protección de la biodiversidad, ya que el resultado depende de cómo se gestiona el área protegida. En pocas palabras, clasificar un área como "protegida" y realmente garantizar que esté protegida son dos cosas diferentes, y hacer cumplir esta protección en el mar puede ser un desafío. Otra posibilidad, dijeron los investigadores, es implementar una moratoria sobre la minería en aguas profundas para permitir una mayor investigación sobre la biodiversidad, la resiliencia y la conectividad de las comunidades de los respiraderos.

respiradero hidrotermal, marum

Imagen: Respiraderos hidrotermales antárticos. MARUM, Bremen Alemania

En última instancia, es crucial que la sociedad tenga una discusión real sobre lo que realmente implica la minería en aguas profundas y se asegure de que no suceda simplemente mientras el mundo está ocupado con otra cosa. Como sucede tan a menudo, esto implica un acto de equilibrio entre la explotación de los recursos naturales y la protección del medio ambiente natural, y sería prudente no renunciar simplemente a lo último.

El nuevo enfoque, que combina marcos regulatorios mineros y distribuciones de especies, ha sido publicado en Conservation Biology titulado "Assessing the extinction risk of insular, understudied marine species". El enfoque podría aplicarse más allá del medio marino, con el potencial de medir rápidamente los resultados del riesgo de extinción de especies en los ecosistemas insulares de todo el mundo.

“Es vital que continuemos profundizando nuestra comprensión del medio marino antes de que sea demasiado tarde para demasiadas especies. El uso de la Lista Roja de la UICN nos ha permitido evaluar qué especies están en mayor riesgo y esperamos que estos datos se utilicen para informar las políticas para proteger estas especies de amenazas como la minería, así como para permitir a los conservacionistas utilizar este enfoque para evaluar la extinción. riesgo de otras especies con datos limitados, tanto marinas como terrestres", dice Elin Angharad Thomas, investigadora de doctorado en Biología de aguas profundas, de la Queen's University Belfast.

El estudio fue publicado en la revista Frontiers in Marine Science: A Global Red List for Hydrothermal Vent Molluscs

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