updated 2:26 PM CET, Dec 1, 2016

La tribu de los Moken, nómadas del mar

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barcos moken (kabang) anclados en una playa

"Todo sucede en el mar. No somos personas que están ligadas a ninguna tierra. Dondequiera que vayamos, vamos con nuestros barcos".

Cita de Hook Suriyan Katale, un hombre moken de las islas de Surin.

Los Moken son un pueblo semi-nómada austronesio, que viven en el Archipiélago Mergui, un grupo de aproximadamente 800 islas en el Mar de Andamán, que se reclama tanto por parte de Birmania como de Tailandia.

Se cree que emigraron a Tailandia, Birmania y Malasia desde el sur de China hace aproximadamente 4.000 años, los Moken viven la mayoría del año en los tradicionales barcos de madera hechos a mano llamados kabang, la migración de flotas entre las islas la hacen de acuerdo a factores como las necesidades de subsistencia, los patrones de viento, los problemas de seguridad y las enfermedades. Históricamente han rechazado las posesiones materiales y la tecnología extranjera.

De mayo a octubre, cuando el monzón del suroeste trae fuertes lluvias y grandes olas, viven tradicionalmente - como las familias seminómadas todavía lo hacen - en casas sobre pilotes provisionales en la zona oriental de las islas, donde encuentran la protección de los fuertes vientos.

Hoy en día, su existencia marítima que no reconoce las fronteras nacionales, está en peligro. Un pueblo pacífico, que a menudo han sido perseguidos por los birmanos y los gobiernos de Tailandia, quienes empeñan en que respeten las  fronteras y han tratado encerrar permanentemente a los Moken en parques nacionales.


La población de estos semi-nómadas han disminuido en los últimos años debido a los tsunamis, y los posteriores reglamentos políticos, empresas de perforación de petróleo off-shore, gobiernos que quieren aprovechar sus tierras para el desarrollo del turismo y la pesca industrial. "Hoy en día, los grandes barcos vienen y cogen todos los peces. Me pregunto qué harán cuando el océano esté vacío. Dijo Hook Suriyan Katale al cineasta Runar J. Wiik, que ha creado el sitio web Moken Projects para dar a conocer su situación. Muchos Moken viven permanentemente en "aldeas" con cabañas de bambú, venden artesanías como recuerdo y trabajan como boteros, jardineros y recolectores de basura para la industria turística.

Algunas familias moken, sin embargo, aún navegan en su Kabang por las aguas color turquesa del archipiélago de Mergui durante siete u ocho meses del año. "Para los Moken, el océano es nuestro universo entero", dice Hook Suriyan Katale.

El galardonado fotógrafo Cat Vinton ha pasado 6 semanas con una familia de estos semi-nómadas en las Islas Surin. Sus fotografías son del padre Pe Tat, la madre Sabi y sus hijos.

moken en su barco (Kabang)

El Kabang de Pe Tat, que está abierto en ambos extremos, está amarrado cerca de uno de los promontorios de granito de las Islas Surin.

LOs Kabang tradicionales moken están hechos de madera y de bambú, atados con cuerdas y estacas de mimbre. Su casco se talla, la popa en horquilla y el techo de paja con hojas de palma seca. Sólo unas pocas especies de árboles son tradicionalmente propicios para la construcción de un Kabang, incluidos los árbol rakam (Salacca), una planta fibrosa que se hincha cuando está mojada. Hojas de pandanus del bosque se utilizan para tejer esteras, canastas y cajas.

Según el antropólogo Jacques Ivanoff, la leyenda del nacimiento de los Moken dice que una reina de una isla ancestral, llamada Sibian, declaró que el Kabang representaría el cuerpo humano, con la parte delantera de la embarcación en forma de una boca que come ('okang makan') y la parte trasera que defeca ('butut mae').

reparando el techo de un barco moken en la playa

Pe Tat hace un nuevo techo para el Kabang de su familia a partir de hojas de palma. Antes de que se corte un árbol, se solicita el permiso de los espíritus.

Un proverbio moken sostiene que, "Si el joven es capaz de construir un barco, con remos o velas, si sabe cómo utilizar el palo para arponear a las tortugas, entonces le voy a dar a mi hija. Si no, nunca voy a permitir que se vaya [la hija]".

(Proverbio Moken cortesía de Jacques Ivanoff)

construyendo un techo para un Kabang

Impartir la sabiduría tradicional a los niños asegura que su forma de vida se perpetúe.

Las presiones exteriores, sin embargo, están haciendo cada vez más difícil enseñar rituales y habilidades de siglos de antigüedad.

"Esta generación ya no sabe cómo hacer barcos Kabang", dice Hook Suriyan Katale. "Hoy en día sólo hay tres o cuatro personas que conozcan el arte antiguo.

Restricciones a la extracción de la madera también se han introducido en los parques nacionales.

Kabang moken navegando

Los moken poseen un extraordinario conocimiento de la mar, los vientos y los ciclos lunares que no están escritos. La suya es una historia oral, rica en mitos, leyendas y canciones, los niños aprenden a "leer" la naturaleza mediante la observación y la experiencia.

Un mito habla de la la-boon, o "la ola que se come a la gente", que es traída por enojados espíritus ancestrales. La leyenda dice que justo antes de que la la-boon llega, el mar se retira.

Cuando las olas retrocedieron antes del tsunami de diciembre de 2004, dejando los Kabang en tierra cerca de los corales, los ancianos de una aldea moken en Tailandia reconocieron los signos ominosos y llevaron a su comunidad y a los turistas a la seguridad de zonas más altas. Sólo un hombre moken con discapacidad se sabe que han muerto por aquel tsunami.

"Los moken viven cerca de la naturaleza ...", dice Narumon Arunotai, investigador moken en la Universidad Chulalongkorn en Bangkok, "... sus vidas dependen y giran alrededor de ella, por lo que han desarrollado un agudo instinto de alerta sobre el peligro. Ellos tienen una sabiduría y conocimientos de los que podemos aprender".

quemando la quilla de un Kabang con algas

Pe Tat quema algas bajo el casco del Kabang.

niño moken se lanza al agua

Se cree que los niños moken aprender a nadar antes de que puedan caminar.

Un reciente estudio científico realizado por la Universidad de Lund en Suecia demostró que la vista de los niños moken es un 50% más potente que la de los niños europeos. Durante cientos de años han desarrollado una capacidad única de atención bajo el agua, utilizando sus habilidades visuales para la alimentación bucean en el fondo del mar. "Ellos usan el sistema óptico del ojo a los límites de lo humanamente posible", dice la bióloga Anna Gislen.

Uno de los cuentos épicos de los Moken relata que, "Los moken nacen, viven y mueren en sus barcos, y los cordones umbilicales de sus hijos se sumergen en el mar".

un moken pescando con una lanza

"Eh! Escuchar antepasados, los moken están saliendo a la mar para arponear los peces", relata un cuento moken. "Haz lo que puedas que sea posible para que nosotros tengamos éxito con nuestro arpón!"

Los peces que comen los moken son dugongos, pepinos de mar y crustáceos, que se capturan con arpones, lanzas y cañas de mano. Hook Suriyan Natale dice que tales métodos sostenibles aseguran que "siempre habrá peces en el mar".

También usan redes para capturar moluscos en las charcas de las rocas de los bosques y aguas poco profundas. Antes de que se recojan ciertas especies, los Moken hacen ofrendas espirituales como señal de respeto, usando el polo espíritu o "lobong", que lleva las caras de los espíritus protectores.

(Historia Moken cortesía de Jacques Ivanoff).

un moken pesca buceando

Los Moken son expertos navegantes y buzos. Pe Tat lleva gafas caseras de madera y plástico hechas de contenedores de agua. Las lentes se construyen con el cristal de las botellas rotas y pegadas a las gafas con savia de árboles.

Las islas de Surin se establecieron como un parque nacional en 1981, lo que aumentó el comercio de la zona y el desarrollo del turismo. Se impusieron restricciones a la pesca y las actividades de recolección de los Moken, aunque muchos moken - incluso "reiteradas" familias - aún viven en los recursos que se encuentran tanto en tierra como en el mar.

Mientras que las demás islas y zonas costeras han sufrido el impacto de los asentamientos humanos, las Islas Surin se han mantenido en gran medida sin afectar por la presencia de los Moken. Al igual que muchos pueblos indígenas, que sacan de su medio ambiente sólo lo que necesitan para sobrevivir. La naturaleza nómada de la forma tradicional de vida también significa que los bosques y los recursos marinos se rotan, y un recurso o área no tiene una pesca excesiva.

una mujer moken abre una enorme ostra

Sabi captura cangrejo, langosta, anguila, erizo de mar y almejas en charcas de piedra y suelos de barro, y excava para buscar gusanos de arena a lo largo de la costa.

Algunos mantienen a su familia, el resto son intercambiados o vendidos junto con productos como el pepino de mar seco, perlas de ostra, conchas de tortuga, nidos de pájaros comestibles y tejidos de alfombras con pandanus. Estas han sido tradicionalmente objeto de comercio con taukay (intermediarios) para conseguir arroz, aceite de cocina, mosquiteros y otras necesidades diarias.

familia moken

Pe Tat, Sabi y la familia también dependen de los productos forestales, tales como frutas, raíces, miel, ñame salvaje, más de 150 especies de plantas se utilizan para alimentos, medicinas, materiales de construcción y combustible.

Durante el monzón, las familias moken vivien una forma de vida tradicional con el cultivo de arroz y mijo en la costa, y cazando animales como el jabalí y el ciervo enano.

aldea moken

Un pueblo moken en una de las Islas Surin.

Las casas fueron construidas para los Moken por el gobierno de Tailandia tras el tsunami de 2004 que destruyó muchas Kabang. Hay pocas Kabang tradicionales en el pueblo hoy en día, la mayoría de los barcos son ahora del estándar tailandés de largas colas. El desarrollo post-tsunami también ha significado que las familias han perdido el acceso a las zonas en las que una vez pescaban.

Los moken del Archipiélago Mergui se enfrentan a muchas amenazas: el racismo (muchos los consideran "atrasados" en el continente Tailandia) y la asimilación en la sociedad, y son tiroteados o detenidos por los guardias en la frontera birmana. Algunos se están convirtiendo en dependientes del alcohol, que se introduce en gran medida por los turistas. Una mayor dependencia de bienes de consumo también ha llevado a una dependencia de una economía monetaria.

La separación de sus ambientes ancestrales y tradiciones es, la mayoría de las veces, catastróficas para la salud física y mental a largo plazo de los pueblos tribales como los Moken. "Las familias en las aldeas permanentes se pierden", dice Pe Tat. "Ellos no saben qué hacer con ellos mismos, porque la vida que siempre han conocido se ha ido. Ellos se aburren, por lo que recurren al alcohol".

Según el investigador Narumon Arunotai, la adicción a la sustancia ha matado a muchos hombres moken. "Como resultado, las viudas tienen que asumir una responsabilidad mucho mayor para los dependientes en el hogar", dice ella.

una familia moken cena en su barco bajo una luna llena

Bajo una luna llena en el Mar de Andaman, Tat Pe, Sabai y sus hijos cenan en su Kabang.

Son una de las últimas familias seminómadas que todavía navega por las aguas profundas y claras de las Islas Surin.

"Los Moken son como la tortuga", dice Pe Tat, "Siempre hemos vivido entre la tierra y el mar. Esto es lo que sabemos, qué somos y a dónde pertenecemos".

Crédito imágenes: Cat Vinton, cortesía de Survival International

Ver también: The Sea Gypsies: La tribu moken de las islas Surin