updated 2:26 PM CET, Dec 1, 2016

¡Feliz Día de la Tierra! 8 grandes misterios de nuestro planeta

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Día de la Tierra

La aparición de la vida compleja en el Cámbrico marca un punto de inflexión único

Cuando se celebró el primer Día de la Tierra en 1970, los geólogos aún estaban dando los toques finales a la tectónica de placas, el modelo que explica cómo toma forma la superficie de la Tierra. Más de 40 años después, aún permanecen muchos enigmas cuando se trata de nuestro planeta.

Por ejemplo, decenas de naves espaciales han cartografiado la superficie de Marte con mayor precisión que las profundidades oceánicas de la Tierra. Para el día de la Tierra de este año, aquí están algunos de los más grandes misterios sin resolver de la Tierra.

1. ¿De dónde vino el agua?

Los científicos creen que la Tierra era una roca seca después de que se uniera hace 4.5 millones de años. Así que ¿de dónde vino este producto químico esencial, el H2O? Tal vez un sistema de entrega interestelar en forma de impactos masivos hace aproximadamente 4 millones de años. Golpeada por asteroides helados, la Tierra podría haber repuesto sus reservas de agua durante el período llamado el bombardeo intenso tardío. Pero los inicios de agua de la Tierra son un misterio porque queda muy poca evidencia de roca de este período de tiempo.

2. ¿Qué hay ahí abajo en el núcleo?

Materia de leyenda y tradición, el núcleo de la Tierra ha fascinado desde siempre a escritores, así como a científicos. Durante un tiempo la composición del núcleo inaccesible de la Tierra era un misterio resuelto... por lo menos en la década de 1940. Con meteoritos como referencia, los científicos calibraron los minerales esenciales del equilibrio original del planeta y señalaron que faltaban. El hierro y el níquel ausentes en la corteza de la Tierra deben estar en el núcleo, supusieron. Pero mediciones de la gravedad en la década de 1950 revelaron esas estimaciones no eran correctas. El núcleo era demasiado líquido.

Hoy en día, los investigadores continúan adivinando qué elementos representan el déficit de densidad por debajo de nuestros pies. También están desconcertados por las inversiones periódicas en el campo magnético de la Tierra, que se genera por el hierro líquido que fluye del núcleo externo.

formación de la Luna

3. ¿Cómo surgió la luna?

¿Fue una titánica colisión entre la Tierra y un protoplaneta del tamaño de Marte lo que formó la luna? No hay consenso universal sobre esta teoría del gran impacto debido a que algunos detalles no resultan claros. Por ejemplo, la composición química de ambos cuerpos rocosos coincide estrechamente lo que sugiere que la Luna nació desde la Tierra, no de un impactador separado. Pero una Tierra joven de giro rápido podría haber arrojado fuera suficiente roca fundida durante el impacto para formar una luna químicamente similar, sugieren otros modelos. ¿Hay una relación entre estos eventos y el surgimiento de la vida en la Tierra?, se preguntó Kevin McKeegan, geoquímico de la Universidad de California, Los Angeles. "Estos son asuntos planetarios importantes al considerar las posibles historias de exoplanetas similares a la Tierra en la zona habitable", dijo McKeegan.

4. ¿De dónde proviene la vida?

¿Fue creada la vida en la Tierra o en el espacio interestelar y se trajo aquí por meteoritos? Se han encontrado los componentes vitales más básicos, tales como aminoácidos y vitaminas, en los granos de hielo dentro de asteroides y en los ambientes más extremos de la Tierra. Averiguar cómo combinan estas piezas para formar la primera forma de vida es uno de los mayores obstáculos de la biología. Y no hay rastros fósiles directos de los primeros habitantes de la Tierra - no se han encontrado - que eran probablemente bacterias que comían las primitivas rocas.

5. ¿De dónde vino todo el oxígeno?

Debemos nuestra existencia a las cianobacterias, criaturas microscópicas que ayudaron a transformar radicalmente la atmósfera terrestre. Ellas bombearon oxígeno como desecho, y llenaron el cielo con el oxígeno por primera vez hace alrededor de hace 2,4 millones de años. Pero las rocas revelan que los niveles de oxígeno fluctuaron arriba y abajo como una montaña rusa durante 3 millones de años, hasta que se estabilizaron en torno al Período Cámbrico hace unos 541 millones años. ¿Hicieron lo mismo las bacterias en el aire, o hubo otro factor que contribuyó? Comprender el cambio hacia una Tierra rica en oxígeno es un factor clave en la descodificación de la historia de la vida en nuestro planeta.

trilobite6. ¿Qué causó la explosión del Cámbrico?

La aparición de la vida compleja en el Cámbrico, después de 4 millones de años de historia de la Tierra, marca un punto de inflexión único, dijo Donna Whitney, geóloga de la Universidad de Minnesota. De repente hubo animales con cerebros y vasos sanguíneos, ojos y corazones, todo evolucionó más rápidamente que en cualquier otra época planetaria conocida hoy. Se ha ofrecido como explicación un salto en los niveles de oxígeno justo antes de esta explosión cámbrica, pero otros factores podrían explicar la misteriosa aparición de los animales, como una carrera de armamentos entre predador y presa.

7. ¿Cuándo comenzaron las placas tectónicas?

Placas delgadas de corteza endurecida golpean sobre la superficie de la Tierra para hacer hermosas puestas de sol de montaña y violentas erupciones volcánicas. Sin embargo, los geólogos aún no saben cuando se aceleró el motor tectónica de placas. La mayor parte de la evidencia ha sido destruida. Sólo un puñado de granos minúsculos de minerales llamados zircones sobreviven desde hace 4,4 millones de años. Pero la evidencia de la tectónica de placas tempranas es controversial. Y los geólogos aún se preguntan cómo se formó una costra continental, dijo G. Lang Farmer, un geoquímico de la Universidad de Colorado, Boulder. "Es increíble para mí que estos aspectos fundamentales de cómo funciona la Tierra siguen siendo tan enigmáticos", dijo Farmer.

8. ¿Podremos alguna vez predecir los terremotos?

Ni el mejor de los modelos estadísticos puede desentrañar una previsión de futuro de probabilidad de terremoto, similarmente a los meteorólogos que advierten de la lluvia que viene. Pero eso no ha impedido que la gente trate de predecir, sin éxito, cuándo se producirá el próximo. Incluso el más grande experimento fracasó por 12 años cuando los geólogos predijeron un terremoto en Parkfield, California, en 1994, y crearon instrumentos para detectar la inminencia del temblor. El sismo real se produjo en 2004. Uno de los mayores obstáculos es que los geólogos todavía no entienden por qué los terremotos inician y terminan. Pero ha habido avances en la predicción de temblores y terremotos provocados por el hombre, tales como los relacionados con los pozos de inyección de aguas residuales (que se usa en la fractura hidráulica).