updated 1:27 PM CET, Dec 5, 2016

Pequeños cangrejos hacen de "guardaespaldas" del coral

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cangrejo Trapezia serenei

Diferentes cangrejos del género Trapezia proporcionan múltiples líneas de defensa

Es difícil la vida de los corales. Además del aumento de la acidificación de los océanos, la pesca excesiva y la contaminación, tienen que lidiar con depredadores coralívoros que incluyen:

 • La estrella de mar gigante corona de espinas (Acanthaster planci)
 • La estrella de mar de tamaño mediano (Culcita novaeguineae)
 • Y un pequeño caracol (Drupella cornus)

estrella de mar corona de espinas atacando un coral

Afortunadamente, los corales también tienen defensores de diferentes tamaños. Ese es uno de los descubrimientos de un nuevo estudio publicado en PeerJ y co-escrito por C. Seabird McKeon y Jenna Moore, de la Estación Marina Smithsonian, en Fort Pierce, la Florida y el Museo de Historia Natural de Florida.

McKeon y Moore llevaron a cabo una serie de experimentos donde efectivamente enfrentaron a pequeñas, medianas y grandes especies de cangrejos - todas del género Trapezia que habitan en el coral - contra los tres coralívoros mencionados anteriormente (como siempre, el tamaño es relativo y los cangrejos en esta investigación se encuentran entre los más pequeños; el ancho del caparazón de los más grandes tenía poco más de un centímetro).corales protegidos por cangrejos Trapezia

Estos estudios, que incluyeron uno de campo y dos experimentos de laboratorio, se llevaron a cabo en la isla de Moorea, en la Polinesia Francesa. McKeon y Moore utilizaron el coral Pocillopora, que se encuentra en los arrecifes cercanos y a lo largo de los océanos Índico y Pacífico. No sólo estos corales proporcionan vivienda a los Trapezia, los cangrejos también se alimentan de las gotas de lípidos. A cambio, los cangrejos les protegen. Trata de tocar el coral y McKeon dice que serás pellizcado.

Pero ¿qué tan bien defienden los cangrejos a sus anfitriones de coral? Después de cada enfrentamiento coralívoro-cangrejo, los científicos midieron la cantidad de tejido de coral que devoraron los depredadores. A modo de comparación, los investigadores llevaron a cabo todos los experimentos de coralívoros con y sin cangrejos guardianes. Aquí hay un par de sus principales conclusiones:

 • Los cangrejos Trapezia más pequeños proporcionaban una fuerte defensa contra los diminutos caracoles Drupella. Sorprendentemente, los cangrejos de tamaño medio no lo hicieron.

 • Solamente las colonias de coral con los cangrejos Trapezia de guardia más grandes, T. flavopunctata y T. rufopunctata, tuvieron una oportunidad en contra de la poderosa estrella de mar corona de espinas. En promedio, el coral protegido por los cangrejos perdió sólo el 2% de su tejido, comparado con el 22% de los corales no protegidos.

cangrejo Trapezia en un coral

Esto, afirman McKeon y Moore, nos indica que la diversidad es importante - por más similares que puedan ser, no todos los cangrejos Trapezia están haciendo lo mismo en sus hábitats de coral. "Los diferentes cangrejos están proporcionando múltiples líneas de defensa y cada uno es necesario para mantener a los corales a salvo", dice McKeon.

Artículo científico: Species and size diversity in protective services offered by coral guard-crabs