updated 1:39 PM CEST, Sep 28, 2016

El alimento favorito del pez león en Belice es un pez en peligro de extinción

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contenido del estómago de un pez león

El lábrido social sólo se encuentra en los arrecifes de aguas claras

Los científicos que examinaron el contenido estomacal de peces león invasivos atrapados en la barrera de coral de Belice interior han descubierto que casi la mitad de la dieta de estos peces agresivos consta de un pez en peligro crítico conocido como el lábrido social (Halichoeres socialis).

El lábrido social es uno de los cinco peces de arrecife de coral que figuran en mayor riesgo de extinción en la Lista Roja de la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza. Sólo se encuentra en los arrecifes de aguas claras alrededor de las islas de manglares costeros de Belice. "Su combinación de rasgos - pequeño tamaño y baja escolaridad - lo convierten en un blanco fácil para el pez león", dice la científica del Smithsonian Carole Baldwin de la División de Peces en el Museo Nacional de Historia Natural en Washington, DC.

lábrido social (Halichoeres socialis)

"El lábrido social ya está bajo mucha presión a causa de la destrucción del hábitat por el desarrollo. La presión añadida de la depredación del pez león puede significar la extinción para el lábrido social", escriben Baldwin y coautores en un reciente artículo en el Journal of the International Society for Reef Studies: "Invasive lionfish preying on critically endangered reef fish". Otras especies de peces del Caribe con rasgos similares al lábrido social y rangos limitados pueden correr la misma suerte.

Un popular pez del Pacífico en el comercio de acuarios, el pez león (Pterois volitans y P. millas) se introdujo al Atlántico a mediados de la década de 1990. Hoy en día se encuentra a lo largo de la costa atlántica de Estados Unidos de Rhode Island a la Florida, en las Bahamas, el Golfo de México y en todo el Caribe. "el pez león invasor es de dos a tres veces más eficaz en la eliminación de pequeños peces nativos que son depredadores nativos", escriben los científicos. El pez león es el último de una larga lista de amenazas a los arrecifes de coral del Caribe, otras amenazas incluyen el cambio climático, la destrucción del hábitat y la contaminación.

distribución del Halichoeres socialisDurante su estudio los científicos alancearon 68 peces león dentro del rango de hábitat del lábrido social y retiraron la comida de sus estómagos. En 44 de los estómagos encontraron que contenían pescado comido recientemente. Los científicos identificaron las presas consumidas por la morfología y mediante el análisis de ADN. Los lábridos sociales representaron el 46 por ciento de los peces que encontraron en el estómago del pez león, por lo que son la presa principal del pez león. Un pez león tenía 18 lábridos sociales en su estómago.

Mientras que el lábrido social sólo vive en aguas poco profundas, el pez león es capaz de explotar las profundidades más profundas. Por ejemplo, Baldwin está estudiando peces que viven en los arrecifes tropicales profundos (a una profundidad de 660 pies) en la costa de Curazao, y ha encontrado allí un gran número de peces león comiendo especies nativas. "Mi preocupación es que estén diezmando especies de peces nativos que aún no han sido descubiertas", dice ella.

Mientras que la invasión del pez león en el Caribe no se puede detener, "mudanzas específicas han reducido los números del pez león en muchas áreas", escriben los científicos, principalmente por buceadores que los buscan por la comida. El pez león es delicioso - cocinado o como sushi/sashimi/ceviche - lo que nos da esperanza en los esfuerzos de que vamos a ser capaces de controlar sus números", explica Baldwin.

sashimi de pez león

Algunos pescadores no quieren tener nada que ver con el pez león debido a la posibilidad de ser picados por sus espinas de las aletas que contienen neurotoxinas. En raras ocasiones una picadura de pez león puede causar parálisis e incluso la muerte.

Mientras llevaba a cabo su estudio, Baldwin y el coautor Luiz Rocha de la Academia de Ciencias de California, fueron picados "porque, mientras que buceamos, ponemos al pez león alanceado en bolsas de malla, y nos dieron las espinas venenosas que sobresalen de la bolsa", explica Baldwin. "Los buzos están utilizando dispositivos de contención para el pez león, que son recipientes hechos con tubo de PVC. Una vez que el pez león está el recipiente, no hay que preocuparse".

mano de Carole Baldwin picada por un pez león

"En general, el lábrido social es sólo un ladrillo en la pared que llamamos biodiversidad", dice Baldwin. El ecosistema de los arrecifes de coral "no se derrumbará por la eliminación de un ladrillo, pero lo hará en algún momento si se eliminan suficientes ladrillos".