updated 11:37 PM CET, Dec 6, 2016

Aroma de caracol que repele estrellas de mar puede proteger el coral

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caracol tritón y una estrella de mar corona de espinas

Los investigadores han descubierto un compuesto químico producido por el caracol Tritón gigante (Charonia tritonis) que repele a la estrella de mar corona de espinas

La estrella de mar corona de espinas (Acanthaster planci) es responsable de la disminución en los últimos 30 años del 40 por ciento de la cobertura de coral en la Gran Barrera de Coral y en la actualidad sólo se puede controlar mediante el uso intensivo de mano de obra y una cara inyección letal administrada por buceadores. Ahora, los investigadores han descubierto un compuesto químico producido por el caracol Triton gigante (Charoniatritonis), que repele la estrella de mar y podría ayudar a proteger la Gran Barrera de Coral.

El descubrimiento fue realizado por investigadores de la Universidad Sunshine Coast (USC), y el Instituto Australiano de Ciencias Marinas (AIMS). El Dr. Scott Cummins, un biólogo molecular y celular, un futuro miembro del Consejo de Australia y científico principal en la USC, espera aislar la molécula química repelente, sintetizarla y dispensarla para manipular los movimientos de las estrellas de mar para su erradicación y proteger los corales.

El Tritón gigante, uno de las mayores caracoles marinos del mundo, es común en todo el Indo-Pacífico tropical y es un gran depredador de la estrella de mar corona de espinas. El Dr. Mike Hall, director científico de investigación en el AIMS, pretende desarrollar novedosas técnicas de control mediante la comprensión de la vulnerabilidad de la estrella de mar corona de espinas.

estrella de mar corona de espinasLos investigadores encontraron que los caracoles excretan una hormona especializada con un aroma que, cuando es detectado por la estrella de mar corona de espinas, les lleva a alejarse de la esencia, lo que podría mantener a la corona de espinas alejada de la destrucción de los corales. El descubrimiento ofrece un prometedor avance para la protección continua de la Gran Barrera de Coral.

El Dr. Cummins ha estado trabajando con su equipo para encontrar una forma de controlar la estrella de mar mediante la comprensión de los diversos procesos de comunicación moleculares utilizados por los animales acuáticos. El estudio multidisciplinar abarcó la genómica, la proteómica (el estudio de las proteínas), la biología celular y los métodos de comportamiento, y se centró en la comunicación química entre las estrellas de mar, el abulón, pepinos de mar, ostras, babosas de mar y caracoles.

En el futuro, el Dr. Cummins y su equipo esperan obtener conocimientos sobre la biología de las estrellas de mar a nivel del ADN, y también estudiar los factores que intervienen en su interacción con el medio ambiente. Ellos presumen que el caracol Triton gigante, y su repelente olor, jugarán un papel importante como un organismo de control.

caracol tritón y una estrella de mar corona de espinas

Aunque el olor sintetizado químicamente no matará a la estrella de mar, se pueden "dispersar congregaciones [de la estrella de mar] durante la temporada de cría para reducir significativamente los números", dijo el Dr. Cummins. Por otra parte, los científicos también planean utilizar el aroma para "asustar a las estrellas de mar lejos de partes particulares del arrecife, e incluso hacer que se muevan a las áreas que son más accesibles para los buceadores, administrarlas veneno y eliminarlas de la manera tradicional".

Diario de referencia: The Triton that ate the Crown-of-Thorns